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La Batalla de Shrilla (También conocida como la Guerra de los Bailarines de Sombras)

Los Vigilantes de Carne de la región limítrofe oriental de la Perversión detectaron un movimiento menor en la disformidad, un pequeño desplazamiento de energía disforme, provocado por apenas una docena de naves que cruzaban el límite oculto entre las fronteras espaciales entre ambos imperios. La mayoría de los Marines Espaciales del Caos que merodeaban y las cosas demoníacas que infestaban la región apenas notaron la interrupción, o la vieron como una mera misión explorando las defensas del malvado Imperio.

Sin embargo, Decimus, el profeta de los Ataviados de Medianoche, sintió que esta pequeña fuerza era fundamental para el próximo ataque del Pentus. Por lo tanto, las fuerzas oscuras del señor de la guerra de los Amos de la Noche acudieron en masa a ese sector, ávidos por la batalla y la carnicería. Decimus sintió dónde el enemigo quería irrumpir en el espacio real, y organizó sus fuerzas de caza allí preparadas para emboscar a la fuerza de vanguardia y echar por tierra los planes de los Cinco Hermanos.

El mundo en cuestión era un planeta minero relativamente pacífico llamado Shrilla. La superficie del planeta era estéril, marcada con cráteres y una ocasional columna de escape de la industria pesada desarrollada debajo. Dentro del planeta, los mineros habían excavado y colonizado durante milenios, formando un denso laberinto de túneles que atravesaban la gruesa corteza como un panal. La oscuridad y la contaminación habían vuelto a la gente pálida, enfermiza y aislacionista, pero de otro modo eran inofensivos. La guerra no había visitado a Shrilla desde la Segunda Era de los Conflictos. Esperaban que este estado de las cosas continuara hasta el final de los tiempos. Serían decepcionados.

Cuando las naves de los descendientes del Amo de la Noche ingresaron al sistema, el gobernador de Shrilla envió una nave para recibirlos y darles la bienvenida al planeta. Al cabo de una semana, la nave en llamas, todavía llena de aterrados diplomáticos y tripulantes, fue enviada a chocar contra la superficie de Shrilla. La explosión termonuclear resultante señaló el ataque de los Ataviados de Medianoche. Cayeron sobre la gente de Shrilla con atroz abandono. Destrozaron familias, alimentaron con niños a los perros y Furias, incendiaron fábricas y obligaron a la gente a huir a la oscuridad de las minas interiores, para gran alegría de Decimus y sus crueles lugartenientes. La oscuridad era el hábitat natural del Astartes nostramano, y la acechaban como terrores del mundo antiguo. Los gritos de los shrillanos casi desvalidos eran música para sus oídos.

Decimus condujo la expedición a las secciones más profundas de las minas, donde las mujeres y los niños eran defendidos por sus hombres, que entraron en batalla en sus plataformas mineras apresuradamente armadas. Decimus y su elegido cortaron a través de este ejército de obreros con desprecio casual. Decimus era un maestro espadachín y duelista, y sin embargo encontró el mismo placer y satisfacción de golpear hasta la muerte a un hombre indefenso con sus propios fémures rotos, como lo hizo al enfrentarse al más grande de los enemigos.

Cuando Decimus se acercó al último de los comandantes de Shrilla vencidos, en su cabina derrumbada de su caminante, un solo soldado shrillano se interpuso en el camino de Decimus. El hombre vació un cargador entero de láser en el Marine Espacial, sin ningún resultado; la armadura que portaba Decimus fue canibalizada desde algunas de las mayores servoarmaduras que los artificieros pudieron idear. Lentamente, Decimus avanzó hacia el hombre, que ahora sostenía su arma de fuego láser vacía como una porra, maldiciendo a los Astartes sin aliento.

“Hacen falta tripas para enfrentarme, mortal”, Decimus dijo con calma, justo cuando golpeaba el vientre del hombre con su guantelete, derramando los intestinos del soldado sobre sus rodillas ya caídas.

“¿Lo ves? Un montón”, rió Decimus, limpiando su mano sangrienta en el rostro del hombre, antes de pasar sobre el cadáver fresco para acabar con la última víctima indefensa.

Arrastró al último hombre desde su cabina y lo sostuvo con facilidad, con los brazos inmovilizados con solo una de las enormes manos de Decimus. Lentamente, el Amo de la Noche desenvainó su espada dorada, para que su víctima supiera lo que estaba por venir. El sonido de su risa y su método de carnicería elegido resonó en las cámaras a su alrededor, como un coro discordante.

“¿Por qué haces esto?”, era todo lo que el débil humano podía decir. Decimus sonrió bajo su yelmo.

“La pregunta es, ¿por qué no hacerlo? ¿Por qué no debería aplastarte? Dame una razón, pequeño mortal”, se rió cruelmente.

“Tengo una razón; si no te detienes, te mataré. Y tu muerte no será tan limpia como las muertes infligidas sobre tus elegidos”.

La voz salió de la nada e hizo que Decimus saltara sorprendido, con el bólter tormenta desenfundado. Al escanear las sombras, se dio cuenta de que no podía ver al dueño de la voz. Estaba demasiado oscuro para que incluso sus ojos negros penetraran. Pero sintió la poderosa mente detrás de aquello.

Decimus se dirigió a su elegido, pero sus enlaces de vox se habían silenciado. Desde algún lugar lejano, Decimus podía escuchar intercambios de fuego de bólter.

“Solo podías ser tú, Corvus, dijo Decimus en tono burlón, volviéndose para explorar la oscuridad.

Decimus había caído en una trampa. El mismo Corax había liderado la fuerza de vanguardia, y como consecuencia, habían llegado antes que los Ataviados de Medianoche, y se habían instalado en los niveles mineros de Shrilla. Los Hijos de Corax habían esperado hasta la noche en que los Amos estaban dentro de las minas antes de que comenzaran su ataque. Detonaron cargas detrás de los Marines Espaciales del Caos y saltaron ante los guerreros en sus propias sombras. Guerreros armados negros se enfrentaron con marines de azul medianoche. Del mismo modo, en órbita, las naves de los Córvidos tomaron por sorpresa a los Ataviados, embistiendo a buques mineros y satélites en las naves de los Amos de la Noche, antes de desintegrarse y atacar con toda su fuerza a los sádicos guerreros de la Perversión.

“¿Atacas a los débiles y los cazas en la oscuridad? Veamos qué tan rápido puedes correr, pequeño Astartes”, Corax siseó desde lo profundo. Decimus no se quedó ahí, y rápidamente huyó, destruyendo el pasadizo detrás de él mientras pasaba. Corax tenía en la mira al Amo de la Noche, pero Decimus tenía una visión similar a su padre genético, y cada vez que el Señor de Deliverance trataba de atraparlo y contenerlo, el profeta eludía la captura. Atacaba a decenas de córvidos que intentaron frustrarlo, su precognición y brutal pragmatismo lo convirtieron en un combatiente completamente letal. Mientras huía, instintivamente buscó a sus compañeros Amos de la Noche, y comenzaron a reagruparse. La brutal lucha en los túneles duró varios días, ya que las dos fuerzas de movimiento rápido jugaban al gato y al ratón entre sí[1]. Por un lado, existía la astucia y la experiencia de Decimus transmitidas por la disformidad; por el otro, la brillantez de Corax. y el conocimiento local de los túneles, proporcionado por los agradecidos shrillanos. Pero siempre, las acciones de Decimus se caracterizaron por una especie de desesperación. Se dice que los Marines Espaciales no conocen el miedo. Esto es una mentira. Decimus estaba completamente aterrado ante Corax; el puro poder primordial de un Primarca fue suficiente para detener el corazón incluso de los veteranos más sociópatas de las Largas Guerras.

Solo un tercio de la fuerza de ataque de Decimus salió a la superficie, y solo la mitad de ellos lograron luchar contra los Hijos de Corax y robar transbordadores para llegar a la flota que los esperaba. Se dijo que Decimus, justo cuando abordó la última lanzadera, fue atrapado por el potente látigo de Corax, que le arrancó el brazo izquierdo mientras la lanzadera huía a toda velocidad hacia el vacío que esperaba.

Decimus inmediatamente contactó a Kol Basilis y le dijo al Gran Maestre de los Blasphematii que el mismo Corax estaba liderando una invasión al imperio. Basilis reaccionó rápidamente, desplegando una fuerza considerable de buques de guerra Blasphematii para apoyar al Amo de la Noche. La paranoia de Basilis entró en una sobrecarga, y pronto una flota completa, liderada por Decimus, fue desplegada para atrapar y destruir a Corax. Los dos generales se condujeron mutuamente en una alegre persecución por las desoladas regiones fronterizas, mientras Corax comenzaba a inspirar a los planetas que visitaba para que se rebelaran contra los Blasphematii cuando vinieran por ellos. Corax no tenía suficientes hombres para amenazar adecuadamente incluso a un puñado de mundos de la Perversión, pero tenía los suficiente para eludir sus flotas y frustrar a sus cazadores.

Este era su plan desde el principio. Había dejado que Decimus se fuera de Shrilla con el propósito expreso de llamar la atención sobre sí mismo. Y, a medida que más y más fuerzas del Caos parecían volverse hacia su disputado sector, parecía estar funcionando.

Mientras la bestia estaba clavada sobre él, los otros Primarcas formaron una única y poderosa flota, que se zambulló en el Imperio de las Perversiones casi sin ser molestada, como una daga entre las costillas. Esto se logró a través de una estrategia sin precedentes. Leman Russ había notado que había un canal de espacio donde los Vigilantes de Carne no podían mirar. De hecho, había todo un corredor disforme y espacio real completamente estéril y en calma; este era el rastro de destrucción que quedaba cuando el Ophilim-Kiasoz zigzagueaba hacia el Ojo del Terror. El Rey Lobo propuso que siguieran a la sombra del Ophilim, lo suficientemente cerca como para velarlos, pero lo suficientemente lejos como para evitar que toda la flota fuera borrada por la sobrenatural entidad. Era una estratagema arriesgada, pero parecía funcionar. En el transcurso de un mes, habían pasado por alto a los Vigilantes de Carne y se encontraban en el interior del territorio enemigo.

Sin embargo, no todos estaban ciegos a su estrategia. A medida que la guerra continuaba, Perturabo pronto entraría en la refriega...

La Liberación de Macharia, primer gran acción de la Guerra Ciclópea

Temestor Braiva, el venerable y brillante general del autodenominado grupo de batalla conjunto ‘Élite de Braiva’, encabezó la campaña militar primaria contra Ahriman el Buscador de Dioses y su dominio de Golarchs, Marines Rúbrica, hechiceros y fanáticos interesados. Sin embargo, Braiva, a pesar de su reputación de aventurero, era un hombre pragmático y en última instancia tortuoso. Sabía que si atacaba a Ahriman directamente con su flota, sería destruido en cuestión de semanas, ya que su flota no era una vasta armada, sino una banda de elementos dispares aleada solo bajo su dirección. Los había unido bajo su poderosa personalidad y el apoyo tácito del Imperium Pentus que defendió en las salvajes marchas del sur del Segmentum Tempestus, aunque todavía poseía solo unos pocos miles de naves, una cantidad mediana en el gran esquema de la galaxia. Lo que él requería era una victoria temprana dentro del dominio de Ahriman; una victoria simbólica para pinchar la ira de los Mil Hijos y, lo que es más importante, impulsar a sus hombres y a los señores de la guerra locales para apoyar su lucha, una buena batalla.

Por lo tanto, Temestor golpeó profundamente en el Segmentum Tempestus, en el antiguo mundo-ciudad de Macharia. Hubo varios planetas antiguos con el nombre del legendario Lord Solar, pero este Macharia fue el primero de sus mundos de conquista que llevaba su nombre, y fue por mucho el más grandioso. Había sido una maravilla del Viejo Imperio en su apogeo, todo cubierto de mármol esculpido y fina piedra blanca. Si la Élite de Braiva podía liberar al planeta y a la gente de Macharia sin destruirlo, cementaría el lugar de Temestor, ya que el heredero del Lord Solar Macharius y la Élite de Braiva ya no sería solo sus aliados de conveniencia o su mando por decreto primárquico. Serían los Príncipes de Macharia, y cada uno de sus generales sería leyenda entre los hombres. Ya no estarían divididos por sus orígenes, estarían unidos por sus triunfos.

Eventualmente, a través de discretas maniobras disformes ideadas para evadir las patrullas de varios pequeños señores de la guerra a los que Ahriman prometió la corona imperial, la Élite de Braiva ingresó al sistema Macharia. El planeta en sí ya no era una joya en una corona imperial, sino una semi-ruina indigente gobernada por el canónigo Heirik Zann, autoproclamado Soberano a perpetuidad de la Unión Teológica. El suyo era un título sin sentido, pero el delirante señor de la guerra estaba respaldado en su reclamo por una multitud de lunáticos religiosos conocida como la Fraternidad Carmesí, una secta fuertemente armada de ex-soldados profesionales de la ahora extinta Unión Teológica. Esta fuerza combinada naval y terrestre había conquistado fácilmente a Macharia y los otros mundos agrícolas y estratégicos que orbitaban su estrella madre. Fueron respaldados por una milicia conscripta formada por casi el diez por ciento de la acobardada población.

Macharia había sido una vez un lugar de aprendizaje, pero las universidades del mundo fueron destruidas y quemadas en ceremonias religiosas; todas excepto por una universidad dentro del distrito de Torgaldu. Allí, uno de la Cábala de Ahriman, el hechicero Tzchevek y su guarnición Rúbrica habían establecido un centro de investigación psíquica. Impusieron un diezmo de los sacrificios psíquicos que Zann estaba haciendo, y los convirtieron en familiares para aumentar el poder de Tzchevek. Los herejes y traidores a la causa de Heirik fueron arrastrados a las plazas de las ciudades y desmembrados pública y desordenadamente. El orgullo de las fuerzas del déspota era un crucero clase Witchfynder superviviente que, en su honor, se llamaba arrogantemente ‘Portentoso Zann’. El motor de impulso disforme de la nave estaba roto sin posibilidad de reparación, pero la nave todavía era un activo formidable, y el dictador paranoico mantuvo la nave en constante movimiento, ocultándola hasta que se necesitara. Dirigió una flota de monitores de defensa y portadores de escolta de escala no insustancial.

La Absolución de Tyme, el buque insignia de Braiva, al llegar, se ocultó rápidamente detrás de un planeta enano distante que rodeaba los anillos exteriores del sistema, esperando hasta que sus fuerzas completas pudieran agruparse al borde del sistema. Heirik no tenía astrópatas ni navegantes, solo débiles adivinos psíquicos; él había alimentado el resto al Portentoso Zann, con la vana esperanza de reiniciar los motores Excruciador de la nave. Por lo tanto, Braiva podría moverse relativamente sin ser detectado en las primeras fases de la batalla.

Reunió a sus siete generales y campeones más confiables en una reunión de guerra dentro de su cámara de información táctica a bordo de la Absolución de Tyme. Estaba el feroz Lychen Vashiri, conocido como Faruk el Impiadoso, que asistía a todas las reuniones con el traje de un caudillo bárbaro, cubierto de una profusión de dagas, hachas, pieles ensangrentadas y sus característicos bracamantes-sierra. Era un hombre furioso con la sonrisa de un asesino grabada sin humos en sus mejillas marcadas. Siguió a la banda de Temestor puramente para poder arrojarse a sí mismo y a su Vashiri en las refriegas más sangrientas, en nombre del Emperador de Sangre. Lector Ikriskiall era otro, el líder de más alto rango de los guardias psíquicos Gamma-meson, notable por su edad venerable y formidable conocimiento de refinadas técnicas de batalla psíquicas de su secta. Luego estaba el temible coronel Roderus de los veteranos de las Hojas Templadas de la Legión de Acero, un hombre tan inflexible como el material del que se nombra su regimiento. Darbane de los Comandos-Plasma era fácilmente el miembro más grande de esta banda, un alegre gigante cibernético que nunca parecía levantar la voz por encima de un tono de voz coloquial, incluso en medio del combate, ardiendo con sus pistolas de plasma gemelas. El más joven del grupo era Duc D'Aronelles, el comandante de los príncipes guerreros de Chevantai. En la batalla usaba una delgada armadura que desafiaba a la gravedad y luchaba como sus compañeros de caballería, con lanzas motorizadas y pistolas cuerpo a cuerpo ornamentadas, pero elegantemente letales. Sin embargo, fuera de combate, el duque llevaba una fina chaqueta de comedor y su largo cabello de color ébano se dejaba fluir libremente sobre sus hombros. El incorregible capitán Farl, en comparación, era un grosero matón. Comandante de Capítulo de los Guerreros Narco-Lussorianos (que fueron erróneamente conocidos como 'Marines Espaciales' en su región del Imperium Pentus), Farl era una imagen imperfecta de un Astartes, vestida con una servoarmadura a retazos e hinchada de manera antinatural por cócteles de narcóticos genomorfos. Alguna vez fue un criminal, pero medio siglo de servicio a regañadientes en los Lussorianos lo había convertido en un asesino ingenuo pero efectivo, y en un hombre sorprendentemente honorable. Sin embargo, enmascaró este honor, bajo una máscara de desprecio despectivo que solo el propio Temestor podía ver. El general final se llamaba Obediah Braiva; el hijo de Temestor. Adoptado después de que su madre fuera asesinada en un infierno de guerra hace una década, el joven se había convertido en un valiente y a menudo imprudente campeón de lo mejor; llevaba el arma gravítica y la lanza de combate de Temestor en la batalla y era el representante del Señor General en el campo de batalla desde que Temestor se volvió demasiado mayor para liderar desde el frente. Juntos, estos siete hombres planearon la mejor manera de despojar al desviado Heirik Zann de la sede del poder machariano.

Braiva primero atacó los planetas exteriores y sus guarniciones. La Absolución de Tyme tenía alas de caza y bombarderos bien surtidas, y utilizó a estos combatientes y sus escoltas al máximo. Atacaron las estaciones espaciales y las instalaciones militares de la Fraternidad Carmesí, obligando a los fanáticos a perseguirlos. Aunque los combatientes hicieron poco daño durante los meses de ataques estilo golpear y correr, cumplieron su propósito. Hicieron que la Fraternidad se enfureciera y los engañaron para que pensaran que el ataque de Braiva era una pequeña rebelión interna de la gente oprimida de Macharia. A medida que los soldados se frustraban cada vez más en su búsqueda de la base rebelde, la Élite de Braiva hizo una lenta corrida hacia el sistema interno. Sus motores permanecieron desactivados, y la única salida del motor provino de la corrección de curso ocasional al maniobrar los propulsores. La Fraternidad estaba preocupada por saquear los mundos periféricos y despoliar sus ciudades, y no pensó en buscar una gran masa de naves que ingresaran al sistema de manera silenciosa y sin violencia.

La invasión de Macharia comenzó casi tan pronto como las naves entraron al sistema. Las fuerzas leales a Temestor se desplegaron en la superficie del planeta casi una unidad a la vez, para evitar ser detectados por los monitores de defensa y los sistemas de armas orbitales instalados para detectar incursiones militares importantes. En el transcurso de los meses, a medida que los ataques en el sistema más amplio se intensificaron, estas fuerzas se escabulleron silenciosamente entre facciones simpatizantes de civiles descontentos que vivían bajo el gobierno Teólogo demente. Lenta pero firmemente, las armas y las municiones fueron fabricadas o enviadas pieza por pieza por la flota que se aproximaba. Casi un tercio de las fuerzas de Braiva fueron desplegadas en la superficie de Macharia antes de que Heirik supiera de la invasión. Cuando las fuerzas de Zann se dieron cuenta de que las diversas rebeliones estaban vinculadas entre sí, la Élite de Braiva ya estaba sobre ellos. Su flota, al unísono, activó sus motores y alcanzó los últimos minutos luz en la órbita de Macharia en unas pocas horas. La Absolución de Tyme lideró la carga, aplastando la flota de monitores con la fuerza de un mazo, mientras los otros elementos de la flota ensanchaban la herida. La gran barcaza de batalla entró en órbita, los combatientes y los bombarderos destruyeron cualquier instalación que intentara atravesar al descomunal monstruo. Lanzó una marea de cápsulas de desembarco, lanzaderas, Valquirias y cañoneras Kestral. Una vez hecho esto, la barcaza de batalla se apartó del espacio orbital disputado, como si Braiva temiera dañar su nave insignia, dejando al resto de su flota para enfrentarse a las grandes armas de la reunión orbital machariana. Heirik le ordenó al Portentoso Zann a que cazara al transportista y acabara con su necio capitán.

Simultáneamente al despliegue orbital, las fuerzas sobre el terreno entraron en acción, en cinco diferentes sectores de la capital del mundo metrópolis, todos coordinados por Temestor en órbita, trabajando con sus generales a través de nada más que pequeños canales de comunicación. Cada una de las fuerzas que se levantaron pronto se vio reforzada por el asalto orbital. Las fuerzas de la Élite de Braiva, inicialmente, lucharon de manera individual, jugando según sus propias fuerzas. Duc D'Aronelles y los Chevantai utilizaron sus arneses gravitatorios para permitirles barrer entre las calles con gracia aparentemente sin esfuerzo, sus pies ligeros apenas tocando el suelo mientras se movían a paso más rápido de lo que cualquier simple fuerza de caballería podría igualar. Sus largas lanzas de energía ensartaron a enemigos tras enemigos, antes de lanzarlos fuera de peligro, disparando sus pistolas cuerpo a cuerpo a sus asesinos flanqueados. Los Marines Espaciales de Farl lucharon brutales asedios puerta a puerta, asaltando edificios, matando a los soldados que estaban dentro, antes de usar tercamente estos edificios como bastiones. Los Comandos-Plasma de Darbane lucharon con su bravata habitual, utilizando un poder de fuego abrumador para estrellarse contra la Fraternidad Carmesí y sus fuerzas. Roderus y los veteranos de las Hojas Templadas se encontraron atrapados en un distrito de la ciudad, pero resistieron ola tras ola de los fanáticos bajo el dominio de Zann. Ignoraron sus heridas y simplemente lucharon con mayor determinación, arrebatando armas enemigas caídas para complementar las suyas cuando gastaban sus municiones. Los Guardias de Gamma-Meson eran un terror para la vista; sus ojos brillaban con llamas azules, y sus manos y sus armas estaban envueltas en crepitantes campos de energía que quemaban a los enemigos convirtiéndolos en cenizas mientras caminaban en combate, cantando sus ritos de concentración. Los Gamma-mesones parecían perversamente tranquilos a pesar de estar involucrados en un combate letal. Esto fue porque los psíquicos de batalla requerían una concentración perfecta para ser efectivos. Si se emocionaban demasiado o se volvían coléricos, sus conjuraciones podían fallar. Así, sombríamente, se abrieron paso hacia adelante, matando sin urgencia y llevando a sus muertos y heridos de regreso a su área de despliegue con una calma similar. Por el contrario, Faruk y los Vashiri lucharon como enloquecidos bersérkeres, atacando en medio de la lucha, donde las armas de mayor alcance de sus oponentes significaban poco. Faruk, con dos bracamantes-sierra gemelas agarradas en sus manos, aullaba en éxtasis mientras nadaba a través de las entrañas de los hombres que destripaba.

Sin embargo, la Fraternidad Carmesí y sus milicias de apoyo aún eran numéricamente superiores, y cada una de las fuerzas de Braiva estaba separada y aislada una de la otra. Después de solo un par de horas, las fuerzas de Braiva parecían verse obligadas a retroceder ante las hordas de soldados de la Fraternidad con armadura de caparazón. Los hombres de Zann, animados por este éxito, se esforzaron aún más, hasta que las fuerzas desesperadas de la llamada rebelión se vieron obligadas a una derrota total. Heirik les ordenó que los persiguieran hasta el último hombre, y la Fraternidad Carmesí estaba ansiosa por obligarlos.

Mientras tanto, en el espacio, el Portentoso Zann lideró su flota de monitores en la búsqueda de la Absolución de Tyme, su capitán hambriento de obtener la gloria del Emperador con esta matanza. El capitán nunca consideró que la Absolución de Tyme estaba, de hecho, cazándolo...

Las fuerzas de la Élite de Braiva huyeron a través de la ciudad, rotas y no tripuladas por la fuerza pura de la Fraternidad; incluso los veteranos de las Hojas Templadas se retiraron a regañadientes. Los soldados Teólogos parecían reunir a las fuerzas juntas, como perros que juntan ovejas en una sola gran pluma. Para la diversión de Heirik, mientras miraba la corta guerra a través de sus pictopantallas dentro de su palacio eterno, este trozo de terreno debía ser la Plaza del Juicio; el lugar donde herejes y paganos a través de Macharia serían traídos para sus juicios y ejecuciones a vista de todos. Qué apropiado, pensó, que este último enemigo también enfrentara su espeluznante destino allí.

La Fraternidad Carmesí convergió sobre la plaza desde todas las entradas, cerrándose como una soga. Primero llegaron sus tanques, seguidos de fila tras fila de infantería fuertemente armada y plataformas de cañones caminantes a gran velocidad. Irrumpieron en la plaza con toda la furia de un fanático en un sermón.

Sin embargo, la plaza estaba vacía. Cuando la significativa porción de la Fraternidad se apiñó en la plaza, se encontraron desconcertados. Sus enemigos se habían desvanecido, fundiéndose en la expansión urbana a su alrededor, de alguna manera.

Tres cosas les sucedieron allí.

Primero, las cargas de demolición explotaron en las plantas bajas de los edificios más grandes que rodeaban la plaza, haciendo que cayeran en ruinas una tras otra. Segundo, a través del polvo de ladrillo y los escombros, los rayos láser iluminaron a la Fraternidad; inofensivos pinchazos rojos de luz. Pero solo eran marcadores. Estos vuelos guiados de misiles y proyectiles de artillería, construidos y escondidos en toda la ciudad, dispararon y cayeron precisamente sobre las fuerzas de la Fraternidad atrapadas repentinamente por los escombros que les rodeaban. Las bolas de fuego resultantes se elevaron hasta ocho kilómetros en el cielo, y eran visibles desde el propio palacio de Zann. Los supervivientes, tropezando a través de los gruesos pedazos de humo y las sangrientas ruinas de sus compañeros soldados, fueron presa fácil para los Vashiri y los Lussorianos, que cayeron sobre ellos con un salvajismo increíble.

En el espacio, los defensores encontraron repentinamente que los láseres de defensa del lado del planeta ya no disparaban contra la flota enemiga, sino en sus propias estaciones espaciales y buques monitores; los soldados de la Justicia los habían golpeado discretamente al principio de la batalla y los habían requisado contra el enemigo zannita. Atrapado entre las armas de la flota de invasión y las armas de su propio mundo natal, la flota de defensa se desmoronó en una retirada desordenada. Fueron inmovilizados y desarmados por los cuidadosos cañones de Braiva. Sin embargo, las naves no fueron destruidas, sino que quedaron ciegas, lisiadas y neutralizadas, y se dejaron intactas para su posterior uso por parte de Braiva.[2]

A medida que la batalla se volvió decididamente a favor de los invasores, las fuerzas restantes de Heirik aprendieron precisamente por qué su enemigo era conocido por tres sectores más por su destreza. Las fuerzas previamente divididas lucharon como fuerzas de armas combinadas y fluidas. Los Caballeros-Príncipes de Chevantai y los Land Speeders de las tropas de Justicia atacaron los flancos y la retaguardia del enemigo, mientras que los Lussorianos y los Veteranos de las Hojas Templadas los inmovilizaron en su lugar. Los Comandos-Plasma y los equipos itinerantes con lanzadores de misiles derribaron la armadura enemiga antes de que pudieran disparar a la infantería, y los Vashiri retuvieron cualquier apoyo a distancia para devolver el favor y golpear a los Comandos. Los Vashiri estaban protegidos por escudos psíquicos de batalla, mientras los lectores del Gamma-Mesón llevaban a sus guardias detrás de los salvajes sedientos de sangre. Se decía que Braiva había aprendido mucho de xenos y humanos a lo largo de los años, y las estrategias y tácticas que enseñó a sus generales reflejaron esto. Estaba la constante movilidad de los T'au de los Enclaves, combinado con la especialización y la sinergia de las técnicas Eldar del Viento de Espadas, y la voluntad de improvisar y alterar los planes de batalla en un abrir y cerrar de ojos, aprendidos de sus propias raíces en la Confederación. La Fraternidad fue cazada por las calles; derrotados.[3]

Mientras las fuerzas de Zann eran destrozadas en la ciudad, su palacio fue asaltado. Obediah Braiva lideró el equipo de ataque, que se desplegó a través de paracaídas gravitatorios desde la propia órbita. Las defensas de los palacios fueron neutralizadas con fuego de misiles justo cuando aterrizaban en las almenas. El asalto fue rápido, tomando a los endurecidos defensores por sorpresa. Granadas aturdidoras y bombas de humo cubrían su rápido avance a través de los apretados corredores. Las tropas de la justicia se movieron con precisión y eficiencia bien engrasadas. Puerta a puerta, limpiaron cada habitación. Cualquiera que levantara un arma hacia ellos era derrotado antes de que pudieran gritar alarmados. Detonaron bombas de niebla venenosa, los defensores se ahogaban, mientras que los respiraderos de los soldados de asalto les protegían fácilmente. Se dice que los equipos de Obediah no sufrieron ni una sola muerte durante esa incursión, mientras que los del Emperador Machariano fueron asesinados casi por completo. El propio Obediah arrastró al encolerizado Heirik desde su complejo de búnkeres en el sótano, y lo puso bajo arresto.

Aunque Heirik fue capturado, sus fuerzas se negaron a rendir el mundo metrópolis, y la Élite de Braiva pasó meses conquistando la ciudad de los fanáticos. Muchas fueron las leyendas e historias creadas durante ese período de batallas. No diría que todas las historias son verdaderas, ya que muchas fueron embellecidas por eruditos y escritores creativos que heredaron estos cuentos en la década posterior a la guerra. Sin embargo, muchos son interesantes para mí, ya que, creo, arrojan algo de luz sobre los generales de Braiva.

Durante el primer mes de la guerra, se decía que Farl de los Lussorianos había llevado sus fuerzas al sector industrial de la ciudad. Sus brutales guerreros lentamente derrotaron a las milicias y al resto de las tropas de la Fraternidad. Se decía que Farl había penetrado la gran Reserva de la Templanza, donde los hombres de Zann habían almacenado todo el licor confiscado y el equipo de elaboración de cerveza que le habían arrebatado al pueblo, forzado a la sobriedad en nombre del Emperador de las Tierras Devastadas. Ahora, estoy seguro de que han aprendido sobre el decoro legendario y la naturaleza sombría de los Marines Espaciales, y cómo el alcohol tenía el menor efecto sobre ellos. Este no fue el caso para los Marines de Farl, ya que no eran posthumanos; quizás fueron algunos de los soldados más humanos que lucharon bajo la bandera de Vulkan. Por lo tanto, cuando liberaron el patio de almacenamiento de alcohol más grande en Macharia, se ayudaron a sí mismos. Las leyendas todavía hablan de la estruendosa semana de celebración que siguió, mientras Farl, borracho de su mente, sacaba barriles de cervezas, barriles de vino y amasec, y una multitud de otros licores y bebidas, a las calles, para que todos bebieran en celebración. Cacareando como un lunático, Farl eventualmente asaltó la última fortaleza enemiga en el distrito a la cabeza de un ejército de marines espaciales y vengativos ciudadanos macharianos, mató a los líderes de la fortaleza y les prendió fuego; todo el tiempo estando borracho completamente.

Sin embargo, había historias mucho más angustiosas que contar sobre estos meses de conflictos. Heirik Zann había hecho aliados de muchos cultos post-Imperiales, pero entre los más odiados de sus aliados se encontraba el llamado Culto de la Redención. Los Redentoristas eran una antigua secta, que podía rastrear sus orígenes hasta los años intermedios de la Era del Viejo Imperio. A pesar de toda la destrucción y la agitación de la Segunda Era de los Conflictos, el Nuevo Devorador y las Oleadas del Dragón, desafortunadamente este culto había sobrevivido, en una forma casi inalterada. Los Redentoristas todavía tenían un amor perverso por el lanzallamas y las armas sierra, y todavía llevaban túnicas rojas y capuchas puntiagudas distintivas. Su retorcida devoción a un credo muerto solo los había radicalizado una y otra vez, hasta que las criaturas tenían un credo absolutamente aborrecible. Habían sido puestos en control del Templo del Exterminio en Macharia. Zann les había encomendado completar sus purgas de limpieza. Los herejes acusados y los charlatanes que fueron ahorcados en la plaza tenían familias. A los ojos de los Redentoristas, estas familias compartían una maldición genética con sus parientes heréticos. Se reunieron esposas y maridos, hijos y nietos, junto con cualquier infante que consideraran tenía potencial psíquico, y se los colocó en el Templo. Luego, con calma e insensibilidad, los Redentoristas comenzaron a matarlos sistemáticamente. Nadie fuera del templo sabía exactamente lo que sucedía dentro del Templo, pero el humo espeso y aceitoso siempre se elevaba desde la fortaleza de los Redentoristas. Para cuando la invasión de Braiva había derrotado a Zann, los Redentoristas estaban a mitad de camino de su genocidio programado. En lugar de rendirse, los redentores resistieron a los invasores, con fuego y espada. Su ferocidad pura forzó atrás varios asaltos determinados. Todo el tiempo, el número de muertos inocentes dentro estaba aumentando.

A regañadientes, Obediah y Roderus soltaron a los Vashiri sobre el recinto. Los guerreros medio salvajes de Faruk se abrieron camino hacia el templo. Las espadas se encontraron con las espadas, y las llamas se encontraron con las llamas, mientras las dos fuerzas bersérkeres se destrozaban. Muy pronto, el sonido de los gritos resonó desde el Templo, los horribles chillidos que transportaban a millas de distancia. Roderus había temido que los turistas asesinos de Faruk mataran todo dentro de su frenesí descarnado. Sin embargo, el líder veterano no entendía realmente la mentalidad de los Lychen. Los Lychen no eran asesinos descarnados. Su caníbal credo Lychen-hemóvoro estaba altamente ritualizado y poseía reglas estrictas y complejas. Uno de los principios más básicos y centrales era así; no mates a los sin sangre. No mates y devores a una criatura que no poseía ninguna habilidad para matarte o devorarte. Los Redentoristas habían roto este principio central. Los Lychen no estaban muy contentos con el Culto de la Redención (por decirlo suavemente). Después de veintisiete horas de combate furioso e invisible, las puertas del templo se abrieron por segunda vez. Una marea de sangre fluía por los escalones, para el horror asqueado de los soldados Pentus que todavía bloqueaban el edificio. Unos minutos más tarde, los Lychen Vashiri emergieron. Estaban cubiertos, de pies a cabeza, en gruesas capas de sangre. Y en sus brazos, para asombro de las multitudes de ciudadanos que se habían congregado alrededor del templo, los Vashiri llevaban niños y bebés. Algunos tenían la edad de diez años, otros tenían menos de un año. Estos niños estaban empapados en sangre y tenían expresiones embrujadas y vacías, pero por lo demás no estaban heridos. Los niños con potencial psíquico fueron entregados a la Guardia Gamma-mesón para entrenamiento, mientras que el resto fueron adoptados por los Vashiri[4]. Cuando los equipos de limpieza eventualmente ingresaron al templo, era un osario. Sangre y túnicas destrozadas quedaron esparcidas por el suelo. De los Redentoristas mismos, solo quedaron los esqueletos sangrientos y roídos. Los Vashiri eran nada si no exhaustivos...

En el espacio, mientras el conflicto continuaba en la superficie, el Portentoso Zann fue perseguido hasta el borde del sistema, atraído hacia una emboscada por la retirada de la barcaza de batalla. A pesar de que sus avanzados sistemas de armas dañaron cientos de naves, la barcaza finalmente fue paralizada y abordada, antes de ser remolcada de regreso a Macharia como el premio de Braiva.

Una vez que el venerable Temestor Braiva regresó, se reunió con sus generales y discutió qué hacer con Heirik Zann. Por supuesto, lo más simple hubiera sido matarlo, pero Braiva tenía algo más en mente. Decidió que Heirik sería juzgado por sus crímenes, y la gente de Macharia lo juzgaría. Heirik rechazó airadamente esta propuesta, maldiciendo a Braiva y sus tribunales por no ser aptos para juzgarlo.

“Ustedes son gusanos, no aptos para ser aplastados ante mi bota imperial. Yo soy el Emperador de Macharia. ¡La gente me ama!”, fue citado gritando, cuando Braiva lo sacó de las mazmorras del palacio, a la brillante luz de una mañana de invierno. Antes de los escalones cubiertos de nieve del palacio, una multitud de miles se había reunido para gritar un odio desafiante hacia el ex-tirano. Se arrojaron contra las barreras mientras tiraban de sus cabellos y lanzaban insultos al viejo monstruo decrépito..

“Si tanto te adoran”, Braiva comenzó en silencio, mirando a la ruidosa muchedumbre. “Te liberaré ante tus amados custodios”.

Y con eso, el general Darbane agarró al ‘Emperador’ y lo arrojó a la multitud. Allí, él fue hecho trizas. No necesito entrar en detalles espeluznantes de su fallecimiento, pero basta con decir que no murió bien.

Pronto, solo quedaba un villano en Macharia. Los miembros de la Guardia de Gamma-mesón tenían la tarea de rodear la biblioteca-torre de los Mil Hijos. El propio alto Lector Ikriskiall luchó contra la mente del Hechicero durante varios meses agotadores, simplemente para evitar que la pesadilla nacida de las brujas desatara a sus Marines Rúbrica, o enviando una señal de socorro a Ahriman. Tzechevek eventualmente declaró a Temestor como el nuevo Emperador de la Unión Teológica tras la muerte de Heirik; sin duda, el Hechicero creía que Braiva era simplemente otro caudillo mezquino, como todos los demás "emperadores" que competían por el control de la región a instancias de Ahriman. Él estaba equivocado. Braiva escupió su oferta y ordenó que la torre fuera allanada. Tzechevek evitó cualquier golpe militar contra su torre mediante el uso de un poderoso campo de fuerza Raptora. Sin embargo, el Marine de los Mil Hijos no consideró un ataque desde abajo. Cuando los Comandos-Plasma de Darbane rompieron las bóvedas bajas de la torre a través de las alcantarillas, un intenso tiroteo estalló entre los Comandos y los Marines Rúbrica que guarnecían la fortaleza de los Mil Hijos. Tzechevek finalmente fue vencido por el propio Darbane, quien luchó contra el señor Astartes en combate singular.

La batalla de Macharia había terminado. Braiva había logrado su objetivo. La gente de Macharia había emergido, relativamente ilesa, de la quirúrgicamente precisa batalla. En todo el sistema fueron aclamados como héroes, y las historias de sus hazañas ya comenzaron a extenderse. Pero más que eso, la Élite de Braiva se alentó en una fuerza de combate unida de armas combinadas cuidadosamente afiladas. La flota fue reforzada por los restos reparados de la flota de monitores. El Portentoso Zann fue equipado con un motor disforme estándar, y la gente de Macharia proporcionó con entusiasmo una docena de regimientos de nuevos reclutas para el ejército de Braiva.

Aún así, Braiva sabía que su trabajo no había terminado. Si iba a conquistar a todos los emperadores mezquinos y obligar al propio Ahriman a comprometerse en la batalla, necesitaría aliados. Miró a los dos reinos occidentales más cercanos; Praetoria, y el imperio Lychen. La victoria dependía no solo de logística militar, sino también de habilidad diplomática.

La Revuelta de las Sombras

La herida infligida sobre Vect por el Rey Lobo Russ había desencadenado una gran ola de ataques oportunistas por parte de los Arcontes de sus Cábalas rivales, e incluso aquellos dentro de la Cábala del Corazón Negro; si al Gran Señor le hicieron sangrar, entonces él no era perfecto y podría ser vencido, de alguna manera. Este período de excitación fue conocido como el Año de las Mil Revueltas (aunque el número real de revueltas dirigidas contra Vect fue mucho mayor que solo mil).

Todos los Eldar ambiciosos y condescendientes de Commorragh parecían intentar socavar o destronar a Vect del poder. Vect volteó cada intento contra sus enemigos, causando la muerte de sus conspiradores, o convirtiendo a los conspiradores contra sus otros enemigos, y por lo tanto eliminándolos a ambos. Este año de locura fue una gran bendición para los commorritas, quienes disfrutaron enormemente usando sus incursiones de almas en el espacio real para financiar la épica carnicería en toda la ciudad. Los torneos de Brujas se extendieron a las calles y a los túmulos y torres a través de la ciudad imposible. Los sub-reinos retozaron y se alzaron, mientras los animales políticos merodeaban y se devoraban unos a otros en esquemas maquiavélicos que harían que un mero político humano llorara de envidia. A medida que este caos arrastraba a más y más gente a la tormenta, Vect estaba de pie en el ojo de la tormenta, un lugar engañosamente tranquilo.

El mismo Vect, aunque nunca se lo mostraría a ningún ser vivo, estaba agotado. Millones morían por alimentar la red negra de su mente. Incluso comenzó a comerse los ojos de los videntes, la esencia del alma más selecta y nutritiva disponible. Incluso su mente laberíntica luchó para hacer frente a las innumerables complots y conspiraciones dirigidas contra él y sus aliados. A pesar de esto, Vect sabía que había algo de fuerza detrás del año de mil revueltas, una mente comparable a la suya en astucia y duplicidad. Solo había una Eldar Oscura que realmente se ajustaba a esa descripción; Lady Aurelia Malys. Su Cábala de la Lengua Envenenada estaba enfrentando a las otras Cábalas contra Vect, logrando de algún modo destruir a sus Arcontes en el proceso. Sin embargo, Malys no se estaba apoderando de estas Cábalas, o poniendo a sus propios Arcontes títeres en su lugar. Esto intrigó más a Vect, ya que parecía carecer de ambición. Ella estaba renunciando al poder personal y al progreso. Los Eldars Oscuros eran todos narcisistas sociópatas en el fondo, Vect había aprendido esto durante milenios; sin importar cuán nobles o trastornados pareciesen, si se les daba la oportunidad de convertirse en uno de los poderosos de un círculo interno, un Eldar siempre se pondría en fila y tocaría la música de Vect. Sin embargo, Malys, sola entre los Eldar, no lo hizo.

Entonces Vect llegó a una conclusión que había sospechado por mucho tiempo; Lady Malys no era una Eldar. Ya no. Mientras la guerra civil continuaba enfureciéndose, Vect hizo que Malys fuera perseguida. Los rastreadores la siguieron hasta un vasto santuario hemisférico, en las profundidades de las catacumbas que se aferraban a la parte inferior de Commorragh como crecimientos tumorales. Pronto, mientras Vect observaba a través de los ojos de sus cazadores de títeres, la cámara se reveló como una cámara abovedada. Cada espacio de una pulgada de espacio en las paredes inclinadas estaba ocupado por cráneos perfectamente colocados. Todos los cráneos miraban hacia adentro, hacia un estrado. A la izquierda del estrado, la propia Lady Malys se levantó, con una sonrisa imposiblemente amplia en los labios. El equipo asesino de Vect no perdió tiempo en abrir fuego contra la Arconte, pero no pudo ser golpeada. Cada astilla de cristal, cada estallido funesto de energía, cada disco con bordes afilados, la erraban cómodamente. Cuando las armas a distancia fallaron, sus mercenarios se lanzaron ansiosos al combate con ella. A pesar de que su habilidad era exquisita y sus elegantes asesinatos eran una alegría para Vect para ver a través de sus videos robados, sus asesinos a sueldo eran maestros de su arte, y la rodeaban con precisión experta. Si Malys hubiera estado luchando contra ellos a solas, ella habría perecido allí.

Si tan solo...

De repente, uno por uno, los cazadores caían, cortados por algo veloz e invisible, como una sombra fluida. Sus cabezas fueron tomadas una por una, traqueteando con un crujido al suelo, que estaba cubierto de cráneos destrozados. Esta era la guarida de Kheradruakh, ‘Aquél que caza cabezas’. El Decapitador.

Con una sonrisa en la cara, Malys arrancó la cabeza cortada del último cazador del suelo, para poder mirar a los ojos de Vect indirectamente.

“Buenas tardes, amor mío”, dijo suavemente, antes de que ella rompiera en una risa violenta y temblorosa.

Vect le devolvió la sonrisa, porque sabía que la criatura que estaba dentro también podía verlo, por imposible que pareciera. “Me preguntaba cuándo nos veríamos. Pensé que esta reunión podría haberse realizado antes”, replicó Vect. “’Amor mío’ fue un buen toque, a decir verdad. Muy amenazante”, añadió Vect, en tono burlesco.

“No seas así, joven maestro Vect. ¿He sido una propietaria tan negligente? ¿No he mantenido lejos los estragos del joven príncipe de ti? Tu voz sugiere una significativa falta de gratitud”.

Vect desestimó la respuesta con un gesto teatral. “La gratitud es muy tediosa. Implica que el gratificado debe a su patrón un favor. Yo no te debo nada”.

El ser dentro de Malys se rió entre dientes, el corazón de cristal en su pecho brillando con múltiples matices dentro de su pecho. “Oh, los Eldar me deben muchísimas cosas, pero esa no es la razón por la que atraje a tus hombres aquí”.

“¿En serio?”, Vect respondió, levantando una ceja perezosamente.

“Los atraje aquí para dar testimonio. Siento que es justo que el Gran Señor de mis inquilinos comprenda por qué debo castigar a su especie”.

Vect comenzó a perder la paciencia con el demonio reluciente vistiendo la carne de Malys. “No presumas de amenazarme. No pienses que ser un dios te protegerá de mí, podría... perder los estribos contigo”.

Malys estalló en carcajadas al escuchar la amenaza de Vect. “¡Eres un pequeño parásito absurdo! Me diviertes así. Pero creo que ya basta de juegos. Tu régimen ha obstaculizado mis esfuerzos en el escenario galáctico. Tu credo de interés propio ha unido a tus ‘Eldars Oscuros’ bajo la bandera de la desunión. Una encantadora paradoja, sin duda, pero no una que me ayude. Eres una cantidad desconocida; un elemento deshonesto, echando por tierra los planes de todos con tus tonterías de beber almas, violar y saquear. Tengo guerras que ganar, y universos que conquistar. Te daré otra oportunidad, Asdrúbael Vect, hijo de Ulthaneshu Vect, de doblar la rodilla ante tu amo y poner a tus Cábalas a mi disposición. La guerra ha comenzado; si no actuamos pronto, es posible que te lo pierdas”.

Era el turno de Vect de reírse, aunque la suya era una risa seca, horrible, carente de cualquier calidez (si su voz alguna vez había tenido calidez al principio, los registros no dicen nada al respecto). “No tengo amo. No tengo iguales. No seré un simple peón en tu gran juego, Aurelia Malys, huésped del corazón de cristal de Cegorach. Mi reino es una meritocracia de asesinos. Nunca nos domesticarás”.

“Nunca digas nunca, querido. Si no vas a ser domesticado, tu raza tendría entonces que ser... enjaulada”, Malys respondió con una sonrisa perversa, mientras le entregaba la cabeza cortada al Decapitador. El mestizo de piel oscura peló cuidadosamente la cabeza, antes de escabullirse hasta el anillo más alto de su guarida hemisférica. Allí, colocó el cráneo en el último nicho vacante. Entonces, la Telaraña tembló.

Las luces en las cámaras personales de Vect comenzaron a parpadear. Aunque sus cámaras estaban físicamente a muchos años luz de la guarida del Decapitador, en lo profundo de la oscurecida Aelindrach, estaban vinculadas a ese reino, y todos los sub-reinos, a través de los hilos y tributarios eternos de la Telaraña. Vect se burló, desdeñoso de la disyunción del edificio.

“¿Pretendes hacer una brecha en la Telaraña? ¿Introducir demonios entre los callejones y mafias embrujadas de Commorragh? Los demonios no son nada para nosotros. Hemos capeado esas cosas antes, Deidad Chacal.

Malys le dio a Vect una expresión de confusión burlona. “¿Demonios? Oh, hay cosas por lejos peores que demonios...”

Mientras decía esto, hizo un gesto hacia la tarima en el centro de la cúpula. Algo se estaba uniendo en su corazón; una sombra viviente que se enroscaba, un abismo enorme de luz, bebiendo la poca iluminación que quedaba en la cámara. Vect cortó la alimentación del vídeo robado, pero la risa de Malys hizo eco mucho después de que su imagen se desvaneció.

Vect se reclinó en su trono, mientras su cámara comenzaba a oscurecerse a su alrededor. A través de sus ventanas acanaladas, podía ver que el crepúsculo de Commorragh se estaba convirtiendo en algo más; algo más oscuro. Los aullidos e interminables gritos de Commorragh adquirieron un timbre diferente. Pasaron de una gloriosa cacofonía a un jadeo estrangulado, como si la ciudad entera hubiera tomado aliento colectivamente, antes de una profunda zambullida. Vect ignoró a sus guardaespaldas alienígenas cuando irrumpieron en su habitación, sin aliento, advirtiéndole del desastre que se desarrollaba. Él podía verlo por sí mismo; los zarcillos de negrura que se enroscaban alrededor de espirales de una milla de altura, espirales... cosas que no podía distinguir en la oscuridad, incluso con su vista mejorada.

Cuidadosamente, entrelazó sus dedos y se lamió sus labios cetrinos y sus dientes perfectos y afilados como agujas. La Larga Noche había llegado, parecería.

“¿Qué hacemos, mi Señor?”, preguntó un Draconte. Vect hizo un gesto a uno de sus Sslyth, que decapitó pulcramente al pequeño cachorro. Vect cuidadosamente puso un dedo en sus labios.

“Ssssh... estoy pensando”, respondió; mientras arrancaba los desafortunados ojos del Draconte de su cráneo uno por uno.

En su cabeza, le hizo una promesa a Cegorach, una promesa que sabía que el Dios Que Reía podía oír. Una vez que Vect se hubiera liberado de la Revuelta de las Sombras, promulgaría una venganza tan terrible contra Cegorach, los poetas y sádicos a través de un millar de universos no serían capaces de categorizar todas las nuevas formas en que agitaría la agonía del dios embaucador.

Pero por el momento, Vect decidió, mientras esquivaba a los demonios-sombra de muchos miembros, mientras saltaban de la oscuridad de repente y destrozaban su trono en astillas, que su ciudad estaría un poco preocupada.

Solo la Cábala de la Lengua Envenenada y los Corsarios del Duque Sliscus lograron escapar de las sombras que de repente envolvieron a la Ciudad de los Pecados, ya que ambos estaban fuera de Commorragh en el momento de la revuelta.

El asedio de la Tempestad de Espadas

Mientras Abaddón era detenido en la región de Klavox (cuyo relato se relatará en la siguiente sección), el régimen de Huron Blackheart, tan descompuesto y apenas mantenido como la carne del propio maestro, se propuso una tarea monumental. El régimen de Huron necesitaba eliminar al menos una de sus principales facciones rivales, o de lo contrario se derrumbaría en una guerra civil irrevocable y caería en la ignominia, para nunca más levantarse. Blackheart no tenía los recursos para destruir al imperio del Padre Estelar en el oeste, o los dos mil mundos bastión bien provistos del Imperium Pentus. Solo uno de sus principales enemigos era suficientemente vulnerable a la extinción, solo una facción tenía un bastión central que, si se destruía, significaría la ruptura de su poder para siempre. Ese enemigo era, por supuesto, el mundo astronave de Biel-Tan, el último refugio de la civilización Eldar.

Sin embargo, el hecho de que los Eldar fueran vulnerables a un ataque decapitador a través de la invasión, no significaba que de ninguna manera fueran débiles. Biel-Tan había reunido a todos los antiguos corsarios, proscritos y refugiados de los otros mundos astronave muertos. A lo largo de los milenios, había crecido en tamaño casi trescientas veces, convirtiéndose en el mundo artificial más grande jamás cantado por los Aedas Óseos Eldar. Su gran flota, aunque se extendía por el norte de la galaxia, se reunió para la repentina guerra, y regresó a través de la Telaraña para apoyar a su madre como una manada sobre otra de lobos salvajes y protectores. Todos los videntes vieron el mismo futuro inevitable que se avecinaba; Huron atacaría, y este ataque sería el más grande que jamás hubieran visto. La flota de los Eldar era inmensa, rápida y letal, al igual que los muchos ejércitos, ciudadanos, huestes de Jinetes del Viento y Templos Especialistas que se agrupaban alrededor de áreas estratégicas de la inimaginable nave. La última Autarca de Biel-Tan, Lanquelliqn, se preparó para la batalla venidera lo mejor que pudo. Biel-Tan había logrado convocar a la mayoría de los guerreros especialistas sobrevivientes para que volvieran a defenderlos. Sin embargo, los Señores Fénix no habían venido, a pesar de sus ruegos desesperados. Cuando se les preguntó acerca de esto, los Exarcas solo pudieron responder que ‘los Asuryata han sido llamados a otros asuntos...’

Huron y sus aliados sabían que tenían que lanzar todo lo que tenían al mundo astronave. Este iba a ser un lanzamiento final de los dados. Si Huron ganaba, los Eldar de los mundos astronave estarían acabados. Sin embargo, los Eldar también sabían que si Huron no lograba destruir su mundo astronave, el Imperio Oriental del Caos colapsaría.

El destino de la región descansó en esta última gran batalla, conocida para siempre como el ‘Asedio de la Tormenta de Espadas’.

Huron recorrió sus mundos, tragándose sus bandas de guerra de rehenes itinerantes y reintegrando a sus varios tenientes Corsarios Rojos en una sola y colosal armada. El gran buque de guerra, el Fauces Astrales, era el buque insignia de Blackheart, y lo guiaba como la punta envenenada de una lanza. El deslumbrante Caballero Sangriento Cullan[5] trajo a su flota de monstruos vampiros moribundos para unirse a esta flota a medida que cobraba impulso. La suya era una especie en extinción, y la Sed Carmesí y la Rabia Negra de la muerte de Sanguinius los llevaron a actos cada vez mayores de carnicería penitentes.

El aliado más importante de Huron fueron las fuerzas del mismo Nurgle. Typhus no solo trajo su flota de naves de la peste, innumerables millones de muertos vivientes y los legionarios de la Guardia de la Muerte, también convenció a la Gran Inmundicia, Ku'Gath, para que trajera a sus demonios a la diversión, para deleitarse con la desesperación sin límites de la última posición de la raza Eldar.

La flota Eldar se encontró con las fuerzas del Caos a cincuenta años luz de Biel-Tan. Las naves alienígenas eran rápidas y veloces, y cada una de ellas destrozaba muchas naves más torpes, al tiempo que eludía su beligerante fuego de retorno. Pero había demasiados de los buques corruptos y desvencijados. El peso del fuego y el peso de los números siempre estuvieron en contra incluso de las flotas más grandes de los mundos astronave. Lo que es más, aquellas naves realmente poseídas por la podredumbre de Nurgle se negaron a separarse bajo el terrible holocausto del fuego desatado sobre ellos; cada vez que parecían romperse como pecios descuidados, tendones fibrosos y zarcillos grasientos de bilis demoníaca pura volvían a tejer sus heridas mortales. Las brechas en el casco se abrieron como carne enferma y las baterías dorsales rotas vomitaron nuevos hocicos de armas, eternamente corroídos por el óxido pero imposibles de destruir por completo. A pesar de los mejores esfuerzos de la flota de los Eldar, lo mejor que pudieron hacer fue seguir a la marea de monstruos, acosando sus flancos y sus cadenas de suministro más retrasadas con una eficacia despiadada, si no efectividad perfecta. Sin embargo, no pudieron detener a la flota haciendo que hicieran un último salto disforme al espacio de Biel-Tan.

Las naves capitales de Huron se dividieron en varias formaciones de dientes enormes, cada una envuelta por magias demoníacas y enjambres de naves de escolta. Atacaron a Biel-Tan desde múltiples vectores, golpeando la zona esférica de muerte alrededor del mega-mundo astronave, mientras se revolcaba en la órbita de un sol enano. Antiguas defensas automatizadas, que durante mucho tiempo se suponían inactivas, se activaron al acercarse la fuerzas del Aniquilador Primordial. Lanzas de energía y rejillas de minas de psicosis impulsadas por la disformidad estallaron en los flancos de la mega-nave, y atacaron a la voraz nave depredadora que se acercaba. Había armas más allá de lo que podían imaginar incluso los más grandes científicos humanos; los dispositivos extraían los sueños directamente de las mentes de los miembros de la tripulación, convirtiéndolos en autómatas psico-plásticos letales que destrozaban las naves y a sus tripulantes desde adentro hacia afuera. Las moléculas que formaban parte de las naves del Caos tenían sus enlaces químicos anulados por fuerzas invisibles, y simplemente se disolvían como arena en el viento.

A medida que las flotas del Caos se acercaban, las lanzas estelares y los púlsares diseccionaron naves hasta que se veían como rebanadas de pan cuidadosamente cortadas, deshaciéndose con una gracia extrañamente elegante en el vacío. Enormes naves Eldar, demasiado grandes para incluso entrar en una puerta de la Telaraña, despegaron desde los flancos de Biel-Tan, y comenzaron a enfrentarse a sus enemigos con aceleradores cuánticos y cañones de distorsión de escala colosal. Armas desmontables, que causaban que la carne se derritiera con el metal, convirtieron a miles de escoltas en nada más que trozos flotantes de adamantio sólido, con cuerpos humanos gritando sembradas a través de ellos. Las Arañas de Disformidad lanzaron ataques de teleportación contra las secciones de mando e ingeniería de las naves capitales enemigas, decapitando al liderazgo en ataques precisos, guiados a sus objetivos por la sabiduría de su Consejo Vidente. La Fauces Astrales repelió cincuenta de estos ataques de Arañas de Disformidad, con Huron personalmente matando más de una docena de guerreros especialistas.

Pero las naves de Huron no guardaron silencio mientras este exótico bombardeo rugía a través. Blackheart tenía artilugios de pesadilla y armas propias. Los macrocañones destrozaron espiras, pulverizaron cúpulas de cristal y bisecaron naves Eldar, desencadenando aulladores vientos del Caos con cada titánica explosión. Lanzas y torpedos clamaban vidas a cada paso, mientras una ráfaga tras otra de bombarderos despojaron a la superficie del mundo astronave de sus defensores y quemaron el prístino hueso espectral de un color horrendamente púrpura, mientras sucesivas oleadas de bombas quemaban el material a vidrio, y luego rompían el vidrio, derretían los fragmentos y los destrozaban de nuevo. Los cegadores intercambios de fuego se podían ver en todos los planetas del sistema; Biel-Tan apareció como una estrella multicolor en los cielos, cambiando constantemente y parpadeando en tamaño y color.

Cuanto más se acercaban los pequeños escoltas mon-keigh, más daño causaban. Por supuesto, las fragatas perecieron casi tan pronto como estuvieron dentro del alcance de las redes de ánima de lanzas brillantes, púlsares y prismas de fuego, pero incluso estas ruinas ardientes causan una terrible devastación entre las capas externas del mundo astronave, mientras castillos de un kilómetro de largo de adamantio ardiente surcaban los cielos de cristal del casco del mundo astronave y explotaban en su interior con ensordecedores rugidos. Cada vez que una escolta golpeaba, se arrancaban cráteres de cuarenta kilómetros del cuerpo de Biel-Tan, como las cicatrices que quedan después de romper un forúnculo. Cada vez, la mente conjunta de Biel-Tan gimió en silenciosa agonía, haciendo que cada Eldar se estremeciera interiormente en pura tristeza. En las heridas quemadas en sus flancos, las naves de desembarco del Caos se abalanzaron ansiosas, depositando rápidamente su cargamento de soldados, antes de que las defensas automatizadas del mundo astronave convirtieran a los transportes en chatarra humeante.

A medida que esta batalla se desataba, una brecha disforme comenzó a latir sobre Biel-Tan; una herida purulenta que derramó almas desesperadas y pesadillas rientes directamente en la batalla. Las apariciones de Isha se extendieron como fantasmas por el mundo astronave, enfriando los corazones de sus hijos con el agudo poder de su pura melancolía. Solo los esfuerzos redoblados de los Videntes y sus asistentes brujos evitaron que los Eldar perdieran la cabeza por completo. Sin embargo, lo peor estaba por venir.

Desde las naves de transporte, miles de millones de psicópatas y monstruos atacaron. La gran mayoría de Biel-Tan era tierra salvaje; bosques, océanos y llanuras llenas de flora y fauna, pero poblada por pocos Eldar. Esta fue a la vez su mayor fortaleza y su mayor debilidad. La infantería, varada a miles de kilómetros del bastión Eldar más cercano, se vio obligada a simplemente vagar por los bosques y arboledas, atacando árboles, matando bestias y ganado, pero poco más de valor. Se dice que algunos de los soldados mortales de Blackheart no vieron un solo Eldar durante toda la invasión; en cambio, vagaron sin rumbo, hasta que el aburrimiento y los constantes ataques del hueso espectral viviente a su alrededor los obligó a luchar entre ellos y dejar sus cadáveres para que las entidades buitres locales los devoraran.

Sin embargo, esas grandes extensiones de tierra salvaje también significaban que los Eldar no podían perseguir a todos los ejércitos invasores, sin importar cuán rápido golpeara la Tempestad de Espadas. Los Guerreros Especialistas estaban distraídos, lanzándose entre los bastiones vitales y los hábitats del mundo astronave en sus tanques gravitatorios y speeders. Los guardianes y el resto de los militares de Biel-Tan podían moverse constantemente entre las viviendas y las ciudades de la gran nave, reforzándolas solo cuando una fuerza importante realizaba un esfuerzo concertado para atacar. Hombres bestia con cabeza de mosca se escabullían por el bosque en ramas extrañamente articuladas, los Nurgletes jugaban al escondite en las colinas y montañas, envenenando lentamente el suelo con cada una de sus pisadas, bestias nurglistas que se deslizaban en ríos y océanos, envenenándolos con tintes disformes, mientras las bandas de guerra de piratas humanos tomaron lanzallamas y expresaron sus frustraciones sobre los cultivos de tierras agrícolas y bellas obras de arte, insignificante vandalismo en su forma más demencial; todo esto se destrabó mientras los Eldar luchaban por sus vidas. Las huestes de Jinetes del Viento de Saim-Hann limpiaban las llanuras de estos bichos como si fueran grandes cazadores que disparaban desde la parte trasera de carruajes, pero sus motocicletas a reacción, Falcons y Vypers no podían perderse en el denso follaje de los bosques, o los claustrofóbicos panales interiores de las falsas cordilleras.

Los Corsarios Rojos se dividieron en formaciones de siete escuadrones, con vehículos de apoyo, motores demoníacos y regimientos enteros de soldados esclavos humanos dementes, y entraron en la guerra en los vientres de Stormbird corruptos y otros demonios alados menos identificables; cosas hinchadas como punteadas, fusionadas en un nivel horrible con aviones de propulsión y avispas. Estas cosas odiosas simplemente explotaban cuando eran golpeadas por el fuego enemigo, liberando su carga de Astartes y esclavos cubiertos de limo, quienes al instante se pusieron a la ofensiva.

La Terminus Est parecía invulnerable a los daños, ya que constantemente tiraba de su carcasa en ruinas incluso después de los bombardeos más punitivos. Con una paciencia casi desdeñosa, los Marines de Plaga a bordo esperaron hasta que la nave se encontrara dentro del alcance de las Dreadclaws, y lentamente se amontonaron en sus naves de carga infestadas de gusanos, antes de ser disparadas al casco de Biel-Tan como dardos envenenados manchados con excrementos tóxicos. Una vez que Typhus y sus seguidores de la Guardia de la Muerte fueron desplegados, la Terminus Est retrocedió tranquilamente, para lanzar ataques contra las muchas torretas antinavales del mundo astronave. Se decía que muchos cruceros del Caos usaban a la Terminus Est como una barricada entre el fuego fulminante de Biel-Tan y de ellos mismos, su tripulación interesada no estaba dispuesta a arriesgarse a dañarse peleando contra la poderosa nave alienígena.

Huron permaneció a bordo de la Fauces Astrales, observando con su gran visión desde lejos. Había ordenado que una fracción de su flota abandonara el sistema y enviara señales telepáticas al Torbellino y a cada guarida de psicópatas caóticos y oportunistas mercenarios en el Imperio. El mensaje era simple; Biel-Tan está cayendo. Las antiguas bóvedas de riquezas y conocimiento prohibido, acumuladas durante mucho tiempo por nuestro enemigo de orejas puntiagudas, estarán listas para ser tomadas. Si te unes al Emperador Hurón Blackheart en este gran festín, los tesoros más allá de lo imaginable serán tuyos para tomarlos’.

La Guardia de la Muerte se adentró en el mundo astronave. Antes de ellos marcharon miles y miles de Zombis de la Plaga. Eran carne de cañón, para gastar las municiones del enemigo y empantanar a los Eldar más rápidos en lugares cerrados. Los muertos vivientes eran presas fáciles de los Eldar, pero cada vez que un cadáver viviente caía, filtraba un excremento negro en la estructura de Biel-Tan. Cada vez, la nave silenciosamente gimió en la miseria. Typhus y sus Marines de Plaga pisotearon los ríos de sangre a la altura de la rodilla y el pus que los rodeaba. Su marcha fue inexorable e irresistible. Las armas los herían, pero no cayeron hasta que sus cuerpos fueron completamente destruidos. Con ellos, nubes de moscas infestaban todo; estropeaban los sistemas mecánicos, devoraban secciones de puntales de soporte de hueso espectral y, en general, saboteaban todo con su bilis ácida y corrosiva. La hueste del Enjambre Destructor era una fuerza terrible de poder antinatural. Su Sacatripas segaba a veintenas de Eldar, mientras que su simple mirada podía marchitar el alma y gestar nidos de gusanos en el vientre.

Los Videntes permanecieron en sus Cúpulas de Videntes de Cristal, dirigiendo la guerra con la grandiosa habilidad de compositores de orquesta. En algunos puntos, sus poderes disformes se desencadenarían directamente; Los brujos desenvainaban armas brujas y quemaban divisiones enteras con nada más que sus mentes y sus lanzas de energía brillantes. Las guerras mentales, iniciadas por los Videntes, se cobraban la vida de los principales comandantes del Caos, dejando a sus anfitriones como hordas de salvajes sin dirección, aplastando y matando aleatoriamente. Las huestes de Jinetes del Viento y formaciones de Tempestad de Espadas estaban en constante movimiento, guiados hacia las áreas donde el enemigo era más débil. Allí los Segadores Siniestros pulverizaban la armadura pesada de sus enemigos, mientras los Dragones Llameantes inundaban desde detrás del enemigo para destruir a cualquier estrangulamiento, mientras los Vengadores Implacables y Halcones Cazadores inmovilizaban a la infantería ahí donde estaban, con fuego de láser y shuriken; acorralados y rodeados, las formaciones enemigas eran abatidas por asaltos de Espectros Aullantes y Escorpiones Asesinos, antes de ser bombardeados inceremoniosamente por fuego aéreo, mientras barrían las colosales bio-cúpulas del mundo astronave. Los Guerreros Especialistas atrajeron a los enemigos al esparcirlos. El enemigo, pensando que estaban peleando a través de líneas de batalla fundamentales, en realidad estaban siendo arrastrados a emboscadas perfectamente sincronizadas por sus coloridos anfitriones Eldar.

Pero aún así el enemigo vino. Los portales de disformidad se abrieron dentro del mundo astronave, derramando mareas de Nurgletes sonrientes y Portadores de Plagas, obsesionados con contar todas las facetas manifiestas de la decadencia y la desesperación entre aquellos que lucharon y murieron a bordo de Biel-Tan. Monstruosos demonios con forma de mosca, tan grandes como un Thunderhawk, arrastraron sus hinchados tórax a través de los portales de disformidad y comenzaron sus propios desmanes. Cada gota de la sangre de estos monstruos causaba que un Nurglete brotara del suelo como patatas fétidas. Bestias parecidas a babosas intentaron desesperadamente encontrar compañeros para abrazar, disolviendo inadvertidamente todo lo que tocaban. Todas estas asquerosas abominaciones fueron arrebatadas al espacio real por siete enormes masas de sentina podrida e icor; horrores obesos literalmente a punto de estallar con gusanos y materia gangrenosa. El más grande de estos grandes miserables impíos era Ku'Gath el Padre de la Plaga. Mientras las fuerzas de Huron deseaban la destrucción del mundo astronave, Ku'Gath y sus demonios deseaban una cosa por encima de todas las demás. Querían llegar al Circuito Infinito. Querían devorar a todas las almas de los Eldar muertos atrapadas allí, esperando desesperadamente la apoteosis. La flemática hueste era lenta, pero inexorable.

La Autarca Lanquelliqn lideró el frente, aunque manteniendo contacto psíquico constante con cada comandante bajo su control. Ella llevaba las armas de sus muchas sendas como guerrera, combinándolas juntas mientras fusionaba los aspectos de Khaine y Asuryan en un todo glorioso. Llevaba las alas de un Halcón Cazador, la pistola ígnea de los Dragones Llameantes, una máscara aulladora y una ejecutora, la gran lanza de dos cabezas de los Espectros. Con estas armas, ella era hija de la guerra misma, rápida y letal como una tormenta eléctrica. Incluso mientras discutía estrategias secundarias con los Videntes distantes, simultáneamente reducía a los campeones del enemigo a donde fuera que los encontrara. Ella decapitó al Caballero Sangriento Cullan, mientras él desesperado intentaba arrancarle su cuello y beber profundamente de su esencia vital. Su cadáver se elevó por los aires y se arrojó a la masa de los invasores con desdén. Ella incluso se enfrentó al poder corpulento del Heraldo Epidemius, pero sus molestos Nurgletes le impidieron asestar el golpe final y decisivo, y se vio obligada a retirarse para enfrentar a algún otro enemigo.

Desde la relativa seguridad de los niveles interiores, la mayoría de la población de Biel-Tan observó la horrible visión de la guerra en cada pantalla de visión e imagen de portal. Vieron bosques milenarios, que habían tardado milenios en madurar, ardiendo en cientos de piras que iluminaban su mundo con una misteriosa luz infernal. Las lágrimas caían espontáneamente a los ojos de los Eldar mientras veían obras de arte destruidas, y guardianes quebrantados sobre las rodillas de los súper-soldados mon-keigh, y arrojados encima de las mismas piras. Cada minuto, más y más Eldar acudían para unirse a la lucha. Aquellos nunca habían caminado por la senda del guerrero antes de inundarlos en los templos de guardianes, mientras que los antiguos Guerreros Especialistas corrieron para reafirmar su senda elegida, tomando sus máscaras de guerra una vez más.

Los Eldar suplicaron al Alto Consejo de Videntes que desataran al Dios de la Guerra entre las fuerzas del Caos. Sin embargo, los Videntes les reprendieron por su desesperada prisa. Desde el ascenso de Khaine en el este, los Eldar de Biel-Tan no se atrevieron a despertar a su avatar, el último fragmento no recuperado de Khaine. El avatar podría compartir la locura del dios resucitado, y podría volverse sobre su propio mundo astronave. No, resolvieron que el avatar de Biel-Tan permanecería donde estaba, encadenado a su santuario en el mismo corazón de la nave-mundo, atado e inanimado. Un Eldar, un joven Aeda Óseo llamado Relieath, ignoró este decreto. Se escabulló de sus capataces y partió en un esquife robado al centro abandonado del mundo astronave. Allí, el corazón de Biel-Tan latía como un repiqueteo siniestro. La sangre corrió en los oídos del niño, y sintió su alma anhelando la carnicería y el derramamiento de sangre. Pero contuvo los pensamientos, mientras se deslizaba en el santuario interior del templo.

Allí, encadenado a su gran trono, se sentaba una estatua de diez pies de altura, opaca como el hierro negro. Enormes cadenas unidas a sus sus muñecas, esposas agarraban firmemente de sus tobillos y le ponían grilletes en el cuello como el collar de un sabueso. El rostro estaba congelado, aparentemente a medio gritar. Aunque no había ninguna fuente de calor en la cámara, se sentía caliente como el patio de un herrero, y el estruendoso ritmo del corazón de Khaine, del corazón de cada Eldar, era casi ensordecedor allí. Relieath alzó la vista hacia la imponente figura, su propio cuerpo delgado y débil como una caña, mientras que el avatar era musculoso y angular como ningún otro cuerpo Eldar podría llegar a ser. Relieath de alguna manera sabía que él sería el Rey Joven, el sacrificio. Se encontró caminando hacia el gigante, atraído hacia adelante. Él no se resistió. Simplemente cerró los ojos antes del final, y susurró, “Salvanos. Sé el héroe que tu hermano creía que podrías haber sido alguna vez”. Entonces llegó el fuego, y Relieath ya no estaba más.

Mientras tanto, la batalla se estaba volviendo contra los Eldar allá arriba. Huron traía más y más refuerzos al sistema, de todo el sector y más allá. No solo demonios y humanos, sino extrañas naves alienígenas acudieron a Biel-Tan. Algunos vinieron a resolver viejas rencillas que tenían con los Eldar antes de la Era de los Hombres, otros vinieron simplemente a despoliar y saquear.

Peor aún, las Grandes Inmundicias y sus legiones que avanzaban lentamente se abrían paso a través de Biel-Tan, capa tras capa, dejando un rastro odioso de mamparos disueltos, bosques podridos y sentinas almibaradas a su paso. Como veneno en las venas de un hombre, las hordas de Ku'Gath estaban fluyendo hacia el corazón del mundo astronave. El centro principal de población de los Eldar era lo único que se interponía en su camino. Los siete demonios mayores no pudieron ser detenidos por la magia de los Videntes, o los ataques de precisión de los Guerreros Especialistas. Solo los equipos de Dragones Llameantes, que luchaban por turnos, podrían incluso retrasar el avance, quemando cualquier cosa podrida que se acercara a sus líneas.

Pero incluso los discípulos de Fuegan no pudieron evitar que Ku'Gath y sus seis hermanos rodaran sobre las líneas de batalla como moluscos obscenos. Las abominaciones de grasa colosal tiraron torres, y aplastaron a los caminantes de guerra con su volumen. Sus pies flácidos y palmeados aplastaron a cualquiera que no fuera lo suficientemente rápido como para escapar de su descuidado avance. El vómito se derramó de sus bocas en interminables corrientes, disolviendo guardianes a gritos en cuestión de segundos. Todo el tiempo, arrojaron Nurgletes como gotas de sudor, y se rieron sonoramente mientras las criaturas retozaban sobre ellos. Los vehículos Eldar fueron arrojados como juguetes, lanzados al aire, antes de estrellarse contra los refugios de los Eldar. El propio Ku'Gath levantó un tanque gravitatorio Falcon por encima de sus astas, y lo lanzó hacia una columna de civiles en retirada.

Nunca aterrizó. Una espada ardiente lo cortó desde el aire, mientras la bio-bóveda resonaba con un rugido ensordecedor; un rugido de la furia justa más pura, de la garganta de un dios eterno. El tanque gravitatorio estalló, bañando al avatar con restos humeantes. Pero el avatar era un ser de metal fundido, con venas de fuego y ojos de brasas brillantes. La maldición del avatar de Biel-Tan era una gran espada a dos manos, tan alta como el avatar mismo. Barrió la espada a su alrededor en un complejo florecimiento, antes de bajar la punta de la espada para señalar a los siete demonios que avanzaban. El avatar gruñó, un sonido que hizo que los corazones de los Eldar se pusieran rígidos por miedo instintivo. Sin embargo, su ira no estaba dirigida a ellos, sino a los monstruos corpulentos que contaminaron su mundo. Ku'Gath se rió del avatar.

“¡Pequeño dios! Eres un cachorro, nada más. ¿Crees que puedes desafiar el poder del Abuelo? ¿O el de tu hermana, Isha...? Biel-tan es nuestro ahora”, el demonio sonrió, revelando fila tras fila de colmillos ennegrecidos.

El avatar no perdió el tiempo con palabras, sino que corrió hacia delante de inmediato, agarrando un Vyper caído con una mano, antes de arrojarla a una de las grandes inmundicias. Se zambulló a través de la carne caída de la bestia, y explotó dentro de ella, haciendo que el monstruo aullara en una amarga alegría, que burbujeaba de la herida etérea. El avatar ni siquiera desaceleró su paso, pero saltó hacia adelante con su espada sostenida delante de él. La sonrisa de Ku'Gath fue olvidada entonces, mientras sacaba su corroída cuchilla de óxido, y sus hermanos hacían lo mismo.

El avatar de Biel-Tan luchó contra ellos, los siete. Primero derribó al demonio herido, decapitándolo con su primer golpe, antes de bloquear los contraataques de sus compañeros. Su furia era horrible de contemplar. Los demonios trataron de envenenarlo con sus icores y vómitos, pero los fluidos disformes quemaron y burbujearon cuando encontraron el calor cauterizante de la carne de metal del Avatar. Arremetió con puños y rodillas y con la Condenación Aullante. Sus heridas quemaron sus pieles horribles e impidieron que la materia demoníaca se volvieran a unir. Se dijo que el avatar inhaló fuego sobre los demonios, como un dragón de los viejos tiempos. Cada vez que las gordas bestias trataban de rodear al gigante metálico, él se abrió paso para salir de la emboscada. Ku'Gath logró, finalmente, asestar un fuerte golpe al avatar, arrojándolo a través de una esbelta torre Eldar, que se astilló como una escultura de vidrio. Se lanzó a un lado mientras Ku'Gath intentaba pisotear su cabeza hasta la ruina, y le arrancó la pierna ofensiva con un despectivo revés. Ku'Gath tropezó, colgando sobre un Titán Reaver derribado, mientras sus aliados restantes cargaban hacia el avatar.

El protector de Biel-Tan bisecó a otra Gran Inmundicia, dejando que sus entrañas mohosas burbujearan y se disolvieran nuevamente en la disformidad. Los demonios estaban impulsados por la desesperación de los Eldar, pero el avatar se alimentaba de su justa ira, y cuanto más los derrotaba, más esperanza provocaba a los Eldar, y mayor crecía el poder del avatar.

Mientras los atemorizados Eldar observaban, el avatar derrotó a un demonio mayor después de otro, hasta que al final, solo quedó Ku'Gath. Antes de que el avatar pudiera desterrar al Gran Inmundicia, una bandada de drones de plaga emergió del charco de Nurgletes y disparó contra el fragmento del dios de la guerra. En el tiempo que tardó el avatar en destruir los drones demoníacos, Ku'Gath había derretido un agujero en el suelo y había huido a otra sección del mundo astronave.

El avatar rugió de frustración, levantando su espada hacia el cielo mientras lo hacía. Para sorpresa del ser, los Eldar salieron de las ruinas, levantaron sus armas con él y gritaron con él. Era el punto de reunión que necesitaban los Eldar, y lo siguieron mientras llevaba la lucha a los niveles superiores, donde el hedor del Caos era más potente. Algunos Eldar notaron que la mano del avatar no se volvió roja con la sangre de Eldanesh. Esto fue tomado como un buen augurio por los videntes, quienes redoblaron sus esfuerzos para desbaratar al Caos desde su hogar.

A medida que la batalla se desarrollaba, el avatar tendría más batallas, y el asedio de Biel-Tan escalaría. Los portales a los mundos vírgenes y exoditas, cerrados por los Eldar de Biel-Tan para proteger a sus rústicos aliados, se reactivaron desde el extremo exodita. Desde estos portales, miles de Caballeros Dragoneros volaron, adentrándose en la guerra sin dudarlo. Cuando Lanquelliqn preguntó al líder de los exoditas por qué, él le dijo, “Por demasiado tiempo han tenido que salvarnos de los horrores de la galaxia. Ya es hora de que paguemos nuestras deudas, ¿no crees?”.

Y los exoditas no vinieron solos. Los Eldar de los mundos vírgenes habían formado las castas de líderes de muchos cientos de civilizaciones humanas, y estos imperios se declararon por Biel-Tan, y dieron a conocer su lealtad, al llevar a sus flotas de guerra a la batalla contra las hordas en constante expansión de Huron.

En cuanto a Blackheart; sus fuerzas también se estaban concentrando, pero crecieron demasiado rápido para que él las controlara. Se encontró simplemente como un participante en su propia batalla. Él era (aunque nunca lo admitiría) simplemente un mero jugador en una guerra más amplia ahora. La guerra había escalado más allá de su control, y las fuerzas de toda la galaxia se estaban concentrando alrededor de Biel-Tan. Al igual que la Guerra de los Primarcas, la guerra de Khaine y la campaña ciclópea, Biel-Tan se convirtió en el punto focal para la batalla final; una batalla tan grande, que ningún mortal podría ver toda la extensión de ella.

La Emboscada en Charadon

Al otro lado de la galaxia oriental, un dios de la guerra y el fuego estaba en ascenso. Kaela Mensha Khaine había construido su ejército de mortales y demonios, y con ellos su guerra había invadido las estrellas, barriendo a los desprevenidos e incautos. Sus ejércitos estaban compuestos de naves que la entidad monstruosa había ideado él mismo, y cada uno de sus guerreros estaba equipado con armas antiguas, que recordaban a los viejos sistemas de armas Eldar, pero más ornamentadas y angulosas que la tecnología orgánica de los mundos astronave. Vehículos gravitatorios, fabricados como primos más pesados y robustos de naves Eldar, lanzas de calor y rifles de fusión y armas exóticas de todos los modelos; todos fueron creados en las naves forja del dios de la guerra. Los demonios convocados por sus secuaces estaban moldeados por las ideas preconcebidas de los sirvientes mortales de Khaine. Los Desangradores comenzaron a nacer en el Materium en forma de guerreros de aspecto bestial, completos con una armadura alienígena escultural que brillaba con fuego interno. Grandes Demonios de Khorne convocados por los hombres de Khaine ya no se parecían a los minotauros de alas de murciélago, sino que se asemejaban más a gigantes de piel de hierro, cabalgando sobre carros de cuchillas, tirados por gárgolas aladas y dragones demoníacos espinosos.

Khaine canalizó la furia bersérker de Khorne en un ejército de conquista y asesinato enfocado y ferozmente letal.

Se hizo evidente para las grandes potencias de la franja oriental, que ningún poder individual podía oponerse a Khaine; sus fuerzas eran lo suficientemente terribles, pero cuando él mismo salía al campo de batalla, todos eran imparables. Cuando Folkar, uno de los trece regentes de Nova-Ultramar, descubrió que Khaine había sido estancado en Schindelgheist por los Krork, los antiguos Astartes se dieron cuenta de que era el momento de actuar. Envió un mensaje a las facciones cercanas que aún no habían sido conquistadas, y les pidió enviar representantes a un gran punto de parlamento. Para demostrar su buena voluntad, Folkar los invitó a elegir la ubicación precisa de esta reunión.

Finalmente, la palabra volvió a él, y se estableció el lugar de la reunión; un casco Orko abandonado, ubicado en las profundidades de los yermos salvajes de Charadon. Desde la purga del Nuevo Devorador, el sector de Charadon había sido un páramo de poco valor para cualquier Imperio Secundario o imperio invasor. A primera vista, era un punto de encuentro adecuado.

Un año después, el casco antiguo y vacío se encontró con esta incipiente reunión de mentes. La cámara interna más grande del casco se limpió de toda vileza, y se convirtió en un cubo de basalto pulido, perfecto, ahuecado, centrado alrededor de un círculo sólido de adamantio, con cuatro posiciones dispuestas a su alrededor.

Cuatro flotas llegaron al casco de Charadon; una fuerza de ataque del imperio de Ultramar, una fuerza de despliegue rápido de los T'au de la alianza Farsight/Hopeshield, seguida de una flota de batalla del Reino de los Patriarcas y, finalmente, un Crucero Asesino de la Guerra de los Krork. Las cuatro facciones para la reunión desplegaron a sus representantes, junto con pequeños guardias de honor. Folkar se teletransportó a la cámara con un alto capitán Nova Astartes de los Reyes Guerreros y una fuerza de veinte Exterminadores de Ultramar. El representante de los Krork fue el mismísimo Señor de la Guerra Ulchaeru. El Krork era fácilmente más alto que incluso un Exterminador, y su avanzada armadura de malla escamosa brillaba mientras se movía. Estaba flanqueado por dos Krork fraccionalmente menores de la clase Noble (nota del autor: estas clases de élite alguna vez fueron llamadas 'Noblez' en el lenguaje orkoide, como un punto de interés), con sus pesadas armas de rayos sujetadas fuertemente a sus pechos en forma de losa. No se podía leer la expresión de los Krork, ya que cada uno llevaba cascos completamente cerrados con lentes sensoriales funestos en lugar de ojos. La representante de los T'au se llamaba M'yen'Yuru, y ella era una de las nuevas castas psiónicas de los M'yen T'au. Ella era fácilmente la asistente más pequeña de la reunión, ya que era un poco más pequeña que un humano promedio. Por el contrario, el elegante traje de batalla de N'Dras que estaba a su lado era enorme, y aunque su cuerpo parecía liso y sin adornos, todos en la reunión sabían que contenía una plétora de sistemas de armas internas que harían salivar a un cultista del Mechanicus. El último participante en esta reunión fue una sorpresa para la mayoría de los miembros. Un reino de Padres Magus surgió de las sombras, flanqueado por diez genestealers Purasangres. Uno de los genestealers era más grande que los otros. A diferencia de los Patriarcas hinchados que gobernaban el Reino, éste era elegante y musculoso, como un Líder de Progenie, con el caparazón cubierto por una guirnalda gótica de gran relieve, cuidadosamente grabada en su lugar por sus sirvientes. Al principio, los otros miembros pensaron que los genestealers eran restos salvajes de los ocupantes anteriores del casco, pero el Magus levantó las manos y declaró que eran los representantes del Reino de los Patriarcas, y explicó que sería su traductor. El nombre del líder aparentemente era Militae Vater, un alto comandante de una de las Legiones Trygonis.

Ninguno de los cuatro informes históricos diferentes de esta reunión mencionan precisamente lo que se dijo en esta reunión, pero finalmente se decidió que eran fuertes juntos. Los T'au tenían la tecnología más avanzada y las naves más rápidas, lo que podría ayudar a la logística del esfuerzo bélico y unificar más fácilmente sus facciones dispares. El Reino de los Patriarcas trajo increíbles capacidades de producción y expansión de población a la mesa. Mientras tanto, los Krork trajeron con ellos un conocimiento y una experiencia de guerra excepcionales; nunca se cansarían y nunca cejarían en la batalla, e instintivamente contrarrestarían cualquier ventaja que un enemigo pudiera traer. Mientras tanto, aunque los Ultramarines también tenían amplios conocimientos de combate y el poder legendario de los Marines Espaciales, su principal ventaja era que eran hijos de Guilliman y compartían su habilidad maestra para unificar todas estas ventajas distintivas en una única máquina de guerra bien engrasada. Podrían organizar y administrar esta alianza diferente de una manera que ninguno de los otros podría igualar.

Entonces, así se conformó la Alianza de la Franja.

Sin embargo, su primera acción conjunta llegó antes de lo que ninguno de ellos había anticipado.

El ejército de Khaine había seguido el progreso de las cuatro facciones y había detectado su llegada a un punto común en el sector de Charadon. Cuando los aliados se habían congregado allí, las fuerzas de Khaine les habían permitido calladamente reunirse. Discretamente, los conquistadores semi-demoníacos rodearon el sistema, rompiendo la disformidad en las afueras del sector, para pasar desapercibidos hasta el último momento. Esta fuerza fue dirigida por el general Voshk, un guerrero poseído en la hueste conquistadora de Khaine. Aunque Khaine no estaba presente en persona, tenía órdenes simples para Voshk; destruir a las cuatro facciones y decapitar su mando. Tenía la intención de estrangular a la Alianza de la Franja en su nacimiento.

Las naves de Voshk atacaron con velocidad y ferocidad. Tenía a su mando una docena de naves Leviatán Khainitas, escoltado por los elementos de flotas capturadas y reutilizadas durante las guerras de Khaine. La emboscada tomó a los aliados por sorpresa; docenas de naves fueron destruidas antes de que pudieran levantar sus escudos. Afortunadamente, los sensores pasivos de los T'au detectaron a los Leviatanes momentos antes de que desataran su furia en los buques insignia de la alianza, y pudieron comunicar esta información al resto de los aliados justo a tiempo para evitar una catástrofe total. Se levantaron escudos en toda la flota. Esto significaba que los delegados en el corazón del casco estaban varados, hasta que los transbordadores pudieran llegar a la superficie.

Las naves T'au clase Ilustrado contraatacaron a distancia, liberando armas relativistas, láser y misiles más allá de la cuenta. Mientras tanto, el Crucero Asesino se apresuró a cerrar la distancia y desatar poderosas macro-baterías sobre el enemigo Khainita. Las naves del Reino de los Patriarcas se volvieron al costado al unísono (la inquietante precisión de los híbridos se comentaba a menudo a lo largo de las historias), mientras que las fragatas Gladius preparaban sus torpedos de abordaje para una acción más cercana. Muy pronto, todas las naves en órbita alrededor del casco se enfrentaron a los invasores. Sin embargo, el Leviatán de Voshk logró atravesar las líneas.

Los delegados en el corazón del casco recibieron una breve advertencia, antes de que Voshk comenzara a bloquear todas las señales:

++ El enemigo ha aterrizado considerables recursos en la superficie del casco. Ellos quieren destruirles. ++

Era imperativo que los líderes de la alianza sobrevivieran. Tan pronto como se recibió la transmisión, Folkar resolvió luchar para librarse de los invasores. Preparó su bólter tormenta y activó el Guantelete de Ultramar, mientras sus guardaespaldas preparaban sus propias armas. Los otros delegados estuvieron de acuerdo. M'yen'Yuru activó un dispositivo en su muñeca, y la sección del torso de la Armadura de Combate XXXII se desplegó, revelando una cabina construida específicamente para Yuru, a la que entró diligentemente, mientras se cerraba alrededor de ella cómodamente. Ulchaeru asintió con la cabeza a sus guardaespaldas, y sacó su hacha de energía de la vaina del muslo, junto con su pistola de plasma.

“Mis compatriotas, mis sistemas de armas no sirven en tan estrechos confines. Me temo que seré inútil para ustedes hasta que lleguemos a la superficie”, lamentó Yuru.

“Vamos a formar una formación estrecha, centrada en la armadura de combate. Tu Dreadnought armado será suficiente para la tarea, ¿sí?”, preguntó Ulchaeru a Folkar, quien asintió.

“Esta armadura fue construida para trabajos pesados”, sonrió. “Tenemos mucha experiencia”.

“Al igual que nosotros”.

La pequeña voz del Magus hizo que Ulchaeru y Folkar se volvieran hacia el humano, y sus enormes maestros genestealer.

“Por supuesto que sí...”, Se decía que Folkar había murmurado en voz baja; todos los hijos de Ultramar conocían las leyendas del antiguo Imperio y las guerras en los pecios espaciales.

Entonces, Folkar tuvo una idea.

En el espacio, la escala más grande de la flota de Khainitas estaba haciendo mella. Las naves T'au solo tenían ciertos sistemas de armas, y solo podían atacar a un cierto número de objetivos. Las fragatas Gladius casi habían tomado cursos de colisión contra un Leviatán específico, que destruyó la mayoría de las fragatas, pero no hasta que todos hubieron lanzado sus torpedos de abordaje en el flanco de la nave enemiga objetivo. Después de solo unos minutos de combate, los Marines Espaciales dentro formaron una cabeza de puente, reteniendo desesperadamente a las bien disciplinadas fuerzas de Khaine mientras trataban de expulsarlos.

En el casco, los Exterminadores formaban dos equipos de diez, uno cubriendo las posiciones delanteras, el otro la retaguardia, mientras la imponente armadura de combate marchaba en el medio, llevando al diminuto Magus, y el Krork cubría a los exterminadores apuntando sobre sus anchos hombros. Los soldados Khainitas inundaron los angostos y sinuosos pasadizos del casco, convergiendo sobre la densa formación que se abría camino a la superficie.

El combate fue cerrado, ruidoso y brutal. Cada escaramuza en los estrechos túneles era un frenesí de explosiones de energía, zumbidos de sierras y puños de energía crepitantes. Los exterminadores fueron golpeados una y otra vez, pero siempre devolvían diez veces más de lo que recibían, llenando las cámaras a su alrededor con rondas de bólter explosivas y cuerpos rotos. El Krork lanzó granadas sobre sus hombros, esculpiendo a través de la infantería que se concentraba en cada mamparo. Sin embargo, la formación fue rodeada por equipos de armas pesadas, que se estaban preparando para golpearlos en el flanco cuando se vieron obligados a pasar su intersección; un punto de bloqueo perfecto y zona de muerte. Desafortunadamente para esos equipos de armas, los exterminadores no fueron la única fuerza que enfrentaron. Los Purasangres eran sigilosos y rápidos, y casi sin paralelo en el campo de la matanza en lugares cerrados. Escuadrones enteros de Khainitas simplemente desaparecieron del mapa; silenciosamente arrastrados y consumidos por los terrores inhumanos. Genestealers y exterminadores fueron las dos fuerzas de combate más grandes de la historia; juntos, eran superlativos. Los Astartes eran el yunque, y los genestealers el martillo. Los genestealers fueron terriblemente desmoralizadores para el enemigo, que huyó activamente de su terror. Los extraterrestres arreaban a sus enemigos, justo en las líneas de asalto de las bólteres de asalto, mientras las andanadas de lanzallamas empujaban a las fuerzas enemigas, que a su vez eran emboscadas por los genestealers.

Solo tres exterminadores cayeron durante la brutal marcha hacia la superficie, mientras que un mero puñado de genestealers perecieron. En contraste, los Khainitas perdieron cientos, y cayeron en todos los frentes, concentrándose en su base en la superficie.

Mientras tanto, el Crucero Asesino se estaba muriendo. Grandes trozos habían sido arrancados de sus costados, el aire se había filtrado para congelarse en el vacío, y lentamente estaba perdiendo órbita alrededor de uno de los planetas jungla del sistema. Ansiosamente, los Khainitas persiguieron a la nave, mientras su tripulación se lanzaba a los bosques, asegurándose de detonar su crucero en órbita, derramando la tecnología arruinada en un radio de ochenta kilómetros. Los objetivos de los Khainitas eran asesinar a todos los seres que se habían reunido, y así siguieron a los Krorks, desplegando sus fuerzas de tierra en múltiples equipos asesinos de masacradores infestados de demonios.

El resto de la flota de la Alianza también estaba en problemas, ya que los Leviatanes estaban fuertemente armados y eran numerosos. Podrían atacar a los vectores desprotegidos de cada nave, paralizando a muchas de ellas sin sufrir un retorno significativo. Los Astartes a bordo de uno de los Leviatanes habían logrado barrer las cubiertas de armas libres de vida, pero las fuerzas de reserva los atraparon en esas mismas cubiertas. Muy pronto, los tiroteos fulminantes y el frenético combate cuerpo a cuerpo pasaron factura a los Marines Espaciales, reduciéndolos a apenas treinta y tres soldados. En lugar de ser capturados o ejecutados, ataron cargas de metal a los proyectiles de los macrocañones y ojivas nucleares en los arsenales de las plataformas de armas. Con una oración silenciosa al Emperador, los detonaron, y abrieron el costado de estribor del Leviatán, efectivamente matándolos en pos de la misión. La historia de los "treinta y tres valientes" sería recordada por el resto de la historia de Ultramar.

En la superficie del casco, la ventaja de los exterminadores se perdió. Del mismo modo, los genestealers, al aire libre, tuvieron que huir a la protección de los Marines Espaciales, que formaron un anillo defensivo alrededor de los delegados supervivientes. Voshk tenía todo un ejército rodeando al grupo, arrojando poder de fuego letal a la pequeña formación. Uno por uno, los exterminadores comenzaron a caer, los cuerpos se fusionaron con el repetido fuego de fusión. Folkar apretó el guantelete y se preparó para vender su vida caro. Él perecería como el Capitán Invicto de la Antigüedad. Ulchaeru simplemente gruñó; no le importaba si era recordado, pero estaba contento de morir luchando contra obstáculos significativos, bajo el vacío desnudo, en medio de inminentes cadáveres de naves espaciales, incrustados en el casco rocoso como ciudades muertas.

M’yen’Yuru tenía otros planes. Por fin, el traje de batalla podía mantenerse erguido y asomarse sobre el resto del grupo.

“Agáchense amigos míos, tengo la situación controlada”, explicó.

Momentos después, la armadura de combate se elevó hacia arriba sobre chorros de reacción. A medida que subió, atrajo la potencia de fuego de los Khainitas, pero instantáneamente, se desplegaron contramedidas y campos de fuerza alrededor de su delicada forma, creando un sudario de llamas alrededor de la máquina de guerra. Luego, devolvió el fuego. Los lanzadores de misiles se abrieron en sus hombros, y mil proyectiles guiados se deslizaron a través de la fina atmósfera, para golpear y destruir cada emplazamiento de armas pesadas del enemigo, mientras las minas sónicas explotaban desde los lanzacohetes, ensordeciendo y desorientando al enemigo, haciendo que se detuvieran en su bombardeo. La armadura los castigó por esto con su armamento secundario. Las armas láser surgieron de las muñecas, cortando guerreros enemigos en mil golpes cauterizados, aparecieron cañones de riel en cada puño mecánico del traje, lanzando proyectiles hipersónicos sobre los Khainitas, que explotaron con submuniciones neutrónicas. El traje disparó todo esto en el aire, abarcando trescientos sesenta grados, para cubrir el número máximo de objetivos. Pero las armas de Yuru eran más que meramente físicas. Arremetió con su mente psíquica, realzada por los amplificadores psiónicos incorporados del traje, y quemó las mentes de los enemigos supervivientes.

Eventualmente, el jetpack se desactivó, y ella aterrizó en el suelo con un sonido sordo, mientras sus pies impactaban con la piedra comprimida del casco. Todo el intercambio había durado solo setenta y dos segundos. Sus recién descubiertos aliados quedaron mudos por un momento. Este momento fue olvidado poco después, cuando los Khainitas supervivientes comenzaron a disparar una vez más. Sin embargo, esta vez su fuego no fue tan concentrado ni coordinado. Los exterminadores rompieron la formación, y abrumaron a los Khainitas que caían en desorden. Vater condujo a sus genestealers a través del humo de las armas y la carnicería, chillando horriblemente mientras arrancaba brazos, costillas y retorcía cabezas con la ferocidad tranquila de un superpredador.

En el mundo forestal, los caballeros demoníacos de Khaine recorrieron las junglas en busca de su presa. Sin embargo, no habían previsto que los habitantes nativos del planeta pudieran tener una disputa con ellos. El planeta, como la mayoría en el sector de Charadon, era el hogar de muchas tribus de Orkos Zalvajes, los parientes retrógrados de los Krork. Un crucero que de repente arrojaba millones de toneladas de material de guerra en sus regatas había encendido a las organizaciones salvajes en un frenesí, y millones de ellos se apresuraron a los equipos de muerte Khainitas mientras acechaban en las junglas. Después de matar al jefe de guerra de los salvajes, los comandantes Krork tomaron el control de los Orkos y los llamaron a (y cito); ‘¡Guerra! ¡Guerra! ¡Waaaaaagh!.

No hace falta decir que las cosas no funcionaron bien para las fuerzas terrestres de Khaine.

Un crucero del Reino de los Patriarcas finalmente logró llegar a la superficie del casco, y lanzó a sus combatientes contra las fuerzas terrestres Khainitas, en apoyo de los exterminadores y genestealers en el suelo. En medio de la confusión y el fuego, Folkar se encontró inadvertidamente con Voshk en combate singular. Los dos lucharon solo por unos pocos minutos, pero el regente fue completamente superado por el imponente semi-demonio, vestido con los huesos rotos de las civilizaciones que ayudó a aplastar. El general tenía una espada de fuego viviente y una maza con rebordes cubierta de caras gruñendo. Folkar desvió desesperadamente los golpes de Voshk, pero fue como un torbellino y pronto Folkar fue aplastado por sus pies, aterrizando en un montón roto. Podría haber muerto entonces, si Ulchaeru no hubiera saltado al combate contra el caballero demoníaco, su hacha de energía brillando mientras martilleaba golpe tras golpe contra los brazales de Voshk. Voshk logró golpear con un codo en el rostro del Krork, rasgando su casco, para revelar la cara colmilluda del Señor de la Guerra, que respondió con un cabezazo repentino a la placa frontal del general. Ambos se separaron el uno del otro, y cuando el remolino se cerró alrededor de ellos, los dos se perdieron de vista.

La nave de los Patriarcas logró evacuar a la mayoría de los delegados, antes de verse obligado a huir del sistema, junto con las escasas naves que habían sobrevivido a la trampa. A pesar de que fueron dejados rotos y quemados, la Alianza de la Franja técnicamente ganó su primera gran batalla. El general Voshk fue reprendido por haberle fallado a Khaine, y se le dio una última oportunidad de demostrar que era digno. Mientras tanto, la Alianza de la Franja se había forjado en sangre y batalla; un vínculo que pocos podrían esperar romper.

Juntos, la Alianza de la Franja miró hacia el poder de Khaine. Derrotar a sus ejércitos era una cosa, pero ¿cómo se hacía para acabar con un dios?

Los Últimos Ritos de Gheden

(Esta sección se cultivó principalmente a partir de bancos de memoria ubicados en la tumba de Baldarro. Se dice que fueron tomados del cráneo sin vida de un Necrón-reliquia. He embellecido algunos detalles que de otro modo serían ininteligibles para un estudioso no iniciado, y mucho menos para un lector no especializado. Perdónenme por esta simplificación)

Se dice que el palacio persistente del Señor Umbral, Qah, fue cortado de todos los hilos del mundo, una vista no vista por ningún ser humano mundano. De hecho, a través de su largo exilio de la disformidad, su sub-reino había sido separado de la dimensión laberíntica, la estructura que unía los muchos mundos y universos de bolsillo que poblaban el límite entre la realidad y la locura. Sin embargo, Qah había unido y construido nuevos túneles a través de la realidad del universo; rutas secretas escondidas de todos excepto los Hrud, sus leales guardianes y bibliotecarios, y los bailarines multicolores de su extraño y rebelde aliado.

Fue aquí donde Szarekh fue conducido, junto con los pretorianos de su hace tiempo destrozada Triarca. Eran relativamente pocos, pero se habían mantenido leales, a lo largo de todas sus pruebas y tribulaciones, sus muertes, renacimientos y reformaciones. Confiaban en el Rey Silente, y él en ellos. Siempre había sido así. Pero confiaban en los misteriosos xenos del patrocinio de Qah con cautela, y confiaban menos en los caprichosos Eldar. Pero Szarekh avaló al persistente. Ningún ser, salvo las criaturas infestadas con la locura sangrienta que vino con la infección del Aniquilador Primordial, deseaba la guerra eterna; la guerra era solo una fase de transición para la mayoría de las razas. Un medio para un fin. Pero siempre había un final. Incluso el último de los más antiguos [O perdónalo, porque es joven y tonto. Él no sabe lo que hace] no podía concebir una enemistad eterna para los Necrontyr. Szarekh le ofreció paz, a cambio de la vida.

Y en los laboratorios sombríos y en los antros enclaustrados de los laberintos de Qah, yacía la llave. Los Necrones fueron un espectáculo inquietante para los habitantes del palacio al principio. Incluso las paredes se estremecieron ante la presencia de los demonios espejados, tan cerca del corazón de sus grandes obras. Por una vez, el estandarte en espiral de los mimos Arlequines permanecía quieto. Los Hrud, cosas enfundadas en negrura, se mantuvieron fuera del camino de los Necrones que marchaban y de su señor medio vivo. Había sombras oscuras y retorcidas entre los Hrud, pero no eran de su estirpe; cosas que se movían a través de la oscuridad como aceite a través del campo, solo el ocasional vistazo de las runas que marcaban su paso. Otras figuras; gigantes inquietos vestidos con túnicas con capucha, observaban su paso con expresiones indescifrables, escondidos detrás de sus insondables cascos de ceramita.

Szarekh los ignoró a todos. La disputa era tan antigua como la historia registrada, y no tenía más estómago para la interminable guerra. Estaba dispuesto a negociar, pero primero tenía que ver lo que ofrecía primero.

Finalmente, llegó a una cámara oscura perfecta. Sabía que era antigua; más aún que él, lo cual era una sensación inquietante para un Necrontyr. Una vez que entró, estaba solo. La oscuridad se cerró a su alrededor. Sus pretorianos no pudieron entrar con él. Pronto, comenzó a distinguir las formas de las cosas en la oscuridad, antes de que finalmente se resolvieran como imágenes claras. Es imposible para mí transmitir la naturaleza de esta vista, porque un mortal solo puede comprender imágenes creadas por la luz. Nada iluminaba la cámara, y sin embargo, cada detalle dentro era visible. Szarekh podía ver hilera tras hilera de ranuras cilíndricas, y maquinaria exótica de tal complejidad que un Criptecnólogo tendría dificultades para adivinar sus funciones o parámetros. El malestar fluctuaba en tamaño a medida que se observaban, como si no estuvieran dispuestos a ser verdaderamente cuantificados.

Pero, en cualquier caso, la cámara era perfectamente visible, pero completamente oscura; visible, a excepción de una esquina de la cámara, que no podía ser vista. Lentamente, mientras esta oscuridad perfecta y cegadora irradiaba para llenar la forma de un humanoide, Szarekh supo quién era esta figura.

“Qah. Ese es el título que escogiste, ¿no es así? Qah; antiguo Hrudi para ‘Aquél que Persiste’. La verdad, no es más verdadero que el nombre ‘Emperador’ para el anatema humano al cual llamamos-[¿error de traducción? No poseo la fonética para descifrar la frase luego de ‘llamamos’]”.

Qah, como siempre, no dijo nada, pero Szarekh sabía lo que le decía la figura. De alguna manera, lo no dicho era liminal en el palacio de sombras y susurros. Qah confirmó las sospechas de Szarekh, y dio la bienvenida al Rey como compañero veterano de la Primera y Única Guerra; la guerra en la que todos los demás conflictos no son más que un tributario del gran río fluido que dividió el cielo. Dentro de los tanques, Qah reveló los cuerpos vivos y preservados de... humanos. Miles de ellos, todos pálidos y fríos, pero vivos de todos modos. Szarekh también sabía estas cosas.

Parias. Las semillas de los C'tan, sembradas como armas para la guerra contra las razas jóvenes y la disformidad, Szarekh concluyó, no impresionado. Pero Qah explicó; el Rey Silente solo estaba parcialmente en lo correcto. Los parias habían sido creados por los C'tan, y el Dragón siempre había decidido controlar los resultados mientras existieran especies humanas ancestrales, hasta que la guerra y las Fortalezas Negras lo habían humillado, y el anatema había añadido otra humillación a él. Pero los Parias no eran armas contra las razas jóvenes. Estaban destinados a tener almas protegidas de la disformidad; sus almas tenían la intención de negar el combustible a los fuegos de las entidades de la disyunción [Asunción: ¿demonios/Caos?]. Los Ancestrales [por siempre queridos. Alábales y desespera] habían intentado un proceso similar a través de la iluminación y la unión de la esencia en el cuerpo. Pero los Parias fueron demasiado consumados en su papel y fueron hechos aborrecibles por su falta de alma. Esto significaba que casi se extinguieron en la humanidad; desechados por la evolución debido a sus propiedades desventajosas.

Pero Szarekh no tuvo tiempo para esta conferencia, y exigió que le dijeran qué significaba esto para su raza. Qah, finalmente, accedió a sus demandas.

Mientras tanto, en el reino de la realidad, donde la analogía no se manifestaba como paisajes gloriosos, los pocos Necrones que conservaban sus antiguos recuerdos de Necrontyr, se reunieron alrededor del último del alto consejo de Phaerones, dentro de la tan maldecida Dinastía Nihilakh. Incluso el mundo necrópolis de Zantragora logró, de alguna manera, teleportarse al mismo sector que este reino, para obtener algún beneficio de la protección y estabilidad que proporcionaban los Phaerones. Esta dinastía mantuvo quince grandes mundos necrópolis, cientos de complejos de tumbas menores y aproximadamente mil mundos de siervos, donde las razas esclavas orgánicas fueron acorraladas y controladas por los líderes Necrones. Los Necrones se encontraron contrayéndose en esta región densa y defendible, ya que la galaxia se estaba enfermando. El espacio real parecía magullado en varias regiones y herido en otras. Las cosas que derramaron de estas grietas en la realidad eran sépticas para la vida misma; los demonios malformados, nonatos y entidades disformes creadas con desesperación por los hijos de los Primeros. Aunque los Necrones eran realmente poderosos, eran un poder muy disminuido desde los días de la Guerra en el Cielo. Ya no podían luchar una guerra en múltiples frentes. Los Krork y los humanos se reproducían demasiado rápido, y se aferraban tenazmente a los planetas que infestaban. Khaine, a quien los Necrones solo lograron estancar en la batalla durante el apogeo de su poder, regresó y era casi imparable para entonces. Pero lo peor de todo eran los Draziin-matas, porque cada vez que los Necrones se enfrentaban a ellos, ningún protocolo de auto-reanimación podía protegerlos.

Pero los Necrones eran inmortales, y su maquinaria, si se mantenía adecuadamente, podría durar hasta la muerte térmica del universo. Los Necrones podían esperar a las razas jóvenes una vez más a dejar que fueran devoradas por sus abominables creaciones, y luego dejar que dichas abominaciones murieran de hambre por falta de sustento de almas. Los Necrones decidieron fortificar su dinastía final y simplemente esperar.

Si tan solo todo fuera así de simple.

De toda la miríada de enemigos de los Necrones, por lejos el más peligroso y tenazmente vengativo era una abominación que habían permitido existir por pura negligencia. Este enemigo era conocido por los Necrones solo como el Imperio de los Mutilados. El programa de control maestro del mundo necrópolis de Sarkon se había vuelto renegado en los últimos años del M41; eliminando las mentes de sus amos y asumiendo el control directo de cada construcción Necrona y canóptica en Sarkon. Este ‘Emperador Sarkoni’ luego comenzó a esparcirse a otros mundos, borrando lenta e inexorablemente las mentes y sometiendo los cuerpos de cualquier Necrón que buscara oponerse a él. Los autómatas de Sarkon tenían los ojos vacíos. Ya no brillaban con luz verde interna, como lo hacían los verdaderos Necrones. Estaban ausentes y fríos; incluso los Necrones dinásticos tenían un remanente de sus vidas pasadas, un fragmento de su cultura y sus grandes mentes, preservadas en plata viviente. Pero las cosas que marcharon con la voluntad del controlador maestro eran robots artificiales en todos los sentidos.

Para la Era del Ocaso, los Mutilados abarcaron sectores enteros del núcleo galáctico, extendiéndose hacia el este, tragándose fortalezas Necronas y asentamientos orgánicos por igual. Los Necrones fueron purgados, y los orgánicos fueron infestados con Escarabajos Cepomentales, convirtiéndolos en títeres sin mente del Emperador Sarkoni. Incluso las flotas de las Oleadas del Dragón sucumbirían a los Mutilados, y pronto las Oleadas parecían desaparecer del escenario galáctico (aunque se podría argumentar que desaparecieron por orden del Dragón, que tenía nuevas metas para sus máquinas esclavas).

Los Necrones dinásticos habían hecho todo lo posible para ocultar su paradero a los Mutilados, y habían destruido las puertas Dolmen ubicadas cerca de las fortalezas de éstos. Sin embargo, aún así, el Emperador Sarkoni los encontró.

Sería un error llamar invasión a la incursión de los Mutilados. Sería más exacto llamarlo una gran inundación plateada. Comenzó con ola tras ola de naves que irrumpían desde la disformidad. Trillones de títeres cepomentales tripulaban millones de naves alienígenas diferentes, improvisadas a partir de docenas de civilizaciones esclavizadas. Las defensas Necronas se activaron al instante; orbes aeónicos indujeron bengalas solares que consumieron miles de naves, aniquiladores de partículas que rasgaron todavía más en correas de metal biseladas, empaladores de taquiones mataron seres a través de siete dimensiones y rejillas Gauss que desollaban escuadrones enteros de escoltas en la nada. Pero con cada oleada, aunque miles de naves se desvanecieron, millones y millones aún inundaban los sistemas. Parecía poca estrategia para esta peregrinación implacable e insensata. Las tripulaciones de los buques guardaban silencio y se preocupaban poco por sus propios barcos, ya que disparaban todas las armas que tenían en todas las direcciones. Algunos aceleraron a altas fracciones de c, y simplemente araron directamente en mundos necrópolis y mundos siervos por igual, convirtiendo las atmósferas en plasma y vaporizándose a sí mismos y a cualquier persona en el mismo hemisferio mientras impactaban sus buques.

La fuerza naval necrona había sido puesta bajo el control de Thaszar el Invencible. Sus naves funerarias, Incursores Chacales, Guadañas de la Noche, naves clase Cairn y Guadañas de la Muerte hicieron el trabajo liviano de los invasores suicidas. Él destruyó cada nave con eficiencia fría y arrogante. Al principio, esta invasión parecía un intento patético de los Mutilados para vencer al poderoso Consejo de Phaerones. Pero no habían contado con la resistencia de los portales Necrones almacenados en las bodegas de todos y cada uno de los buques de esclavos. Incluso cuando los cascos desvencijados de las embarcaciones fueron despellejados como piel descascarada, sus portales internos se activaron, alimentándose de la energía de las propias armas de Thaszar. Una vez activados, comenzó la incursión de los Mutilados. Los portales Necrones eran agujeros de gusano, que conectaban instantáneamente dos puntos en el espacio-tiempo. Desde estos cuartos de milla, los portales de flotación libre pululaban sobre las hordas canópticas. Millones de Arañas Canópticas, miles de millones de Espectros y cuatrillones de Escarabajos Canópticos salieron de estos portales como bancos de sardinas de plata vivientes en algún océano grande y oscuro. Thaszar miró al gran enjambre, y recordó los últimos días de la Guerra en el Cielo, antes del sueño, donde los enjambres de escarabajos devoraron los mundos natales de los K'nib en una sola semana de olvido autorreplicante. Thaszar había olvidado por mucho tiempo la punzada mortal del miedo, pero en ese momento, su cerebro androide luchó por procesar sus funciones neurales anómalas. Las naves funerarias liberaron gigatones de energía imposible en masas plateadas que penetraron en el sector como veneno filtrándose en cien cortes sépticos. Estas ráfagas apenas formaron una fase en los enjambres, antes de que envolvieran nave tras nave en una sofocante nube de plata.

Poco a poco, Thaszar y su flota se vieron obligados a retirarse a una segunda línea de defensa. Las plataformas de defensa orbital y los orbes aeónicos se consumieron enteros por la hueste canóptica, y se dividieron en materia prima para crear más escarabajos y espectros. Siguiendo a los canópticos, eventualmente las naves de la Orden de los Mutilados se arrastraron silenciosamente a través de los portales para unirse a la fiesta. Los Cepomentales fueron rociados en las atmósferas superiores de innumerables mundos siervos orgánicos, como un pesticida extendido sobre un campo de cultivo contaminado. Los alienígenas gritaban horrorizados mientras insectos metálicos se metían en sus cerebros a través de cualquier orificio disponible, convirtiéndolos en esclavos indefensos ante una única e indomable voluntad.

A través de la dinastía unida, los Necrones retrocedieron, hasta que los comandantes encontraron el único mundo a salvo de los asaltos de los Mutilados; el mundo transfásico de Gheden. Aquí el Consejo de Phaerones, Thaszar el Invencible, Orikan el Adivinador, el Iluminor Szeras y los otros altos gobernantes de los Necrones reflexionaban sobre estrategias y cómo podrían escapar de su implacable enemigo. Las puertas Dolmen estaban apagadas, o bien estaban inundadas con construcciones canópticas. El delirante Némesor Zahndrekh dirigió la defensa del mundo necrópolis de Gheden cada vez que se convertía brevemente en realidad. Solo Zahndrekh no temía a los Mutilados, ya que no tenía idea de que se enfrentaba a ellos. Sin embargo, a pesar de que el viejo loco creía que sus enemigos eran antiguos rivales de la antigüedad, de alguna manera, él y su guardaespaldas Obyron sabían que tenían que mantener al enemigo a distancia. Sus densas falanges de guerreros e inmortales se mantuvieron móviles al desplazarse constantemente entre monolitos y portales de Guadañas de la Noche; disparando con rapidez y precisión, antes de lanzarse hacia atrás a través de resplandecientes pasajes verdes. Cada vez que un Mutilado lograba tocar a un Necron dinástico, se unía con él y eliminaba su estado mental interior. Esto convertía al Necron en otra cáscara, otro enemigo Mutilado para enfrentar.

En el centro de comando central, los Líderes Necrones observaban un centenar de imágenes holográficas, cada una mostrando un campo de batalla de plata silenciosa androide matándose entre sí una y otra vez. En lunas sin aire, marcharon. Al otro lado del vacío, las batallas navales se desarrollaban a distancias imposibles, mientras se libraban insensibles batallas de infantería sobre el mismo casco de las naves. Cada movimiento realizado por los Mutilados era como el movimiento de una pieza de ajedrez, cada reacción a un contraataque calculada y ejecutada sin prisas ni imaginación. Se desarrollaron estrategias infinitamente complejas, probadas e intentadas durante millones de años. Cada jugada de apertura estaba agotada, cada juego predecido y contrarrestado por la fuerza contraria. Zahndrekh coordinó los ejércitos dinásticos con la creatividad dinámica que solo una mente viva podía conjurar; su brillantez se equilibró con el peso absoluto de los números y la tenacidad de los Mutilados. No podían ser detenidos, solo ralentizados. No podían ser forzados a rendirse, solo destrozados o vaporizados.

Lentamente, como la lenta invasión de la eternidad, los Mutilados ganaban terreno. Los mundos no necrópolis estaban siendo disueltos por los enjambres de escarabajos para construir cada vez más construcciones Mutiladas, que fueron arrojadas al tornado de acero vivo que era el frente de batalla de todo el sector.

Entonces, el conflicto cambió. Desde portales invisibles, nuevas naves atacaron a los enjambres de Sarkoni desde vectores imprevistos. La flota era enorme y desconcertante, estaba compuesta tanto de naves Necronas como de naves elásticas orgánicas; algunas eran graciosas como criaturas submarinas, mientras que otras tenían forma de cuchillos crueles, ennegrecidos por el fuego. Esta flota desató un infierno sobre los Mutilados, y logró abrirse paso con éxito a través del bloqueo de metal viviente que rodeaba las cada vez más exprimidas fuerzas dinásticas de Gheden.

En la superficie del planeta, Zahndrekh de repente se encontró con nuevos aliados; Los Pretorianos de la Triarca se teleportaron al corazón de la lucha, las Varas del Pacto brillando mientras se agitaban contra los Mutilados con total ferocidad. A ellos se unieron ejércitos de Eldar Commorritas, blásteres y lanzas oscuras que convertían a los Necrones en cenizas con cada disparo, así como los Arlequines, cuyo baile era completamente letal para los Necrones que avanzaban, mientras cortaban sus cuerpos, y esparcían los restos rotos en un afán de prevenir protocolos de reanimación. Las cuchillas de la necrópolis de Zahndrekh y las Guadañas de la Muerte se unieron con bombarderos Voidraven y Estiletes, que pulverizaron implacablemente a las fuerzas del grupo. Poco a poco, Gheden fue limpiado temporalmente de Necrones deshonestos.

En esta breve hora de respiro, el jefe de esta nueva y extraña alianza se teleportó directamente al corazón del búnker de los Phaerones, en un destello de energía azul. El líder era Szarekh, en un cuerpo Necrón deslumbrante y descomunal, y no vino solo. Con él llegó un escuadrón de Pretorianos de la Triarca, en sus cuerpos nuevos, incluso más grandes. Junto a ellos, un Solitario de cara en blanco y una sonriente Arconte de los Eldars Oscuros con un gran abanico de acero también aparecieron ante ellos. Impulsados por el protocolo, los Necroguardias de los Phaerones volvieron sus guadañas de guerra hacia los recién llegados, ya que los Phaerones exigieron una explicación de esta violación.

“¿Quieres saber por qué aparece tu rey ante ti? Estoy aquí para traerte la liberación”.

Con eso, Szarekh activó un dispositivo en su muñeca. Momentos después, su nuevo 'cuerpo' comenzó a abrirse, revelando lo que había dentro. Para el Triarca (y sus pretorianos) los cuerpos nuevos no eran cuerpos en absoluto, sino trajes de batalla de metal vivo. En el interior, albergaban carne. Szarekh se quitó su traje de batalla, para revelar el cuerpo, el cuerpo humano, que ahora habitaba.

Los Necrones, como era de esperar, se sorprendieron. Al principio, lo creyeron una estratagema Eldar o alguna mentira. Pero Szarekh conocía las palabras secretas del Triarca; palabras que solo debían ser habladas entre los Necrones gobernantes. Él conocía su historia como solo su último gran Rey podría.

Los Parias, cosechados por Qah, eran adecuados para la transferencia biológica de los Necrones, porque las almas parias eran cosas huecas que drenaban la energía disforme del mar de almas. Muchos suponían que esto significaba que los parias carecían de alma, o de alguna manera estaban desconectados de la disformidad, cuando de hecho, sus habilidades anti-disformes requerían que estuvieran más conectados a la disformidad que un psíquico, simplemente de una manera diferente. Cuando los Necrones pretorianos fueron liberados de sus cuerpos androides, los parias atrajeron sus mentes y almas dentro de ellos. Necrones y parias humanos se fusionaron, y los seres resultantes se despertaron como seres nuevos, Necrontyr Humanos. Instantáneamente, Szarekh y sus aliados habían sentido la diferencia. Sintieron que se había llenado un gran abismo en su ser. Por el contrario, los anfitriones humanos parias encontraron que el gran miserable miasma que los había rodeado durante toda su vida, sentían que era menos empalagoso.

Szarekh declaró a los señores Necrones reunidos que se sentía libre una vez más, y que liberaría al resto de los Necrones, especialmente a los guerreros, que habían carecido durante mucho tiempo de una voz. Szeras fue el primero en ridiculizar los esfuerzos del Rey Silente.

“La libertad llega en un momento inoportuno, mi Rey. El enemigo está en las puertas, y covertirnos en... humanos no derrotará a los Mutilados. Nada que tenemos puede derrotarlos”, escupió desde su imponente forma androide. “Además, ¿por qué deberíamos mancharnos a nosotros mismos en formas humanas? ¡Logramos la transferencia biológica para escapar de la mortalidad y la debilidad de la carne!”.

Szeras, eres un gran genio y un maestro criptecnólogo, pero debes saber que no podemos continuar tal como somos. Cada vez más de nosotros caen ante la locura, o son Mutilados. He visto lo que está por venir, y nuestro metal viviente no nos salvará de eso, porque es la fragua de la locura misma. Yo... No puedo describirte la monstruosidad de lo que desciende. Orikan también lo ha visto, ¿verdad, viejo amigo?”.

El Criptecnólogo asintió con la cabeza, agitando el Báculo del Mañana mientras lo hacía. “De hecho así es, mi señor y maestro. No puede haber victoria como máquinas. He predicho que este día vendrá”.

El Phaeron interrumpió urgentemente el debate. “Basta de esto. Los Mutilados ya están regresando a este planeta. Incluso con nuestros aparentes nuevos aliados, Zahndrekh no puede detenerlos. Los Mutilados nos consumirán a todos”.

Szarekh se volvió para ver los hololitos de las batallas afuera. Vio que la fuerza de los Mutilados literalmente llenaba el cielo, en números tan grandes como las hordas Necronas antes de la gran guerra contra los C'tan.

“¿Cómo nos encontraron? ¿Quién nos traicionó?”, susurró, sus labios temblando con ira apenas contenida.

Orikan fue el primero en hablar. “El Señor de la Tormenta, me temo. El renegado fue traicionado por sus aliados disformes. Sus sueños de una galaxia ordenada, bajo su dominio, ya no existen. En su desesperación y su despecho, le dio al Emperador Sarkoni nuestras coordenadas, para que el imperio de los Mutilados pudiera limpiar la galaxia de la disidencia, y traer un orden perfecto y duradero a la galaxia”.

“¿Cómo podemos destruir a los Mutilados? El controlador maestro tiene dominio sobre toda la maquinaria canóptica, y lo que destruimos, puede reemplazarlo en instantes. Los escarabajos lo rompen todo y lo reconstruyen”, explicó Szeras.

“¿Cómo controlas a tus escarabajos?”

La nueva voz vino de la Eldar con el abanico, quien sonrió ampliamente a los Necrones reunidos. “¿Cómo controlan los Necrones todas esas vastas hordas de escarabajos?”

“La forma de onda intersticial; modera la función autoreplicante programada de los escarabajos, por lo que pueden ser dirigidos y manejados. Si la señal falla, entonces...”, comenzó el Iluminor, antes de que el Criptecnólogo se diera cuenta de lo que Lady Malys infería.

Porque si se apagaba la forma de onda intersticial, a través de toda la red de comando nodal, entonces los escarabajos harían lo que sus mentes simples hacían mejor. Ellos devorarían. Entrarían en modo de reciclaje y devorarían todas las construcciones Necronas antes de devorar cualquier otra estructura en el sistema. Szarekh observó a sus súbditos discutir la posibilidad con creciente temor. Esto fue porque él sabía cuál iba a ser la conclusión inevitable.

Los únicos seres que podían apagar a los escarabajos eran los mismos Triarcas. Y si desactivaban la forma de onda, no solo se consumirían los Mutilados, sino también lo haría cada construcción Necrona en el sector. Los Necrones quedarían, esencialmente, extintos.

Los Necrones y sus aliados Eldar finalmente llegaron a la misma conclusión que Szarekh, y recurrieron al Rey Silente. Todos sabían que tenía que hacerse, pero Szarekh no estuvo de acuerdo.

“No. ¡No, puedo salvarles! ¡Puedo salvarlos a todos! Podemos escapar de los Mutilados. ¡Hay un millón de cuerpos Parias esperando a nuestra biotransferencia! Los Mutilados no pueden eliminar seres vivos. Podemos refugiarnos en el Santuario Exterior”, insistió el Rey Silente.

“No funcionaría, mi Rey. Los Mutilados nos seguirían, incluso hasta el Sagrario; inundando la red de puertas Dolmen, hasta que todos sean esclavizados por el controlador maestro”, Thaszar explicó solemnemente.

“Si desactivamos el campo ahora, los escudos de Gheden deberían proteger a los que estamos en esta cámara. Las naves Eldar pueden escapar de los escarabajos fácilmente, me imagino. Pero los Necrones menores serían devorados. Es una pérdida aceptable, si queremos sobrevivir”.

Szarekh se desesperaba, aferrándose a la mesa de reuniones, sus nudillos humanos blancos, sus ojos enrojecidos por las lágrimas. “¿'Necrones menores'? ¡Todo esto es tan fácil para ustedes! No son más que criaturas desalmadas e insensibles. ¡He visto cómo disfrutan controlar sujetos silenciosos y obedientes! Pero maldito sea el destino, que esta decisión recae sobre mí, ahora que recuperé mi alma. ¡Recupero un corazón mortal, solo para que se rompa una y otra vez! ¡Malditos sean todos!”, Szarekh gruñó, mientras los Necrones miraban con sus miradas fijas eternamente. Los Eldar no dijeron nada.

“Mi Rey, yo-”

“No. Podemos comenzar de nuevo. Hice una tregua con nuestros viejos enemigos. Debe haber otra manera de vencer a los Mutilados. Tengo la oportunidad de liberar a mi gente de sus cárceles androides. ¡Me agradecerían por esta misericordia!”.

Szeras negó con la cabeza, quizás con tristeza, tal vez como una simple negativa. “¿Misericordia? ¿Has oído la canción del guerrero Necrón, mi Rey?”

Szarekh, de ojos legañosos, sacudió la cabeza.

Szeras se dirigió a una consola de mando. “Te lo mostraré. Escucha cuidadosamente”.

El Criptecnólogo luego reactivó los sistemas vocales largamente dormidos de los guerreros Necrones aún controlados por la dinastía.

Al instante, hubo gritos. Fue un largo y agudo chirrido mecánico, que resonó en las gargantas artificiales de cada guerrero. Gritaron sin pausa, porque no necesitaban tomar aire para recuperar su aliento. Fue un constante lamento fúnebre.

Szarekh cayó de rodillas, agarrando su corazón con horror empático.

“Verás, mi Rey, los guerreros, cuando fueron desactivados por la larga hibernación, no durmieron. Ni siquiera duermen. Están atrapados, sin sentimientos, ni voz ni estímulos, dentro de sus cárceles de metal frío. Son inmortales y no tienen control sobre sus cuerpos. Desactivamos sus voces hace miles de años, porque nos recuerdan, todos los días, que todos nuestros sirvientes y súbditos están locos. Si los liberas ahora, todo lo que harás será traer a la vida a una casta de lunáticos; con el juicio nublado de odio y rotos sin remedio. ¿Hablas de misericordia? Sería una misericordia si los escarabajos los devoraran a todos”, explicó Szeras, su voz amarga y fría.

Szarekh guardó silencio durante varios minutos, a excepción de sus sollozos silenciosos. Eventualmente, sin embargo, su rostro cambió; decidido y estoico frente a la horrible acción que estaba a punto de tomar.

“Toma tus naves y vete ahora, Lady Malys”, dijo sin rodeos, mientras se ponía su armadura de batalla una vez más. Ella se inclinó y se fue con una sonrisa irónica en los labios.

Lentamente, el Rey Silente levantó su bastón y lo insertó en la consola de mando de Szeras. El gesto fue engañosamente simple, y el único resultado obvio de la acción fue una onda subsónica que atravesó la cámara y salió al mundo, al sistema, más allá.

La onda ganó velocidad al salir del planeta. Le tomó solo quince minutos recorrer el sistema, y entrar a las puertas Dolmen abiertas de los Mutilados.

Al principio, no hubo efecto. Los Mutilados se detuvieron por un momento, al igual que los Necrones dinásticos, antes de preparar sus armas una vez más. El cambio apenas se notó, hasta que fue demasiado tarde. En silencio y sin ceremonias, los Necrones comenzaron a desmoronarse. Comenzó con las naves en órbita; naves funerarias de cincuenta millas de largo se vieron de pronto envueltas en una nube de plata, y parecían derrumbarse sobre sí mismas, como latas bajo alta presión. Los escarabajos pululaban por las máquinas de guerra Necronas. Los acechadores se desplomaron mientras sus piernas se consumían, las arañas se agitaban inútilmente cuando las mareas de escarabajos las enterraron. Los guerreros Necrones tropezaron y se disolvieron en el acto. Las hordas de plata cayeron en ondas onduladas. Los escarabajos estaban tranquilos e imparables.

El Némesor Zahndrekh observó la carnicería desde una ladera, con su guardián Obyron a su lado. Quizás en ese momento, el comandante delirante se dio cuenta de que éste era el final. Él miró a Obyron.

“¿Es esta la victoria? ¿Hemos ganado, al fin?”

“Sí, mi Némesor. Sí”.

Antes de que Zahndrekh pudiera responder a eso, la marea cayó sobre ellos, y en cuestión de minutos ya no existían.

A través de la galaxia, las puertas Dolmen de Sarkon se activaron. A través de ellas, fluyeron un trillón de trillones de escarabajos. El Controlador Maestro, el Emperador Sarkoni, estaba confundido. Supuso que tenía control directo sobre todos los sistemas canópticos, pero descubrió que sus generadores de ondas intersticiales estaban inactivos. El Emperador resolvió corregir esa falla. Esta resolución fracasó unas horas más tarde, cuando los escarabajos penetraron en las bóvedas de datos y consumieron sus circuitos.

Sarkon desfalleció, y murió.

Una vez que todos los Necrones estuvieran muertos, los escarabajos devoraban a los siervos humanos de Sarkon entre gritos, que se liberaron repentinamente de los Mutilados; libres para morir. Una vez que fueron consumidos, los escarabajos comenzaron a devorar planetas y lunas cercanas, descomponiéndolos en innumerables escarabajos nuevos. La horda autorreplicante también estaba consumiendo a Gheden, antes de que una segunda señal se extendiera desde el mundo capital de Nihilakh. Esta señal fue mucho más simple. Era un código de eliminación. En este comando, los escarabajos simplemente se detuvieron, cayendo al suelo como trozos de metal inanimados. El sistema de la máquina canóptica estaba roto, más allá de toda reparación.

Solo un centenar de Necrones sobrevivieron a los llamados ‘Últimos Ritos de Gheden’, junto a un millar de Pretorianos Parias, y el Rey Silente.

Poco después, los restos de la raza Necrona reactivaron los motores estelares de Gheden. Luego, zarparon con su mundo necrópolis a las estrellas, en busca del traidor de la raza Imotekh. El Señor de la Tormenta pagaría por su traición.

Oculta detrás de los motores mímicos de su crucero de mando, Lady Malys vio partir el mundo necrópolis. Ella sonrió, pero no era su sonrisa, sino la cosa que anidaba en su corazón robado.

“La Guerra en el Cielo ha acabado”, se rió burlonamente a sí misma.

  1. Algunas versiones de ambos bandos afirman haber vislumbrado a un guerrero Eldar armado con hachas en una armadura antigua, aunque nunca habló ni interactuó con los combatientes.
  2. Las tripulaciones de éstos tomaron varios terribles meses para morir de hambre dentro de sus frías tumbas de metal, y Braiva los dejó allí. Este es quizás uno de los aspectos más oscuros y menos publicitados de la batalla de Macharia. La guerra es horrenda y nos convierte en bestias...
  3. Algunos informes no corroborados de los lugareños afirmaron que vieron a unos alienígenas empuñando un hacha observando estos horripilantes acontecimientos en silencio, pero estos ciudadanos vieron estas figuras por un momento, y los escamosos alienígenas podrían haber estado simplemente observando a los Príncipes Guerreros Chevantai, y saltando a la conclusión de que eran señores de la guerra alienígenas.
  4. Testigos presenciales alegaron que Faruk salió con un niño que lloraba de tan solo dos años que, según la leyenda, más tarde se convirtió en el único hijo de Faruk, Farciar el Rojo, portador del estandarte desollado de los Vashiri.
  5. Se decía que el Príncipe Sanguinario estaba tan trastornado que, obsesivamente, llevaba consigo a una mujer humana familiar, a pesar de que la mortal había muerto hacía años, por su propia mano. El demente, el antiguo Ángel Sangriento, estaba felizmente inconsciente de esto, y constantemente preguntaba la opinión del cadáver sobre cada asunto, mientras prodigaba su afecto sobre la cáscara humana seca.
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