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El Reino de Huesos se llamaba así acertadamente, ya que era una ciudad antigua literalmente sumergida bajo capas sobre capas de huesos desecados y secos, limpios de carne. Este desierto osificado tenía casi un kilómetro de profundidad, enterrando a todas salvo a las pirámides más altas y las tumbas que surgieron de la superficie del mundo necrópolis.

Allí, en esos campos, había un legado de asesinatos y derramamientos de sangre sin sentido que se remontaban a millones y millones de años atrás. Aquí fue donde los Desolladores, la progenie malvada de Llandu'gor, hicieron su guarida. Los Desolladores eran Necrones locos, que se habían modificado con el propósito de despellejar la carne, y modificaban sus cabezas esqueléticas con mandíbulas, para arrancar trozos de carne que nunca podrían devorar. Se vieron obligados a envolver carne sobre sus cuerpos, como si trataran desesperadamente de recuperar sus formas físicas robadas. Solo los sistemas automatizados podían controlar de manera confiable sus flotas funerarias y su tecnología, ya que cada Necrón sobre ese maldito reino de pesadilla está total e irrevocablemente loco. Por años luz alrededor del mundo, había mundos despoblados por los Desolladores, aparentemente aislándolos de los eventos mayores de la Segunda Era de los Conflictos y todo lo que vino después. Estos Necrones no eran más que depredadores, y no les importaba a quién o qué mataban.

Nadie podría invadir el planeta y esperar salir victorioso. Aquellos que, de alguna manera, superaban a la flota de cosechadores en órbita de Valgûl, el Señor Caído, no encontrarían nada que capturar u ocupar en el mismo Drazak. Aterrizarían y serían consumidos por ola tras ola de bersérkeres plateados, brillando de rojo con sangre fresca. No importaba cuántos disparos se lanzaran, los Desolladores eventualmente llegarían a las líneas y se cobrarían un precio terrible. Los bombardeos orbitales eran inútiles, porque ¿qué había en la superficie para que el enemigo lo destruyera? Huesos, ¿o tal vez uno podría quemar el aire que los Desolladores no necesitaban? Esto era conocido por todos los lados en la Era del Ocaso. Era un suicidio invadir el reino desollador.

Ahriman también lo sabía, cuando llevó a Crolemere, la Sensei Gris, a este maldito lugar. La disformidad alrededor de Drazak siempre estaba agitada; irónicamente, el número masivo de muertes en la superficie alimentó mucho a Khorne y al resto del panteón expansivo del Aniquilador Primordial. Esto hizo que los viajes disformes ordinarios en el reino fueran increíblemente difíciles. Sin embargo, Ahriman era ahora un maestro de la disformidad, un genio a la par de su antiguo maestro Magnus. Guió su gran cubo negro a través de las turbulentas mareas de la disformidad con facilidad. Mientras tanto, torturaba a Crolemere todo el camino.

La mujer era una Perpetua; una inmortal y una que poseía la sangre del Anatema en sus venas; la misma sangre que fluyó a través de los primeros chamanes perpetuos, en los albores de la humanidad. Pero ella había abandonado a sus compañeros perpetuos hace mucho tiempo, y había asumido el manto de uno de los Grises, enemigos del Caos y del Imperio por igual. Ahriman nunca podría corromper su alma al Caos, pero había logrado engañar a su mente hace mucho tiempo para que le ayudara. Se dice que conocía a Ahzek Ahriman antes incluso de la mítica Herejía de Horus y que había quedado conmocionada ante su traición por los Lobos. Esto la hizo estar más dispuesta a creer sus mentiras de estar arrepentido y compungido durante la Segunda Era de los Conflictos y más allá.

Sin embargo, cuando tomó el poder en la Unión Teológica, y creó las abominaciones Golarch y comenzó a expandir su Rúbrica para consumir nuevas víctimas en sus ataduras mágicas, al instante reconoció que Ahriman no había cambiado nada. Él deseaba ser un dios; más que un simple príncipe demonio, Ahriman deseaba ser un primarca demoníaco. No, él deseó copiar las obras del Emperador y así convertirse en un nuevo poder dentro de los panteones. Pero los ojos antiguos de Crolemere vieron que no era más que un peón de Tzeentch, como lo había sido siempre, y Tzeentch en sí mismo era el arquitecto del surgimiento de un nuevo poder; un poder que encarnaba todas las infinitas profundidades de la locura, de la cual los dioses del Caos eran simplemente la primera parte. Ella comparó a los dioses del Caos con las aletas de un tiburón, sobresaliendo de la superficie opaca de un río negro; para cualquiera que observe las aletas, parecían varias criaturas independientes, moviéndose juntas pero claramente separadas. Pero para aquellos que pudieran ver más allá de la superficie, verían todo el cuerpo del tiburón y se darían cuenta de lo increíblemente grande y peligroso que era. Así fue como ella percibió a la Disformidad Abisal y a los Draziin-matas.

Ella saboteó uno de los experimentos de Ahriman, y robó una nave e intentó huir de su reino. Pero él la había atrapado y se había tomado su tiempo para atormentarla. No podría morir (salvo si su alma fuera borrada), pero Ahriman podría hacerle mucho daño. Ni una sola vez alzó la voz mientras la sometía a sus tormentos secretos, y ella gimió en dolorosa agonía cuando Fabius Bilis fue liberado sobre su carne una y otra y otra vez. Pero ella siempre se curaba, y se negó a decirle a Ahriman qué había hecho para arruinar su experimento. Por lo tanto, decidió desterrarla, al peor lugar que podía concebir para una con poderes psíquicos empáticos latentes y la capacidad de sufrir una eternidad de ser desollada y desgarrada; Drazak, el Reino de Huesos.

Pasó por delante de las defensas de Drazak, y lanzó a Crolemere a la superficie, antes de que él y su cubo simplemente se disolvieran en la disformidad, regresando casi instantáneamente a su inexpugnable e inasaltable imperio. Estaba varada en medio de un caldero de agitada miseria. Ella presenció cómo niños desollados eran descamados por los Desolladores y vio generaciones enteras de xenos y de razas humanas masacrados en orgías sin sentido de muerte cacofónica. Ella no podía hacer nada para salvar a esta gente o a sus almas. Se escondió entre las catedrales de huesos y lloró por ellos. Su corazón estaba roto. Nadie podría salvarla, porque para hacerlo, uno tendría que invadir Drazak, y solo los locos o los condenados intentarían tal cosa…

… O eso es lo que pensó.

Seis años después de su terrible experiencia, Drazak recibió visitas. Esto no tenía precedentes; nadie acudía a ellos, porque las razas de carne seguramente serían asesinadas, y los Necrones no los visitaban, por temor a contraer el virus desollador.

Las naves eran humanas; cargueros de tamaño mediano y buques mercantes, antiguos y decrépitos. ¿Tal vez eran un convoy humano, desviado de las corrientes de la disformidad y desamparado en el peor lugar posible? ¿O tal vez eran exploradores necios, ansiosos por hacerse famosos? De cualquier manera, este puñado de naves parecía condenado, mientras la flota desolladora descendía sobre ellos. Las naves tenían tan escasas defensas que quedaron deshabilitadas en cuestión de minutos. Las naves solo lograron, colectivamente, lanzar un único torpedo, que falló a los Necrones completamente, y se desvió en espiral hacia el sistema interno, a los mundos muertos y al sol moribundo que tenían residencia allí…

Minutos después de eso, los Necrones se abrieron paso dentro de las naves, y pulularon adentro, hambrientos de carne y huesos, su deseo de que cuerpos reales se manifestaran como un ansia caníbal de comer. Desmenuzaron la carne con sus largas extremidades con garras, y desgarraron servidores con facilidad casual. Tan consumidos por la locura estaban los Desolladores, que no se daban cuenta de que las naves estaban casi enteramente tripuladas por servidores, o que los pocos seres vivos a bordo se habían atrincherado alrededor de los motores disformes. No pude encontrar ningún registro de los nombres de estos hombres, pero deben haber estado dedicados a su causa. Mantuvieron tercamente a las olas de Desolladores durante aproximadamente una hora. Este fue solo el tiempo suficiente para que cada una de las diez naves desencadenara brechas masivas en sus núcleos disformes. Cuando cada nave implosionó, se llevaron consigo decenas de naves Necronas y a millones de Desolladores.

Poco después, otra ola de naves irrumpió desde la disformidad. A diferencia de sus predecesoras, estas naves no disminuyeron la velocidad cuando ingresaron al sistema; encendieron sus reactores de plasma hasta el límite, sus tripulaciones ofrecieron oraciones silenciosas a los Cinco Hermanos y al Emperador Renacido, o a cualquier otra deidad a la que estas almas condenadas rezaran. Con todo el frente lleno, esta flota de naves viejas y anticuadas surgió. En unos pocos minutos, alcanzaron una fracción significativa de c. Las naves Necronas eran más rápidas, pero sus sistemas automatizados aún se tambaleaban por el asalto inicial. Solo un puñado de naves alienígenas logró llegar ante las naves a alta velocidad. La mitad de las naves humanas fueron destrozadas por poderosos arcos de energía azul, mientras que otras se abalanzaron sobre las plataformas de defensa orbital de Drazak, incluso cuando éstas se activaron y despedazaron a otra docena de enemigos. Sin embargo, todo esto ocurrió en menos de tres segundos, tal era la insondable velocidad a la que viajaban estas naves. Incluso aquellas naves destruidas por los Necrones no podrían esperar detener su impulso, o la increíble energía cinética desatada por su imprudente maniobra. Las naves se convirtieron en nubes de plasma y relucientes restos de metal, que golpearon a las naves y a las defensas Necronas a aproximadamente 0.6c. El efecto hubiera sido espectacular; como un nuevo sol que se eleva a unos pocos millones de kilómetros por encima de la superficie de la necrópolis de Drazak.

Una nave, en medio del caos abrasador de la barrenadora incursión naval, no se destruyó a sí misma de manera explosiva. Un solitario crucero clase Luna, el Triunfo de Salazan, uno de los diseños de naves más antiguos y famosos que aún mantiene el Imperium Pentus, utilizó el bombardeo para cubrir su avance, ya que el comandante a bordo había ejecutado su plan perfectamente, con la ayuda de asesores navales. Hizo una propulsión inicial hacia el centro del sistema, pero luego la nave dejó que su propio impulso la llevara hacia adelante. Esto minimizó la firma energética de la misma y evitó la atención no deseada de los Desolladores. En el puente de esta nave, el coronel Schaeffer estaba de pie junto a la silla del capitán, observando cómo ardía la flota penitente. Un cigarro siempre estaba humeando en sus dientes apretados, y su forma semi-biónica no se conmovió al ver tal muerte. Sin embargo, para aquellos que no estaban acostumbrados a tal carnicería, era una visión angustiosa.

El Capitán se resistió, expresando conmoción por el hecho de que tanta gente podía perecer tan rápidamente de una sola vez. Uno de sus timoneles se burló.

“Eran criminales y degenerados. No es una tragedia que fueran destruidos”.

Ante esto, el Coronel de la 13ª Legión izó al timonel de su silla y sacó su pistola de plasma amenazadoramente.

“Aunque podrían haber sido escoria en vida, en la muerte encuentran la redención y se sientan al lado del Emperador como héroes imperiales. No hablarás mal de los gloriosos muertos otra vez”.

Era una orden, no una solicitud.

El resto de la 13ª Legión Penal, los cuatro mil de ellos, se apretujaron en cada habitación libre disponible o espacio abierto en el Triunfo. Toda clase de escoria constituía este regimiento reformado del Imperio de antaño. Había ingenieros dementes hábiles en experimentos tecnológicos ilegales. Había cientos y cientos de colonos penales, armados por herreros de Vulkan y entrenados por toda una vida luchando por sus vidas en los oscuros fosos de la prisión. Perros Químicos de Savlar salvados de la destrucción de la guerra Necromundana que hicieron sus literas junto a prisioneros de guerra capturados demasiado orgullosos para jurar lealtad a los cinco Primarcas. Los Cultos de la Redención capturados en la guerra Teológica prepararon a sus lanzallamas para una última y gloriosa purga. Los nobles necromundanos, que afirman ser hijos de la ilustre e infame Casa de Jericó, se encontraron a sí mismos arrastrándose junto a hombres locos liberados de los manicomios en todo el Imperium Pentus. El viaje fue largo y violento, ya que tantos matones agresivos en condiciones tan apretadas crearon tensiones. Solo la crueldad de la Hermana Agravaine y su fuerza apresurada de ex-comisarios y ex-Arbites, mantuvo una apariencia de paz, golpeando a las figuras disidentes y manteniendo a la “Última Oportunidad” lejos de las secciones de tripulación de la nave.

Había solo dos figuras en este ejército que permanecieron sin ser molestadas por sus compañeros bulliciosos o por los matones de Agravaine. Una era una figura infame por ser lo más parecido a un amigo que el coronel todavía tenía en la galaxia; una figura con un cuchillo que es conocida solo como Kage. Se rumoreaba, había liberado su alma de las garras de un demonio hace mucho tiempo, mientras que otros afirman que simplemente hizo un pacto con él para perdonar su carcasa inútil de los fuegos de la disformidad. La segunda figura era inusual, en el sentido de que él no era un mortal en absoluto. Él era un Astartes; su armadura desgarrada de pintura y de todas las marcas de su Capítulo. Esta figura extraña se mantenía sola, en una celda escasa y sin luz en la sección de popa del Triunfo. Nadie se atrevió a molestar a este superhumano, hasta que llegó el momento de la batalla. E incluso entonces, solo Schaeffer tenía las pelotas adamantinas para hacerlo.

Después de varias semanas de tensión, corriendo silenciosamente por los campos de restos recién nacidos de Drazak, el Triunfo estaba lo suficientemente cerca como para desplegar sus naves de ataque. Sus antiguos compartimentos de cazas y bombarderos habían sido eliminados, a favor de oleada sobre oleada de Thunderhawks modificados, lo suficiente para transportar toda la Legión Penal a la superficie. Una vez que el Triunfo estuviera a unos doce mil kilómetros de la atmósfera de Drazak, de repente estalló de nuevo en la vida y lanzó una furiosa salva de macrocañones, rayos de plasma y lanzas, directamente hacia la superficie de Drazak, seguido poco después por un poderoso enjambre de cañoneras Thunderhawk. Una vez que hubiera entregado su carga, la persecución estaba en marcha, y el Triunfo huyó de una rápida represalia naval Necrona. Dependía de la Última Oportunidad ahora.

El descenso a Drazak fue como un descenso al mismísimo infierno. Las nubes se agitaban con una luz funeraria verde, y la escabrosa plata de los Escarabajos Canópticos se enjambraba. Docenas de Thunderhawks perecieron mientras sus escuadrones avanzaban hacia la superficie tan rápido como podían. Decenas de personas fueron destruidas por cazas oportunistas de los Sudarios de la Noche o por armas Gauss conectadas a pilones, o el rayo vivo de las pocas defensas terrestres no destruidas por las primeras salvas orbitales del Triunfo. Aunque cientos murieron, miles aún pasaron por la trampa de muerte aérea. Fueron recompensados con una visión clara de la pesadilla osificada de los campos de huesos continentales de Drazak, que se extendía hasta donde alcanzaba la vista, iluminada solo por la luz roja apagada de una estrella moribunda. Casi de inmediato, los Desolladores comenzaron a brillar en existencia, en las mismas alas de los Thunderhawk, arañando y rasgando los cascos adamantinos con furia desmedida. Los cañones de los Thunderhawks ardían al rojo vivo a través del fuego constante, mientras luchaban por destruir a los atacantes Necrones, y aún así, cincuenta naves espaciales más en tirabuzón caían del cielo, destruyéndose en el campo de huesos muy por debajo.

Sin embargo, aún volaron. Crolemere, la única alma viviente en medio de la necrópolis, no era difícil de localizar para los psíquicos de las Legiones Penales, y se apresuraron hacia el afloramiento de ruinas en el que ella misma se había escondido. Los Thunderhawk aterrizaron, formando un perímetro áspero usando pilones de escudos de vacío y los cascos de los Thunderhawk dañados como barreras contra la incursión de los Desolladores.

Los Necrones, a diferencia de sus compañeros androides más cuerdos, atacaron a la 13ª Legión en oleadas por millones. No tenían armas a distancia, pero con tantas máquinas de muerte inmortales, casi no las necesitaban. Schaeffer lideró las líneas de ametralladora de la Legión desde el frente, gritando órdenes mientras su pistola de plasma ardía en la inquietante semi-luz de Drazak. Cañones láser, armas automáticas, misiles y proyectiles de mortero azotaban repetidamente a cientos y cientos de Desolladores psicóticos, pero aún más enemigos se trepaban a la refriega detrás de ellos, y la mayoría de los que caían simplemente volvían a levantarse, juntando cuidadosamente sus extremidades destrozadas con la tranquila precisión de un relojero.

Mientras el coronel peleaba en la superficie, Agravaine y Kage condujeron fuerzas a las catacumbas rotas bajo las ruinas que ocupaban, en busca de Crolemere. En estas profundidades, espectros y escarabajos se arrastraban a través de las paredes para atacarlos en todo momento. Fue una carnicería cerrada. Dementes condenados con cuchillos se enfrentaron en la oscuridad con pesadillas de extremidades filosas desde el principio de los tiempos que destrozaban carne y armadura por igual con una equivalente y desdeñosa precisión. El terror atrapó a muchos de estos criminales, pero quedaron atrapados en la oscuridad y solo pelear contra el enemigo aseguraría que pudieran escapar. Eran hombres y mujeres duros, que habían luchado toda su vida para evitar la muerte de sus compañeros de prisión o la soga del verdugo; estaban frenéticamente decididos a no morir en este sucio inframundo.

Kage fue el primero en abrirse camino hacia la antigua armería de la nave encallada que formaba el corazón del complejo en ruinas. Dentro, encontró a una mujer, ensangrentada y sollozando. Su carne estaba cubierta de heridas sangrientas, y sus ojos estaban rojos en carne viva con lágrimas amargas. Incluso una inmortal como ella solo podía soportar tanto castigo antes de que su cuerpo comenzara a fallar, y parecía estar cerca de una muerte verdadera y duradera. No tardó mucho y ya no podía caminar sin ayuda. Por lo tanto, Kage decidió llevarla de vuelta a la superficie. Se dijo que cuando Kage la sacó de su sangriento lugar de descanso, sus ojos lo miraron brevemente, y ella susurró ‘Illuminatus’, para gran confusión de Kage, antes de pasar a la inconsciencia. Con eso, Kage y Agravaine lucharon desesperadamente por regresar por donde llegaron, trepando por los muchos cadáveres de antiguos aliados. Estos cuerpos estaban amontonados hasta una profundidad de cinco hombres en algunos lugares, con los rostros desgarrados y las barrigas abiertas como el forraje de un matadero.

Mientras tanto, la batalla de la superficie se había convertido en un asunto desesperado. Los Desolladores se habían escondido bajo los pilones del campo de fuerza, y los habían destruido uno tras otro, antes de enjambrarse con los Legionarios Penales. Los incendios rugieron por todas partes, mientras los soldados y sus pocos vehículos militares restantes disparaban a corta distancia de los terribles fantasmas plateados, vestidos con la piel todavía húmeda de sus compañeros soldados. Pero si los Desolladores pensaban que iban a quebrarse, estaban equivocados. Los Necrones nunca entendieron del todo la psique de los humanos, y en particular la psique de los criminales dementes. Ambas partes lucharon con ferocidad animal. Cuando se gastaban los rifles láser, los arrojaban a los incendios que corrían por todas partes, y sus dueños saltaban al combate con cuchillos y pistolas, palos e incluso armas suicidas construidas a partir de cargas de demolición colgadas sobre sus puños. Los pocos sobrevivientes tomarían los rifles láser de los incendios y liberarían las últimas descargas de láser sobre sus asesinos.

El Coronel no se inmutó por la carnicería enajenada a su alrededor. Disparó su pistola al combate cuerpo a cuerpo sin pensarlo dos veces, y su espada de energía también brilló implacablemente mientras partía a sus enemigos. Era casi tan metálico como los Necrones con los que luchaba, pero su maquinaria no podía repararse tan fácilmente, pero eso no lo detendría. Cuando una noche profunda y terrible descendió, la ardiente batalla continuó enfureciéndose. Kage y Agravaine eventualmente llegaron a la superficie, a solas salvo por la Sensei agotada. Agravaine formó una retaguardia para Kage, disparando con su bólter hacia las construcciones canópticas que les perseguían. Escapar de un agujero infernal solo para meterse en otro; fuera de la sartén, en el fuego. Kage maldijo mientras tropezaba en la batalla caótica con los Desolladores, con la pistola inferno en su mano libre.

El teniente instantáneamente comenzó a avanzar hacia el único Thunderhawk dejado intacto por la anarquía que envolvía a la nave estelar en ruinas. Él y Agravaine ni siquiera miraron hacia Schaeffer y a los pocos cientos de supervivientes que murieron detrás de ellos (uno debe recordar que estos dos no eran buenas personas, a pesar de que sus acciones heroicas a veces pueden engañarnos).

Sin embargo, antes de que pudieran alcanzar la rampa Thunderhawk con su premio, sus esperanzas se vieron frustradas. Un Desollador, más grande y más ornamentado que cualquiera de los que habían presenciado, emergió de los huesos destrozados entre ellos y sus naves. Valgûl; el mismo Señor de los Desolladores. La imponente figura de plata tenía garras y colmillos perfectamente articulados, y sus ojos brillaban con un terrible fuego verde. La sangre manchaba la fina ornamentación de la criatura, y las pieles desecadas se bordaban sobre sus hombros como la capa de un loco.

Kage disparó su pistola inferno, pero las heridas del arma láser se curaban casi tan pronto como gastara su cargador. Agravaine también apretó el gatillo de su bólter, pero el arma hizo clic, completamente vacía. El Señor Desollador no dijo nada mientras cargaba la corta distancia entre ellos. El rostro de Kage se frunció fríamente y la mandíbula de Agravaine se contrajo con un miedo reflexivo. La muerte vino por ellos.

Fue una sorpresa para ambos cuando el Desollador fue destrozado por una gran masa gris de ceramita. El Líder Necrón fue desconcertado por un momento. El salvador de Kage se elevó primero, su armadura sin pintar marcada y gastada por muchos golpes. El imponente Astartes rodó sus hombros, manteniendo sus ojos en todo momento sobre el creciente asesino de Necrones.

“Vete con ella, y redímenos a todos”, dijo el Marine Espacial, su voz se volvió inhumana por la gruesa rejilla de su casco. Kage y Agravaine no necesitaron que se lo dijeran dos veces, y prácticamente corrieron al Thunderhawk con prisa.

“Derramaré tu sangre y te despellejaré la carne. Debes ser deshuesado y tu cuerpo será pelado”, Valgûl le explicó al Astartes cruelmente, mientras sus garras comenzaban a crujir con energía.

“Tu sed de sangre no es más que la sombra de un recuerdo”, gruñó el Astartes, mientras comenzaba a sacar sus armas cuerpo a cuerpo de sus vainas. “He conocido a verdaderos berserkers, antiguos hermanos; hombres con verdadera pasión mortal por la muerte y la carne de sus enemigos. Y tú, xenos, eres un facsímil pálido”, gruñó, sonriendo bajo su yelmo, mientras los implantes en la base del cuello llenaban su mente con nada más que el ruido blanco de ira sin sentido.

El Astartes aceleró sus hachas sierra gemelas mientras cargaba en la batalla contra el Señor de los Desolladores. Tardó varios minutos en encender los motores del Thunderhawk, y Kage miró desesperadamente el choque épico de semidioses desde lejos mientras esperaba a que la nave se encendiera. Tuvieron que escapar de Drazak en ese momento y con cada segundo contado.

Schaeffer eventualmente se encontró sobre una pila de cadáveres; sus propios soldados, muertos a su alrededor. Cada uno de ellos había muerto con un arma en sus manos, y todos fueron salvados de la condenación en la mente del Coronel. Solo quedaba un pecador, notó mientras luchaba contra el enemigo que lo rodeaba. Su brazo pistola había sido cortado, y había sido quemado, destripado y la mayor parte de su piel restante había sido arrancada. Sin embargo, aún estaba de pie, atacando y tronchando enemigo tras enemigo con su brillante espada. Incluso continuó atacando a sus enemigos después de que la fuente de poder de la espada hubiera sido cortada, dejándola solo como una duradera y brillante chispa adamantina. Pronto, incluso ésta se hizo añicos, y continuó golpeando ineficazmente a su enemigo mientras lo llevaban al suelo, empalándolo una y otra vez con garras energizadas.

Valgûl y el arrepentido Devorador de Mundos lucharon como leyendas de los milenios perdidos. El Astartes sangraba de decenas de heridas, pero el derramar su propia sangre simplemente lo envió a un frenesí de golpes más profundo. Sus hachas tallaron profundas heridas en el esqueleto de metal vivo de Valgûl, y sus golpes nunca dejaron de caer contra el Necrón. No importa cuántas heridas infligiera Valgûl, el Astartes no caería, al igual que los protocolos de reanimación de Valgûl le impedían colapsar bajo el peso de tantos ataques furiosos y poderosos. Mientras forcejeaban a través de los huesos como terribles terrores, el Thunderhawk de Kage y Agravaine finalmente comenzó a levantarse, ganando impulso y volando hábilmente entre las arcos azotadores de energía de la red de defensa Necrona.

Schaeffer, quebrado y sangrando sobre un montículo de muertos, levantó la vista al cielo de la madrugada y vio al Thunderhawk alzándose, dejando estelas de vapor a su paso. No podía hablar, porque tenía los pulmones y la boca llenos de sangre, pero sonreía, porque tal vez por primera vez en la memoria, el coronel de la decimotercera sonrió con verdadera felicidad. Pronto, Valgûl apareció ante él. El Señor Supremo era una ruina partida, su cabeza dividida en dos partes, sus mecanismos rotos chispeando y arruinados incluso más allá de lo que sus protocolos de reanimación podrían reparar. Sin embargo, el Señor todavía estaba muy vivo, y gentilmente presionó su pie de metal sobre el pecho de Schaeffer, haciendo que el anciano humano se estremeciera de dolor. Con odio, el coronel escupió su cigarro todavía encendido en la cara en blanco del Necrón. Pero cuando éste presionó con más fuerza su pie en el pecho del coronel, no hizo una mueca, ni gritó ni maldijo a Valgûl. Él simplemente sonrió, sus ojos fijos en el sol naciente. El amanecer era brillante, más brillante de lo que había sido en toda la historia de Drazak. Valgûl observó con confusión cómo la carne humana debajo de él comenzaba a ennegrecerse y arder. Del mismo modo, toda la carne que cubría a sus compañeros desollados estaba ardiendo y derritiéndose ante sus ojos. Fue entonces cuando Valgûl se dio cuenta de lo que había sucedido y se volvió hacia el sol naciente, que se alzaba inmenso y blanco en el cielo.

Ese torpedo, el torpedo perdido que su flota no se había preocupado por destruir en los primeros minutos de la batalla naval inicial, había alcanzado a la estrella moribunda de Drazak. Normalmente, eso no significaría nada, pero ese torpedo no tenía una simple cabeza de plasma.

Era una bomba Nova.

En órbita, el Triunfo recibió a un único Thunderhawk, e instantáneamente se dirigió hacia el borde del sistema. Detrás de ellos, la estrella de Drazak se estaba volviendo supernova, no simplemente nova. Tenían apenas diez minutos para llegar al punto de traslación antes de que la radiación de la explosión cruzara el vacío y los alcanzara. La flota Necrona se apresuraba hacia la nova. ¿Tal vez estaban intentando sofocar a la nova usando su ciencia milagrosa? Nunca lo sabremos, pues toda la historia recuerda que, ese día, cuando el Triunfo hizo un salto disforme de emergencia dentro de un sistema planetario, Drazak, el Reino de Huesos, y todos los planetas y naves que todavía estaban dentro del sistema, fueron consumidos por una colosal supernova, que, después de siete años, se expandió para despoblar muchos años luz vecinos del espacio. De un golpe, los Desolladores fueron aniquilados casi por completo por la fuerza natural más poderosa del universo entero.

Sin embargo, no todo estaba bien a bordo del Triunfo de Salazan en retirada. Porque, justo antes de que se transportaran a la disformidad, una manada de Desolladores desesperados se teleportaron a bordo, justo cuando el Triunfo había bajado sus escudos para permitir que la nave de Kage atracara. En la disformidad, aislados de cualquier ayuda, la tripulación del Triunfo era presa fácil. Los Desolladores acechaban en los corredores como demonios, descuartizando a los miembros de la tripulación y a todos los hombres de armas que intentaban perseguirlos. Dejaron cadáveres sangrientos y sin piel como la única señal de su muerte. Desesperados y aterrorizados, la tripulación intentó hacer barricadas en varias áreas fortificadas de la nave y resistir la tormenta de carnicería en todo el navío. Crolemere apenas se estaba recuperando, cuando este nuevo horror les sobrevino. Podía sentir a la disformidad batiéndose con demonios hambrientos, como tiburones alrededor de un bote derramando sangre fresca detrás de ellos.

El armamento de bajo calibre de las fuerzas de seguridad navales no era de ninguna manera adecuado para encargarse de Necrones reanimados, ya que incluso los poderosos cañones de tiro largo eran insuficientes para apagar permanentemente a un androide Necrón totalmente alimentado. En los primeros días de viaje disforme, casi la mitad de la tripulación estaba muerta, abandonada a su propia defensa por las fuerzas armadas del capitán, que se centraron en proteger al Navegante y al bloque de motores disformes.

Parecía como si el Triunfo fuera a morir un final ignominioso, asesinado con patética facilidad por los restos de su enemigo vencido. Sin embargo, el asediado crucero clase Luna tenía un arma en su arsenal; Crolemere la Gris. Ella fue sanada y tenía un plan. Ella escapó de la enfermería, momentos antes de que fuera inundada de Desolladores, y se dirigió a los aposentos de Kage. Eventualmente, ella había reunido a Kage, Agravaine y algunos de los tripulantes sobrevivientes; hombres en harapos andrajosos, siguiendo desesperadamente a quienes parecían saber lo que estaban haciendo. Juntos, Crolemere explicó su audaz plan para todos ellos.

Ella, Kage y la tripulación se dirigieron hacia el puente, haciendo tanto ruido y conmoción como les fue posible. Su intención era atraer a los Desolladores hacia ellos, y funcionó horriblemente bien. En una hora, los Desolladores se escucharon acercándose, el metal chocando contra el metal mientras corrían por los corredores y se escabullían por los respiraderos para encontrar a su presa. Mientras tanto, Agravaine se dirigió hacia las secciones de popa de la nave, abriéndose paso a través de las defensas equivocadas que la tripulación paranoica había erigido para evitar que alguien pasara. No lo pensó dos veces antes de asesinar a la tripulación en su camino; ella era una psicópata, sin la carga de la empatía que afligía a sus compañeros, los humanos menores. Finalmente llegó a su destino y apretó su bólter contra la sien del Magos.

“Haz exactamente lo que diga”, gruñó. “O podrías encontrarte con tu Omnissiah antes de lo que quisieras”.

Los Desolladores eran rápidos y letalmente eficientes en su asesinato, y Crolemere había perdido a la mitad de sus aliados después de apenas diez minutos de batalla. Eventualmente, los sobrevivientes hicieron una última parada en uno de los comedores de la nave. Hicieron barricadas improvisadas con los largos bancos y mesas en el interior, y enfrentaron a los Desolladores con las pocas armas automáticas, escopetas y cañones de mano que los tripulantes habían podido rescatar de sus camaradas muertos. No fue suficiente. Los Necrones destrozaban a la tripulación como ganado ciego. Sus débiles armas apenas arañaban las eternas abominaciones que con impaciencia les despellejaron vivos por sus entrañas. Pronto se consumió la escopeta robada de Kage, y en lugar de eso, sacó su pistola inferno y comenzó a disparar contra los monstruos que le rodeaban, retrocediendo hacia Crolemere, quien también vació un clip de su pistola bólter en los alienígenas no-muertos..

“Mantente cerca de mí”, Crolemere jadeó a Kage.

El convicto casi se rió, pensando que ella estaba asustada y buscando su comodidad. “Como tu plan falle, estamos muertos. No te consuelo, te lo prometo”.

Sin embargo, cuando la miró a los ojos, se dio cuenta de que ella no estaba asustada, pero estaba fríamente determinada, era como hierro. Su súplica no era una solicitud, sino una orden. Solo había visto ojos como ése antes, en el mismo Schaeffer. Kage hizo lo que le dijo, y ella lo abrazó cerca de su pecho. Los Desolladores se cerraron sobre ellos.

“¡Agravaine! ¡Ahora!”, gritó Crolemere en su canal de vox.

Durante aproximadamente cinco punto siete segundos, Agravaine había forzado a los Magos que controlaban el campo Geller a que bajaran el escudo, antes de levantarlo otra vez. En ese momento, una verdadera avalancha de entidades disformes inundó la nave; mil millones de monstruos atraídos al Triunfo por la matanza de los Desolladores. Los Necrones retrocedieron, cuando sintieron que la piel desollada que cubría sus hombros comenzó a retorcerse con una vida antinatural. La carne se enroscó y constriñó, mutando mientras fluía como la cera en formas nuevas y obscenas. Los androides chillaron con sus voces ásperas y artificiales, pero para horror de Kage, sus voces de máquina se transformaron en voces reales. Su metal viviente estaba inundado de cuernos y zarcillos, ondulando con pesadillas recién nacidas que estallaban y se arrastraban sobre sus superficies brillantes. Observó cómo las máquinas recuperaban sus almas, solo para que las devoraran y las destrozaran de nuevo. Incluso Kage, el criminal endurecido, se apartó de esta horrible visión y enterró su rostro en los hombros de Crolemere.

La disformidad y toda su locura se filtraron a través de la nave, destruyendo a cientos de la tripulación, y volviendo a todos más locos. Sin embargo, la marea de la condenación estaba toda inundada en la misma dirección; hacia la Sensei. La disformidad se revolvió a su alrededor como un gran remolino. Ella era el corazón encalmado en el centro de la tormenta, el ojo del huracán. Los demonios se apresuraron a consumirla, y fueron rechazados por su poder puro. Ella invocó todos sus poderes. Ella ya no era gris, mientras gritaba silenciosamente a su padre y su poder, infundido en su sangre, se desataba.

El campo Geller se reactivó, y los demonios, cortados de su poder, se disolvieron y se marchitaron en la presencia de Crolemere. Ella liberó a Kage, quien tropezó hacia atrás sobre su espalda. Por unos momentos, quedó estupefacto al ver a Crolemere. Ella brillaba dorada como el amanecer de Sol, por un instante antes de que el brillante halo de poder se disipara. Con su poder gastado, ella colapsó.

Varios meses después, el Triunfo irrumpió en el espacio real, al borde del sistema de Armageddón. La nave estaba maltratada, devastada por enormes marcas de garras, y parte del casco parecía haberse fusionado con una entidad disforme fúngica. En el interior, casi toda la tripulación estaba muerta; los pocos supervivientes estaban farfullando locos, corriendo desnudos por los corredores embrujados. Estos hombres fueron sacados de su miseria por los equipos de rescate de la Legión de Acero enviados para investigar el naufragio. Sin embargo, encerrado dentro de la cámara del Navegante, el equipo encontró, junto con Crolemere, a Kage y la ahora agotada Agravaine. Estaban cuerdos y bastante vivos.

Debo confesar que, mientras escribo este tomo, busco en mi estudio más historias sobre este evento. No hay ninguno. No se escribieron leyendas ni poemas épicos sobre estos héroes anónimos, y el Imperio no guardó ningún registro de este evento de operaciones clandestinas después de haber tenido éxito. Para la galaxia allá afuera, la última guerra de la 13ª era una flota mercante, que había muerto completamente durante una extraña tormenta disforme. Sin embargo, ahora la verdad es conocida. Esta fue una batalla fundamental por muchas razones. En primer lugar, después de volver a Armageddón, Crolemere fue alejada por la Hermandad de la Voluntad, a una audiencia con Vulkan y sus consejeros, para ayudar en la guerra contra su antiguo aliado, Ahriman el Hechicero. La segunda razón es menos obvia al principio. Lo descubrí solo después de que accedimos a los cristales Cognados de la Biblioteca Negra, donde la memoria confusa de toda la vida sensible se almacenaba al azar. Los recuerdos a los que accedí, relacionados con Kage, fueron bastante reveladores.

Por fin, Kage recibió su libertad, pero el loco en el límite se encontró perdido, a la deriva en un mundo que ya no reconocía. El pasado es una tierra extranjera, afirman algunos estudiosos, pero el futuro es igual de extraño. Kage era un hombre atemporal y no reconoció nada. Se le había otorgado una recompensa monetaria por sus esfuerzos en Drazak, pero ningún reconocimiento por parte de la población en general. Él no era más que un violento ex-soldado del Imperio. No podía trabajar en la Legión de Acero, y no tenía las habilidades que pudieran convertirlo en un trabajador pacífico, más allá de convertirse en un laborante. En lugar de este trabajo pesado, se volteó para beber, frecuentando varios bares en las ciudades de Armageddón, contando historias de cuando mató al gobernador rebelde de Armageddón cuando el mundo todavía era un agujero infernal tóxico. Se convirtió en un olvidado, un borracho abandonado, temido y detestado por el hombre común.

Sin embargo, una noche, cuando estaba en su punto más bajo, un extraño caballero lo visitó en su mesa. Este hombre era joven, pero sus ojos eran antiguos. Su abrigo era multicolor, y Kage descubrió que no podía seguir los colores arremolinados, pero descartó eso porque su propia visión nublada lo estaba engañando. El hombre estaba acompañado por una figura alta y esbelta; una máquina bípeda, que se mantenía atenta al lado de su amo como un mayordomo. El misterioso hombre sonrió cálidamente mientras se sentaba frente al vagabundo barbudo Kage, dejando un libro sobre la mesa, justo a su lado.

“Hola, Teniente”, el hombre comenzó, atrapando la atención de Kage casi al instante. “Mi nombre es Bronislaw. Te hemos estado buscando desde hace bastante tiempo”.

“¿Por qué?”, dijo Kage, amargamente.

“Fuiste poseído”.

Kage no dijo nada, mirando al hombre colorido amenazadoramente.

El hombre continuó. “Por supuesto, muchas personas son poseídas. Sin embargo, muy pocos logran echar nuevamente a su huésped indeseado. Los marines exorcistas lo lograron, y los Illuminati, pero ahora están fuera de nuestro alcance. Pero lo hiciste solo; un hombre mortal, solo contra el poder de un demonio, y teniendo éxito. Eso es muy interesante para nosotros. Para el Trono.

La última oración fue pronunciada en voz baja. Kage sonrió maliciosamente al hombre.

“El Emperador está muerto, amigo. ¿En qué milenios estás viviendo?”, Kage se rió sin alegría.

“M56, creo… ¿o es el M55?”, el hombre se rió entre dientes. Cuando Kage se levantó para irse, el hombre de la máquina le puso una mano en el hombro, instándolo a que volviera a sentarse con silenciosa insistencia. Él lo hizo.

“Creo que sabes que no es cierto mi amigo; a lo que dijiste sobre Él me refiero”, el extraño aclaró, como un erudito reprendiendo a un estudiante díscolo. “Sentiste su poder, de primera mano, ¿verdad?”

Kage no dijo nada. Él no necesitaba hacerlo.

Bronislaw asintió. “Intentaste racionalizarlo como si fuera una psíquica latente, pero ya habías sentido cómo eran los psíquicos antes. También has sentido demonios antes, más cerca de lo que la mayoría de los mortales podría soñar. Ella no es ninguna de las dos. Su sangre es la Suya, y si ella todavía poseía poder, entonces él no está muerto”.

Kage consideró esto, y la revelación casi lo derribó. Nunca había sido particularmente piadoso, pero esto era diferente. Muy diferente.

Se tomó un momento para responder, humedeciéndose los labios secos y pasándose una mano por la barba desaseada. “¿Qué… qué quieres de mí?”

Bronislaw sonrió, su expresión llena de emoción. “Tienes una gran voluntad; posiblemente una de los más fuertes en un humano normal. Necesitamos hombres como tú, allá dónde vamos”.

“¿Y a dónde van?”

Después de escuchar esta pregunta, Bronislaw Czevak abrió el libro sobre la mesa, y luego le dijo al ex-Teniente Kage su destino.

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