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Al otro lado de la galaxia, en los lugares silenciosos donde nadie vivía, los Mundos Astronave flotaban a la deriva; sin vida y guiados por nada más que las mareas débiles de la energía invisible que todavía encallaba en las costas psíquicas de las matrices infinitas en sus corazones. Estaban llenos de miles de millones de muertos; toda su población atraída hacia los circuitos infinitos como uno solo, dejando solo kilómetros y kilómetros de silenciosas estatuas cristalinas. Eran translúcidos y misteriosos en su inmovilidad, pues estaban detenidos a media acción como los muertos de la antigua Pompeya.

A su alrededor, los imperios caían e innumerables mundos ardían en las piras de la locura. Estos fueron los últimos años del quincuagésimo primer milenio; el último desafío a gritos ante la realidad y el olvido quienes se encontraron en una sola batalla, con el destino de toda la existencia como premio. Las cosas finalmente estaban sucediendo, profetizadas por los insanos, mientras que otras profecías fueron totalmente ignoradas y anuladas por la destrucción.

Sin embargo, los mundos astronave aún se movían. A pesar de las suposiciones de todos los que todavía vivían, los mundos astronave se movían. Sin embargo, tan separados estaban, que nadie podía ver el patrón o la dirección de estas tumbas vivientes.

Nadie podía entender por qué una gran nave Eldar, cubierta por cicatrices de batalla, se dirigió hacia el corazón del Imperio de Vulkan, armada para soportar y a la velocidad máxima de crucero.

Nadie podría haber predicho que el destino final de toda la raza Eldar se determinaría en un mundo frío y sin pretensiones llamado Varsavia.

El Imperio Oriental del Caos se vio envuelto en muchas guerras menores a lo largo de su historia, ya que Huron Blackheart intentó derrotar, conquistar o de otra manera subvertir sectores y regiones enteros a su voluntad demente. Blackheart, a pesar de su reputación como carnicero, siempre prefirió romper a sus enemigos y convertirlos en sus aliados oscuros.

Hubo solo una excepción a esta regla y se encontraba en el corazón de su imperio corsario. Los Cráneos Plateados habían sido un capítulo durante el Primer Imperio, y fueron los oponentes más amargos de Huron. Los bibliotecarios prognosticadores de los Cráneos Plateados habían previsto la caída del Emperador en la apertura de la Segunda Era de los Conflictos. Sus advertencias habían sido ignoradas por sus colegas capítulos; así que en vez de convencerlos, en su lugar, aumentaron sus fuerzas y el sector circundante en previsión de un colapso a gran escala, aumentando sus filas e intensificando sus procedimientos de reclutamiento y capacitación.

Una vez que la muerte del Emperador se extendió por la galaxia, y la locura descendió, estaban preparados y resistieron. Su flota combatió a merodeadores, invasores y desesperadamente mantuvieron su imperio unido durante miles de años y muchas generaciones de Astartes.

Habían recibido la noticia del regreso de Vulkan a través de naves de mensajería del Caos interceptadas con destino a uno de los mundos esclavos de Huron, y se habían ofrecido ansiosamente a Vulkan, que les había hecho una Comandancia honoraria. Sin embargo, Vulkan no podía enviar ayuda material real a los Cráneos, ya que permanecieron atrapados y rodeados por el Imperio del Caos de Huron, quien hizo todo lo posible para exterminar hasta al último de los Cráneos Plateados. Ofreció recompensas a los diversos campeones en su ejército por la destrucción de los Cráneos Plateados, y amnistía por invasión a varios Imperios pequeños, si dichos Imperios lograron destruir a los Astartes, mientras que simultáneamente prometían terribles castigos a cualquiera que se aliara con sus némesis.

Estas maniobras fracasaron, pero con el tiempo, a medida que aumentaba la intensidad de las guerras entre el Caos y los intrusos xenos y los antiguos imperios, los Cráneos Plateados se debilitaron; gradualmente drenándose de sus recursos excedentes y siendo despojados de muchos de sus mundos aliados.

Fue entonces cuando Huron desató el infierno sobre ellos. Envió a su teniente más poderoso, Katan de la Pira, a la cabeza de una gran flota de invasión, para destruir Varsavia, el planeta natal de su odiado enemigo. Soldados de todo el imperio fueron arrastrados bajo el estandarte de los hombres de Katan. Los buques mercantes se convirtieron en odiosos tiburones de acero con barrigas llenas de millones y millones de cultistas heréticos, se unieron naves medianoche de los Amos de la Noche, las bárbaras naves cubiertas de huesos del bersérker Skrax de los Devoradores de Mundos, extraños cruceros espartanos del planeta Hopegone y las gloriosas naves depravadas de la 5ª Flota Corsaria de Huron.

Varios ejércitos mercenarios xenos también se sintieron atraídos por esta batalla como cuervos a un cadáver. Los Kroot del Caos siguieron a la flota. Estos Kroot se habían convertido en sirvientes del Caos inconscientemente, y deseaban matar y hacer alarde de las calaveras de plata por la simple razón de que sus Grandes Kroot esperaban comer la carne beata de los Astartes para “curarlos” de sus infestaciones blasfemas. Los Esquifes Puntiagudos de los crocodilianos groevianos se unieron también a esta armada. Su líder era conocido como Junnergan, lo cual se traduce aproximadamente como ‘la caparazón armada sobre la que los enemigos se hacen trizas’. Los groevianos habían prosperado después de la caída de los Thexianos, y eran crueles y de sangre fría, indiferentes ante lo que eligieran matar. Las Tropas Trituradoras Groevianas eran bien temidas a lo largo de la antigua región de espacio Thexiano, pero eran un elemento relativamente desconocido para aquellos que no provenían de la Franja Este. La última facción de mercenarios alienígenas eran los Guerreros de Khorne Viskeons, reclutados por Skrax por sus proezas marciales en combate cuerpo a cuerpo y su deseo fanático de arrancar extremidades y tomar cabezas.

Juntos, esta era una flota no de invasión, sino de aniquilación. Los Cráneos Plateados sintieron este acercamiento de la flota, y conocieron su propósito. Reuniendo las pocas fuerzas que les quedaban, los Cráneos Plateados comenzaron a preparar las defensas.

El Señor del Capítulo Argentius viajó de nave en nave, de estación de defensa orbital a otra, inspirando a los mortales allí y organizando las defensas con detalles exactos. Los prognosticadores le informaron y guiaron sus acciones, asegurándose que aquellas áreas que sabían serían atacadas quedaran más pesadamente defendidas que otras. Se identificaron puntos débiles en las defensas y Argentius, en su genio, convirtió estas áreas en trampas para atraer a los ansiosos enemigos y rodearlos prolijamente.

Hasta el último de los Dreadnoughts en las bóvedas de su fortaleza monasterio fueron despertados para la batalla, y los dos Dreadnoughts Venerables más antiguos, Ikek y Gileas, tomaron el control general de la defensa de las puertas principales, mientras que el resto de los Dreadnoughts fueron asignados a varios compañías de combate a través de la superficie del planeta y en órbita. Todas las naves que podían encontrar, robar o aprovechar se reunieron en el sistema para la batalla que se avecinaba, ubicadas en áreas del espacio donde harían más daño a la horda de naves que se aproximaba.

Al primer Capitán Jonal se le encomendó la fortaleza monasterio, junto con su campeón guerrero psíquico, el Prognosticador Grold. Mientras tanto, Argentius tomó el mando de la flota, mientras que el Jefe Prognosticador Allaten, fue llevado a su celda y se encerró dentro, mientras comenzaba los rituales necesarios para convocar a sus mayores habilidades como vidente.

Sabían que la batalla era inevitable, y todo lo que podían hacer era esperar.

No tuvieron que esperar demasiado.

Arrasando a través de la disformidad, por delante de la flota, llegó una marea de abominaciones demoníacas. Cada bibliotecario y psíquico de los Cráneos Plateados retrocedió ante esta presencia oscura, lo que redujo sus habilidades para predecir el futuro con su gran proximidad. A pesar de que este bombardeo disforme profundo duró solo un milisegundo, fue suficiente para hacer que la tripulación del crucero Cuchilla Destellante enloqueciera y dirigiera su nave hacia el corazón del sol de Varsavia.

Apenas una hora después de esto, la flota principal de Corsarios Rojos y sus aliados comenzaron a irrumpir en el sistema en una oleada tras otra. Las dos flotas se enfrentaron, y se produjo una batalla naval en curso, con cada flota cazándose entre sí a través del vacío. Lentos pero seguros, los Cráneos Plateados hicieron una retirada controlada hacia Varsavia, atrayendo y destruyendo al enemigo incluso mientras contraían sus líneas defensivas cada dos horas. A pesar de la habilidad consumada de Argentius, el enemigo era simplemente demasiado numeroso para detenerlos a todos. Algunos de los hinchados transportes del Caos se rompieron a través de los cordones navales, acelerando hacia el planeta. Las defensas orbitales destruyeron varias naves antes de acercarse a la atmósfera, derramando sus cargas humanas corruptas en el frío vacío. Otros lograron atravesar, pero se estrellaron en el hemisferio norte; los escudos de vacío de la fortaleza monasterio quebraron sus cascos negros al estrellarse. Sin embargo, esos transportes estrellados tenían sobrevivientes, que salieron de los transportes derribados a instancias de los esclavistas Corsarios Rojos detrás de ellos. Aún más lograron aterrizar en la superficie relativamente ilesos. Lo hicieron al aterrizar en el hemisferio sur en lugar de luchar a través de los escudos de vacío que defendían el norte. Marcharían en la capital de Varsavia a pie. Los hechiceros dentro de esta fuerza también subvirtieron a los odiosos Xiz que vivían en el sur, usándolos para convocar a horrendos demonios aliados del corazón del mundo.

En órbita, Argentius se encontró luchando contra innumerables naves capitales y acciones de abordaje contra su barcaza de batalla, rechazando a sus invasores mientras simultáneamente organizaba su flota para oponerse a los buques de los Corsarios. Su poderoso mayal, la Muerte Sonriente, tuvo un efecto sangriento sobre cualquiera que cayera debajo del arma de dos cabezas con cráneos, mientras su bólter de asalto masticaba a aquellos que evitaban su bendita arma reliquia.

Skrax y sus bersérkeres logran capear el aluvión de los orbitales, y finalmente lograron arrojar dreadclaws llenos de sus bersérkeres y guerreros Viskeons. Los humanos y los Astartes a bordo de los orbitales lucharon con valentía en los confines de las estaciones espaciales, pero se vieron obligados a abandonar sus armas para evitar la captura y la reutilización de su red de armas orbitales. El Capitán de la Séptima Compañía Piet personalmente tomó su espada sierra, y lideró la defensa personalmente, entablando una furiosa batalla cuerpo a cuerpo entre sus hombres y el frenético enemigo. El espantoso baño de sangre dentro de esos pasillos escalofriantes y sin luz duró muchas horas y efectivamente sacó a los orbitales de la batalla.

Mientras tanto, en el hemisferio norte, la tundra de Varsavia estaba viva con tiroteos entrecruzados y el interminable estruendo de la batalla, mientras las principales compañías de batalla de los Cráneos Plateados salían de su montañosa fortaleza monasterio montados en Predators, Land Raiders y Rhinos, apoyados por compañías blindadas de FDPs. Chocaron con los sobrevivientes medio quemados de los accidentes de transporte, que usaron sus naves derribadas como fortificaciones contra la furiosa guerra relámpago. Los Cráneos Plateados sabían exactamente dónde aplastar a los invasores para causar el máximo daño, y el líder de la fuerza, el Capitán Trelvuge, aullaba como un animal mientras cabalgaba en la cúpula de su Land Raider, disparando con su bólter de asalto a las masas de mortales farfulladores y sus manipuladores.

Sin embargo, a pesar de que el cuerpo principal de la fuerza mortal ya había aterrizado en el hemisferio sur y no podía aún unirse a este combate, los orbitales ya no protegían los cielos; solo los escudos de vacío evitaron que los enemigos aterrizaran sobre el monasterio. Sin embargo, los Cráneos Plateados que lideraban el asalto blindado no estaban bajo la protección de estos escudos, y los Marines Espaciales del Caos y groevianos podían desplegarse rápidamente sobre la superficie del planeta en apoyo de los traidores ya desplegados. Dreadclaws y cápsulas se estrellaron contra el suelo, desplegando cientos y cientos de traidores Astartes, mientras que los brutales aterrizadores groevianos siguieron a los Corsarios Rojos y a los Thunderhawks a través del humo ascendente de la batalla. La nieve en la tundra se convirtió en un vapor abrasador mientras los intensos tiroteos continuaban, hirviendo a cualquiera que no estuviera lo suficientemente blindado. Corsarios y pirenaceros se enfrentaron con espadas e intercambiaron fuego de bólter con los marines tácticos de la Cuarta, Tercera y Segunda compañías de los Cráneos Pleateados, cada combatiente una vorágine viviente de destrucción. Cada choque de cuerpos era como el toque de clarín de una campana golpeada, seguido del aplastante crujido de huesos y músculos rasgados o triturados. Las Tropas Trituradoras Groevianas eran sorprendentemente peligrosas incluso para los endurecidos Astartes, ya que cuanto más viejo era un groeviano, más grande y fuerte se volvía, y cada uno era un asesino veterano, cortando con sus termogujas súper calientes y desencadenando un infierno cinético con sus pistolas gatling. Los hombres fueron arrancados una extremidad a otra, y los tanques fueron volteados y derretidos por las explosiones repentinas, antes de que sus asesinos fueran asesinados a su vez por contraataques viscerales. A pesar de la locura y el aparente caos, ambos bandos atacaron y contraatacaron con una precisión que no estaría fuera de lugar en un tablero de regicida; cada maniobra estaba marcada por un puño impulsado, y cada hábil movimiento se producía mediante una réplica ardiente y estridente. A pesar de la carnicería, los Cráneos ocultaron la suya propia.

Hacia el sur, la horda de asesinos criados en el Caos marchaba, el mismo suelo retumbaba ante su paso. Bosques enteros fueron destruidos, las aldeas fueron devoradas por la masa de asesinos; los Xiz se deleitaron en mutilar y torturar a las tribus nativas de Varsavia, ya que la tribu Xiz había sido su enemiga. Estas pobres almas en ruinas fueron ofrecidas al creciente número de demonios atraídos por la carnicería. Las Furias salpicaban el bosque con pieles de niños, y los lagos y ríos estaban envenenados por bilis y jugos no naturales. Solo una barrera natural planteó un problema significativo para este gran ejército; el mar agrio, el gran océano ecuatorial que rodeaba el planeta y se dividía al norte desde el sur en una línea áspera y desigual de este a oeste hasta donde alcanzaba la vista. Solo había un camino a través del mar; un puente colosal, diecisiete kilómetros de largo y lo suficientemente ancho para que dos Land Raiders lo atraviesen uno al lado de otro. Este puente era conocido como Cruce de Ur’ten. Ambas partes estaban desesperadas por llegar al puente primero. Las fuerzas de Katan deseaban capturarlo, mientras que los hombres de Argentius necesitaban poner el puente fuera de acción. Se convirtió en una carrera en todo el planeta entre los dos enemigos. Afortunadamente, los Cráneos Plateados desplegaron sus elementos más rápidos para correr por delante de sus principales fuerzas hacia el sur; Thunderhawks y Stormravens, apoyados por cientos de Land Speeders y motocicletas de ataque, que llevaron a la mayoría de las fuerzas de exploración de la Décima Compañía. Millones de miembros de las tribus varsavianas de las llanuras Hotzi miraron desde sus cabañas, para presenciar este glorioso convoy aéreo que se dirigía hacia el Cruce de Ur’ten. Se dieron cuenta de que algo estaba gravemente mal. Los dioses estaban en guerra.

Los Land Speeder Tormenta llegaron al puente justo antes de la vanguardia de la horda del caos, desembarcando sus cargamentos de marines exploradores antes de apresurarse para acosar a la vanguardia de los jinetes de lobo y motociclistas demoníacos que sirvieron como guardia avanzada del ejército del caos. Cuando los exploradores unieron frenéticamente sus cargas de demolición, fueron cubiertos por sus equipos de francotiradores, que atacaron a cualquier enemigo que se acercara demasiado, y por los Thunderhawks, quienes ametrallaron las líneas enemigas con fuego láser y vuelos de misiles. Sin embargo, el enemigo solo podía ser retrasado y por cada aullante cultista vaporizado, había otros cien peleándose por los charcos de grasa que habían sido sus camaradas. Los Profanadores y los Leman Russ corruptos se adelantaron, vomitando humo multicolor de sus hocicos-escapes demoníacos a medida que avanzaban. En medio de las descargas de fuego pesado, la mayoría de los exploradores fueron evacuados en el momento en que se acoplaron sus cargas. El último explorador en partir fue el Hermano Explorador Kelfdon, quien logró establecer su último grupo de cargas entre el laberinto de cables que fluía de una de las grandes torres de suspensión. Con impresionante destreza, logró evitar las garras de un Profanador que había subido los cables para matarlo. Cuando sus hermanos le dieron fuego de cobertura, saltó entre los cables con la agilidad de un gran simio. Cada vez, él evitaba por poco las garras del frenético motor demoníaco. Finalmente, esquivó uno de los torpes golpes de la bestia, haciendo que el ingenio demoníaco se sobrepasara y se desplomara sobre el puente con una fuerza titánica. Ahogado, el Profanador solo podía rugir impotentemente cuando un Land Speeder Tornado, Typhon, finalmente lanzó un aluvión de misiles a su corazón y mató a la pesadilla. Kelfdon fue recogido por el Land Speeder, que escapó justo cuando las cargas finales explotaron, hundiendo el puente en el agitado mar debajo. Kelfdon regresó con sus compañeros exploradores en medio de un clamor de vítores. Sin embargo, él y sus camaradas sabían que habían conseguido tiempo a sus aliados del norte, nada más.

De vuelta en el espacio, la barcaza de batalla de Argentius estaba en problemas. En cada cubierta, se luchaban contra retaguardias desesperadas, ya que cinco cruceros y el propio acorazado de Katan inundaron el barco con cargas de abordaje. La nave estaba fuera de control, ya que los que guiaban la nave se vieron obligados a luchar por sus vidas. Eventualmente, incluso el puente, ubicado en el corazón del barco, fue atravesado, y el séquito personal de Argentius luchó contra los que tratarían de destruir a su amo. Sin embargo, había un enemigo que no podían esperar vencer. Cuando Katan de la Pira tomó el puente él mismo, aplastó a sus enemigos. Katan había sido uno de los “Nuevos Hombres” de Fabius Bilis, pero siglos de sacrificios diabólicos y carnicería habían hinchado su alma con poder disforme; estaba en la cúspide de la demonicidad y su poder estaba más allá de cualquier cosa que Argentius y su séquito pudieran arrojar sobre él. Se alzó sobre ellos, su oscura carne escamosa fusionada con su armadura, mientras que su boca y ojos brillaban con su fuego interno. Cuando se enfrentaron con el escuadrón de comando, el traidor se rió en sus caras. Mostrando desprecio casual por su destreza para pelear, Katan apartó sus armas y luchó con sus propias manos. Su carne era a prueba de fuego del bólter del sargento veterano, y pronto el marine espacial fue quebrado y sodomizado con su propia arma de fuego. Katan destrozó al Apotecario Julivan sobre su rodilla, y usó su cadáver roto para golpear hasta matar al Portaestandarte Goltran. Su infernal carne demoníaca era una prueba contra el arma de energía del Prognosticador Ulfun, pero el Campeón de la Compañía, sin embargo, luchó con todo su poder físico y psíquico. Duró apenas un minuto más.

Katan se exaltó en la carnicería, riendo mientras la sangre fluía por su rostro. Su risa fue interrumpida por un brutal golpe en la cara por las cabezas del mayal del Señor del Capítulo, lo que hizo que el gigante se tambaleara hacia atrás; el primer golpe lo lastimó realmente desde que comenzó la batalla. Evitó el segundo y tercer barrido del arma de Argentius, y se lanzó al cuerpo del Maestro del Capítulo, quien montó el impacto y agregó su impulso al de Katan. Juntos, se estrellaron contra un mamparo con cierta fuerza, pero Katan soportó la peor parte. Cuando el gigante se levantó, Argentius usó su bólter tormenta para desorientarlo; disparó a quemarropa en la cara del monstruo mientras llovía golpe tras golpe contra el pecho y los hombros de Katan. Un revés destrozó el bólter tormenta, y un golpe secundario envió a Argentius a estrellarse contra un vidrio endurecido, para caer treinta metros en la cubierta de vuelo de abajo. Katan saltó detrás del comandante de los Cráneos Plateados, sin hacer caso de las batallas que se libraban en la nave. Solo matar a Argentius importaba ahora. Los servidores de carga se volvieron automáticamente para atacar al gigante, pero los apartó a un lado como niños problemáticos, haciéndolos pedazos contra las paredes con la fuerza sobrehumana de sus golpes. Argentius se levantó del cráter que su caída había destrozado en la cubierta, y giró los hombros en señal de preparación, su casco de calavera sonrió y fulminó con la mirada el hocico supurante del aspirante a Campeón del Caos. Lentamente, comenzó a balancear su mayal.

En las llanuras y bosques de pinos detrás de la fortaleza monasterio, la batalla continuó enfureciéndose. Aunque los Cráneos eran luchadores magistrales, la inmensa escala de la fuerza atacante tenía una calidad propia. Los Piro-marines lanzaron fuego demoníaco a través de sus enemigos desde lanzallamas corruptos, mientras que los Corsarios se acercaron con cuchillos, bólteres y venenosas púas demoníacas. Además, los tanques abiertos de los groevianos, aunque ligeramente blindados, poseían armamento extremadamente poderoso. Mientras luchaban, los Bibliotecarios y Hechiceros se batieron en duelos en espectaculares conflagraciones ondulantes de color psíquico. El poderío acorazado de los Cráneos Plateados era una fuerza a tener en cuenta, pero habían perdido impulso, y el Capitán Trelvuge sabía que sus fuerzas necesitaban regresar al monasterio.

Esto no fue así. Para los Kroot del Caos, utilizar el inquietante camuflaje otorgado por la carne manchada de demonios que habían devorado, les permitió rodear a los Marines Espaciales y atacar su retaguardia. El constante bombardeo contra el escudo de vacío de la fortaleza monasterio impidió que la guarnición proporcionara suficiente apoyo de artillería a la atribulada fuerza aliada, y se vieron obligados a observar cómo sus soldados estaban clavados en un anillo defensivo, centrado en sus tanques. Los Knarlocs contaminados y las retorcidas abominaciones de Krootox atacaron sin miedo ni razón, ya que las otras fuerzas del Caos las atraparon con pura potencia de fuego. Pero lo peor estaba por venir. Atrapada en un solo lugar, la fuerza de los Cráneos Plateados fue una elección fácil para las armas orbitales de sus enemigos, las cuales desataron terribles bombardeos de lanza directamente en sus líneas. El fuego y la confusión se afianzaron, mientras sus líderes se derretían y sus tanques se convertían en plasma recalentado. Los gritos y maldiciones por el vox duraron mucho después de que los derrotados defensores cortaran sus vínculos con la masacre. En furia ciega, el 1° Capitán ordenó a los láseres de defensa disparar sobre posiciones en el suelo, extendiendo su alcance por unos momentos. Éste era lo suficientemente largo como para detener a las fuerzas asesinas de los Corsarios, ya que miles de sus hombres fueron destruidos en unos pocos segundos. Pero no fue suficiente. Inevitablemente, más módulos de aterrizaje comenzaron a desplegarse sin oposición a la superficie de Varsavia, protegidos de los bombardeos de defensa láser por un escudo que los herejes finalmente habían logrado levantar. Ilesos por el bombardeo de megatones, la fuerza de asedio del Caos se acercó al reluciente escudo de energía de la fortaleza monasterio.

Eventualmente, los dos campos de fuerza se encontraron y, como dos gotas de agua que se juntan sobre vidrio, se fusionaron. Los láseres de defensa y torpedos antiorbitales de la fortaleza ya no podían atacar al enemigo; estaban demasiado cerca ahora. Solo la Primera Compañía y las compañías de reserva que manejaban las defensas podrían detenerlos ahora.

Katan fue enviado tambaleándose después de que Argentius golpeara su cabeza con la Muerte Sonriente, aullando maldiciones mientras lo hacía. Mientras Katan intentaba calmarse, el Maestro del Capítulo soltó una ráfaga tras otra de proyectiles de pistola bólter en sus ojos, forzando a la abominación de piel de piedra a regresar.

Katan y Argentius lucharon en toda la cubierta de vuelo, Argentius apenas pudiendo evitar los furiosos golpes del monstruo mientras volteaba Thunderhawks y destrozaba servidores con cada barrido de sus garras. Katan, hinchado de poder, había surgido toda una serie de aterradoras armas demoníacas con las que destruir a su problemático enemigo, pero Argentius no cedería, incluso mientras su armadura se rasgaba y su casco salió disparado de su cabeza, revelando la adamantina cara pulida de sus biónicos, grabada en una mueca permanente y sin alegría. Eventualmente, su implacable batalla los llevó a las bahías de las cápsulas de desembarco. Mientras luchaban como gladiadores de la antigüedad, cayeron en una de las cápsulas que caía, y juntos desencadenaron el descenso ardiente de la cápsula sobre los cielos azotados por la tormenta de Varsavia, cientos de kilómetros más abajo.

En el sur del mundo, las terribles fuerzas de los invasores se encontraron atrapadas en las orillas del mar agrio. Sin embargo, tal obstáculo no podría retenerlos por mucho tiempo. Recorrieron los pueblos y asentamientos de los alrededores, asaltándolos por todo el material de construcción que pudieron encontrar, llegando incluso a utilizar los huesos sangrientos de sus víctimas asesinadas. Con este material cruelmente obtenido, la horda del Caos construyó enormes barcazas oceánicas, que abarrotaron de sectarios aulladores y locos farfulladores vestidos con las pieles frescas de sus enemigos. Cuando esta enorme armada cruzó el mar, los demonios nadaron en las frías profundidades; formas espinosas, segmentadas, imposibles de identificar pero letales más allá de la razón. En lo alto, los voladores de esta fuerza cubrían su aproximación, ya que esta flota no podía pasar sin oposición.

Los miembros de la tribu Hotzi, deseando ayudar a sus piadosos héroes, tomaron el mar en sus largos barcos, grandes velas rojas estiradas por los feroces vientos australes que soplaban desde el norte. Las flotas Hotzi eran enormes, ya que comerciaban con todas las naciones de Varsavia, y fueron construidas para resistir las implacables temporadas del mundo. Los miembros de la tribu estaban armados con armas que les otorgan los Cráneos. No estaban solos; un vuelo de Land Speeders barrió el mar junto a ellos, mientras los Thunderhawks se elevaban para atacar a los voladores enemigos. Allí, en medio del agitado mar agrio, las dos flotas se enfrentaron, en la mayor contienda naval en los mares que se tenga memoria. Miles de barcos se enfrentaron en un combate glorioso. Aunque las barcazas del Caos eran de baja calidad, sus pasajeros eran letales como solo podían ser los sirvientes caóticos. La batalla fue a corta distancia, ya que cada barco se acercó entre sí, con partidas de abordaje saltando entre buques. Los marines de asalto encendieron sus mochilas, para chocar con los Rapaxes y los improvisados marineros del Caos, quienes fueron masacrados en masa por los furiosos Astartes. De vez en cuando, un bote largo Hotzi se hundía bajo un diluvio de tentáculos o era engullido por las voraces moscas de los demonios que imitaban las formas de los monstruos marinos soñados en las pesadillas de los marineros a través de milenios de experiencia humana; cada kraken, ballena demoníaca o leviatán oceánico emergió para plagar a la valiente flota leal. La Batalla del Mar Agrio fue un conflicto legendario entre varias cosas ocurridas durante este espantoso asedio. Durante esta batalla, el Capitán Explorador de la Décima fue asesinado, tragado entero por una ballena demoníaca con zumbantes mandíbulas de sierra de treinta metros de ancho. Kelfdon se encontró a sí mismo y a su escuadrón de exploradores atrapados en medio de este combate naval. El combustible se había filtrado desde las barcazas y se había encendido debido a los disparos que se estaban intercambiando por todas partes. Las velas fueron engullidas, bañando el mar en humo. Los hombres gritaban y los demonios chillaban o gemían con las voces de mil millones de almas condenadas. La única constante eran los cuerpos, flotando boca abajo en las olas. Las partes del mar que no ardían parecían hervir con los movimientos de los hombres que se ahogaban, que eran continuamente asesinados por los oportunistas que colgaban de los costados de los barcos o tiradores de élite en lo alto de los mástiles.

Hubo informes dispersos de espectros en la niebla; naves fantasmas verdes y resplandecientes que navegaban por el aire sobre el agua, y mataban silenciosamente, obstaculizando los flancos caóticos y los de la armada. Pero, inevitablemente, los Cráneos Plateados y sus aliados se vieron obligados a aterrizar en sus playas, y pronto establecieron emplazamientos y trincheras, para enfrentar al asalto anfibio. El costo en vidas de Hotzi nunca se pudo medir con precisión, ya que los Astartes no mantuvieron registros precisos o actualizados de las poblaciones locales de los nativos, pero se especula que durante la guerra, el setenta por ciento de los habitantes Hotzi fueron asesinados en esta amarga guerra planetaria.

Maltratados y con sus municiones gastadas, los defensores se prepararon para atacar al enemigo con cuchillo de combate y pistolas, puños y hachas tribales. Lo que sucedió después fue tan rápido como inesperado. Inesperado es decir, por todos, salvo para los prognosticadores bibliotecarios…

De vuelta en el norte, el asedio de la Torre de los Cráneos comenzó en serio. Los Marines Espaciales habían destruido con sensatez el puente que abarcaba el gran abismo antes de la puerta principal, y habían excavado pesadamente las cordilleras montañosas orientales que formaban la espina dorsal de la montañosa fortificación. Los invasores formaron a sus hombres en varias fuerzas discretas que constantemente exploraban las defensas de la torre para detectar cualquier debilitamiento. Los Piro-marines y los Corsarios llevaron inicialmente a sus aliados más prescindibles; los cultistas, Kroot y varias razas de mercenarios xenos. Los cultistas mortales estaban apenas vestidos y armados con cualquier arma que pudieran escarbar o salvar, fueron desviados hacia adelante primero como escudos vivientes de los equipos de devastadores letalmente precisos que manejaban las torres y las murallas de la fortaleza inferior. Los Whirlwinds y los Basilisks subieron a la torre del homenaje e hicieron llover proyectiles atronadores de alto poder explosivo sobre el enemigo. A medida que el sitio avanzaba, las fuerzas del Caos produjeron grandes motores infernales; torres de asedio vivientes de hueso y latón vivos, o máquinas tendedoras de puentes que esclavizaban como sabuesos mientras se apresuraban a atravesar el abismo cavernoso que dividía a los atacantes y defensores.

El primer capitán Jonal dirigió la defensa desde la torre de defensa superior, reuniendo escuadrones tácticos y de asalto para desplazarse y atacar cada una de las capas de puentes antes de poder derribar cada una de ellas. Los conflictos centrales de la batalla se concentraron alrededor de la captura y recaptura de estos puentes. Los Cráneos Plateados se precipitarían y masacrarían a los operadores de los puentes, antes de ser derrotados por las frenéticas fuerzas ofensivas. El prognosticador dirigió varias de estas incursiones, con las espadas de energía gemelas que había liberado de las bóvedas brillando mientras cortaba enemigo tras enemigo. La única vez que Grold estuvo cerca de la muerte fue cuando su fuerza se enfrentó con la hueste de los groevianos, y estuvo a punto de ser aplastado por la incesante embestida del Junnergan en el puente siete, conocido como el ‘Rapto del Delirio’. La placa de armadura inclinada de la bestia reptil era tan dura como escamas de dragón, y sus fauces y su termoestilete tallaron una franja sangrienta entre los que intentaron derribarlo.

Pero la gran escala de la horda corsaria obstaculizó su capacidad de reaccionar rápidamente a los cambios tácticos, algo que Jonal aprovechó, y llevó al enemigo donde quería que fuera. Lo hizo utilizando sus Whirlwinds para sembrar campos de minas por delante del enemigo. La multitud de desviados, aunque fanáticos, no eran todos suicidas, y evitaron estas áreas. Lenta e imperceptiblemente, la horda fue canalizada hacia las puertas principales de la Torre de los Cráneos, donde se concentraba la mayor parte del prodigioso arsenal de los Cráneos Plateados. Whirlwinds, Basilisks, baterías Hydra, devastadores, cañones láser Ícaro; todos fueron enviados sobre la gran masa de carne desviada. Ni siquiera necesitaban apuntar a figuras específicas en la horda; cada disparo golpeó algo.

La torre, a su vez, resistió el implacable bombardeo, no solo de la artillería de la fuerza corsaria, sino también de los restos flameantes que caían desde órbita, que los escudos de vacío incendiaron al estrellarse contra las galerías superiores de la colosal fortaleza. Entre estos escombros había una cápsula de desembarco, que se estrelló contra techos y pisos y las losas rotas cuando cayó contra una bodega en lo más profundo del monasterio. Las puertas rotas de la cápsula se desprendieron, mientras Katan arrojaba a Argentius sobre el frío suelo de mármol de la cámara de columnas en la que se encontraban. Katan cada vez era menos humano con el pasar de los minutos; grandes colmillos brotaron de sus mandíbulas y cuernos perforaron sus omóplatos en ángulos extraños, mientras materia disforme literalmente babeaba de él como ácido icor. Argentius, por el contrario, estaba casi roto. Su armadura fue en su mayoría desgarrada a excepción de una hombrera y sus grebas. Su cuerpo estaba ennegrecido y marcado por heridas atroces infligidas en los confines de la cápsula. Sin embargo, levantó a la Muerte Sonriente y se lanzó a la batalla una vez más. Sin embargo, justo cuando agitaba el mayal, Katan lo atrapó en una de sus horribles garras-buche. Con un gruñido enfermizo, Katan alzó a Argentius de sus pies, arrojando al Señor del Capítulo contra los pilares de la cámara junto a su mayal, antes de arrojarlo contra la pared del fondo como un muñeco de trapo. Argentius se estrelló contra la pared, arrancando los pulidos trofeos de cráneos plateados que colgaban de los gruesos eslabones de la cadena.

Lentamente se puso de pie, escupiendo un bocado de dientes plateados y reajustando su hombro dislocado con un crujido sordo. Él tenía un plan.

Bajo un ataque fulminante, las fuerzas del Caos avanzaron con un asalto a la puerta principal. Su última capa logró resistir sus garras en la escarpada pared del muro exterior, y se extendió por la brecha entre la puerta y la pared opuesta con un puente reforzado contra el bombardeo de los Cráneos. Pronto, miles de cultistas, guardia traidora y Engendros del Caos se apresuraron a cruzar la pasarela; desesperados por ser los primeros en abrir la puerta y ganar la mirada del Ne-[CRÓNICA ESTREMECIDA]. Sin embargo, para su sorpresa, las grandes puertas de plata y blanco se abrieron antes de llegar a ellas. Y desde esas puertas, dos Dreadnought Venerables emergieron, cañones de asalto ya listos y zumbando.

Las armas de Ikek y Gileas mordisquearon la masa comprimida de carne, liquidando a cientos de enemigos en el lugar, con cientos más muriendo mientras eran pisoteados por sus compañeros en pánico, o lanzados por el costado del puente en medio de la confusión. Aquellos que escaparon de sus cañones de asalto fueron asados por sus lanzallamas, o aplastados entre garras energizadas. Gileas rugió con una risa mecánica, mientras Ikek contaba cuidadosamente su cuenta de muertes en un tono sombrío. Los dos habían sido rivales en la vida y seguían siendo rivales en la vida media del sarcófago. Sin embargo, juntos, fueron imparables. Despejaron el puente en cuestión de minutos, dejando un osario de órganos despulpados y huesos pulverizados que decoraban el vil puente.

Los dreadnoughts tuvieron un breve respiro entonces, ya que el enemigo huyó ante su poder, dejando el puente como el patio de un carnicero por un momento. Usando el destino del tiempo y los puños de dreadnoughts le habían dado algo de tiempo al propio Jonal, quién tomó el puente junto con los mejores hombres que pudo reunir su primera compañía. Cada veterano estaba montado en una armadura táctica de Exterminador, y se habían armado con martillos y garras. Jonal mismo llevaba cuchillas relámpago duales.

“Ni un paso atrás”, era la única orden que necesitaba dar a sus hombres. Sabían que su lugar estaba al lado de los dreadnoughts. Su papel fue simple; mantener al enemigo en el puente, mientras que los emplazamientos de la puerta cortaban cualquier apoyo a los atacantes en el puente.

Pero los atacantes aún no habían terminado. Hubo una conmoción dentro de la horda del Caos, cuando una columna de armadura se acercó al puente, con la intención de romper a los acorazados dradnoughts en un asalto concertado. Una falange de ocho dreadnoughts rugientes y ruidosos marcharon hacia la fortaleza, los dementes caminantes del Caos vestidos con cadenas y fetiches monstruosos que lastimaban la vista. Eran hombres y mentes rotas, a diferencia de la temible disciplina de los dos veteranos de los Cráneos. Si los dreadnoughts del caos hubieran llegado solos, Ikek, Gileas y sus parientes exterminadores podrían haber reducido fácilmente a sus parientes degenerados en sus sarcófagos. Por desgracia, el enemigo no vino solo. Con los dreadnoughts llegó una gruñona colección de máquinas demoníacas; no solo los decadentes Motores Diablos, sino también los Banelords, batiendo a los Masacradores Sangrientos de Khorne e incluso a los altísimos Escorpiones de Bronce, que destrozaron a sus propios aliados en su prisa por derramar sangre humana fresca. Las fuerzas corsarias les dieron un amplio espacio para evitar la ira sin dirección de los demonios y locos atrapados dentro de estos ataúdes adamantinos.

Liderando esta fuerza de destrucción y ruina primigenias, avanzó un monstruoso Motor Diezmador. Más alta y más ancha que cualquier dreadnought, la cosa caminó con la monstruosa arrogancia de un gladiador, y su gran casco colocado debajo de sus enormes hombros acorazados fulminó con la mirada a los defensores, con los ojos llenos de llamas internas. Incluso sobre el estrépito ensordecedor de los cuernos de guerra, Ikek y Gileas podían oír la risa retumbante del diezmador, que repercutía en sus propias almas. Sin embargo, los defensores se pusieron de pie y se prepararon para dejarlo todo. Si esa sería su batalla final, harían una batalla que nadie, ya fuera hombre o dios, olvidaría.

Mientras tanto, en la bóveda de trofeos, Argentius luchó por su vida. Estaba desarmado ahora, su mayal destruido. Katan era rápido y terrible, atacando con mayor velocidad y poder. Sus garras rastrillaron las paredes y los pilares, desesperados por atrapar a Argentius. El Maestro del Capítulo negó al aspirante a campeón en cada ocasión, saltando hábilmente momentos antes de que las garras lo destriparan. Cada vez, esperó hasta el último momento antes de alejarse de los golpes. En cada momento, se lanzó a una nueva ubicación detrás de Katan y cada ataque evitado desalojó otra pantalla de trofeos. Pronto, las cadenas y cráneos que habían estado en las paredes habían sido arrancados, enredándose alrededor del príncipe demonio prospectivo y en los propios pilares, como una gran red de aros adamantinos y hueso plateado. Fue entonces cuando Argentius tomó la cadena maestra, enrollándola alrededor de una docena de pilares para darle apalancamiento.

Por primera vez desde que comenzó la batalla, Katan sintió que el equilibrio cambiaba en su contra. Demasiado tarde, se dio cuenta de que estaba enredado. Antes de que pudiera liberarse, las cadenas se tensaron como una soga. Katan rugió, su voz demoníaca ensordecedora en su ira ofendida. Arrancó y luchó en sus uniones con todas sus fuerzas. Argentius respondió tirando cada vez más fuerte. Sus músculos se hincharon hasta que sus vasos sanguíneos estallaron bajo la presión. Argentius siseó de dolor mientras clavaba sus talones en las losas para un mejor apoyo. Cada vez que Katan tiraba, casi lo arrastraban de sus pies, pero se recuperó y redobló sus esfuerzos, gritando de odio mientras lo hacía. Argentius había planeado este juego final. Desde que Katan había ingresado al sistema, sus prognosticadores habían imaginado la muerte de Argentius en manos del monstruo. Katan no podía ser atravesado por una espada o una bala, y vieron visiones del Maestro quebrado en su propio puente. Por lo tanto, Argentius se aseguró de tener una ruta de escape. También se aseguró de que pudiera llegar fácilmente a la bahía de la cápsula de descenso, y que él y su enemigo pudieran alcanzar la cápsula de desembarco preprogramada a la hora acordada, y aterrizar en el lugar preciso que necesitaba para vencer a Katan de una vez por todas.

Argentius enrolló la cadena alrededor de su bíceps izquierdo y la tensó. Finalmente, la cadena alrededor del grueso tronco de Katan se estrechó. El titánico pirenario seguía luchando, incluso cuando cayó de rodillas en una explosión de mármol pulverizado. Argentius estaba con la mente nublada en su furia ahora, derramando cada gramo de fuerza que podía reunir en su gambito final.

“¡No puedes matarme, patético mortal! Puedes romperte y morir, ¡pero yo viviré para siempre! ¡Soy un príncipe demoníaco!”, Katan aulló, escupiendo acero fundido entre sus colmillos.

Argentius lo ignoró y tiró por última vez. Aunque sintió que su caja torácica se rompía por la tensión, Argentius sintió que las vértebras del cuello de Katan se debilitaban. Luego, con un grito audible de disformidad liberada que rompió todas las ventanas. Katan gritó por varios momentos, incluso después de que su cabeza y columna vertebral se rasgaran de su cuerpo. Sus ojos ardientes se ensancharon por un momento, antes de que se apagaran, y Katan pereció.

“Aún no eres un demonio…”, Argentius jadeó, escupiendo en el cadáver del marine de la purga, mientras otros Cráneos Plateados irrumpían en la cámara. Lo encontraron de pie junto a un vencido Katan. Se las arregló para permanecer de pie por casi un minuto más, antes de colapsarse en los brazos de uno de sus hermanos. Murió varias horas después.

A medida que el sitio continuaba, los corsarios centraron su atención en la Torre de los Cráneos. Fueron lentos en responder a los directos ataques sobre sus escalones de mando y bases logísticas, lanzando figuras que emergían de la niebla de la helada vaporizada. Para cuando los corsarios trajeron suficientes fuerzas para resistir, el enemigo se había ido, dejando a comandantes muertos de los Corsarios Rojos y destruyendo los generadores de escudos improvisados a su paso. La única visión del misterioso enemigo eran los muchos matices de los colores de sus escuadrones individuales, que se abrían paso entre la bruma a bordo de sus elegantes naves.

La batalla en el puente era cosa de leyendas. Era un choque de engranajes, armaduras y garras, del rugido gutural de los motores y los gritos disonantes de demonios enjaulados, combinados con los gritos aumentados de los guerreros posthumanos. El puente era lo suficientemente ancho como para permitir que dos de los motores demoníacos se desplazaran al mismo tiempo, lo que otorgaba una pequeña ventaja a los dos dreadnoughts venerables y al muro de Escudos Tormenta de los exterminadores. Pero todavía era solo una ligera ventaja. Los cañones de asalto y automáticos ladraban y zumbaban ensordecedoramente, sus disparos contra las pieles blindadas de los combatientes. Los lanzallamas y armas de fusión lanzaron una muerte ardiente, pero las bestias metálicas que chocaban a ambos lados resistieron los golpes hasta que finalmente se enfrascaron en combates cuerpo a cuerpo épicos. El ruido sonoro de sarcófagos embestidos y el estruendo tormentoso de los duelos de garras resonaron a lo largo de kilómetros en todas direcciones. A lo largo de los pasillos de los Cráneos, los marines podían oír esta batalla como un siniestro canto fúnebre, mientras que a través de las llanuras el sonido infundía miedo en las malsanas y viles masas, que se acobardaban ante este estrépito. Cada vez que las armas de energía y los escudos se estrellaban, relámpagos y destellos de descarga eléctrica cruzaban el puente; tormentas enjauladas desatadas. No hubo delicadeza, solo una carnicería mecánica y el sonido de metal rasgado cuando los combatientes se arrancaban pedazos el uno al otro. Los Masacradores Sangrientos fueron lanzados desde el puente, o sus patas destrozadas por exterminadores oportunistas. Ikek hundió su cañón de asalto en las fauces abiertas de un escorpión de bronce, vaciando su arma gatling en su corazón ardiente, incluso cuando éste le arrancó el arma de su montura de hombro. El martillo de asedio de Gileas abrió los sarcófagos de cinco de los dreadnoughts; el ex sargento veterano revivió sus días de gloria en las jaulas de combate, imaginando que sus enemigos de metal eran los viejos enemigos con los que había luchado durante siglos.

Los exterminadores fueron rotos como muñecas por algunos de los motores enemigos; un dreadnought berserker cacareó en un triunfo sin sentido, luego de tronchar a media docena de exterminadores en segundos, antes de que Jonal lograra silenciar al demonio con un golpe bien colocado de una garra relámpago en el casco roto del traidor. Los combatientes treparon por las cáscaras rotas de sus propios muertos y los de sus enemigos, simplemente para alcanzar sus objetivos, y el hedor del promethium y los icores se aferraron al aire. Se arrancaron tripas carnosas junto con garras de engranajes y cables serpenteantes, que chispeaban mientras se partían en dos. El diezmador vadeó por el cementerio de caminantes para alcanzar a Ikek y Gileas, sus garras de asedio destruyendo a los exterminadores casi desdeñosamente. La máquina de guerra bípeda parecía una caricatura grotesca de un dreadnought imperial, pero empequeñecía a las venerables máquinas que tenía delante; incluso un Contemptor era pequeño en comparación con este goliat. Solo Jonal sobrevivió de su séquito elegido a mano, y el diezmador pasó a su lado sin darle una segunda mirada; en lugar de eso, se concentró en Ikek y Gileas, que aún permanecían vigilantes ante las puertas principales. Jonal, furioso e indignado, agarró un martillo de trueno en uno de sus puños (habiendo perdido una de sus garras relámpago con el dreadnought berserker) y golpeó al diezmador con el arma desactivada.

“¡No me ignorarás, vil engendro del pozo! ¡Me enfrentarás!”, rugió a su espalda.

El diezmador rotó su torso alrededor de ciento ochenta grados, y con un solo golpe, partió a Jonal de la axila a la cadera opuesta, matándolo en momentos.

Furioso, Ikek cargó contra el gigante. La placa del sarcófago y la cabeza con casco chocaron con un gran estruendo, como el vaho de alguna campana de catedral, haciendo que el diezmador se tambaleara hacia atrás varios pasos. Los tres caminantes lucharon solos en el puente ahora, como engorrosos luchadores o boxeadores en una arena de muertos. Las garras chocaron y las patas golpearon cascos. Se abrieron unos a otros con furia implacable; recibiendo un castigo que hubiera matado a un Astartes normal diez veces, y devolviéndolo tanto como se recibía. Fueron tan consumidos en su duelo, que los venerables guerreros no pudieron ver lo que el resto de la guarnición atestiguó, en las llanuras ante la Torre.

El asedio fue levantado. El líder de los Corsarios había sido asesinado, y los escudos habían sido destruidos, los culpables ahora flanqueando a la horda con velocidad y gracia de halcones. Estos recién llegados eran Eldar, con la librea verde y blanca de Biel-Tan, aunque muchos de sus guerreros llevaban varios trajes de colores, armaduras de Guerreros Especialistas. Segadores Siniestros habían tomado posiciones en la periferia de la batalla, lanzando constantes salvas, mientras varios tanques gravitatorios Falcon y Serpientes Ondulantes depositaban Aulladoras y Vengadores en posiciones estratégicas, antes de salir a toda velocidad para atacar y destruir cualquier unidad armada lo suficientemente necia como para tratar de atacarlos. Sin la protección de los escudos improvisados, la Torre de los Cráneos castigó aún más a los caóticos invasores desatando sus láseres de defensa sobre ellos. Los Eldar fluían entre estos bombardeos de megatones con suma facilidad, como si estuvieran luchando en una batalla escénica coreografiada. Dondequiera que los rayos láser aterrizaban, ya no estaban.

El ejército del Caos se dio la vuelta, dirigiéndose al sur para encontrarse con la fuerza que se dirigía al norte. Sin embargo, los Eldar habían llegado al ejército del sur primero, hundiendo sus barcazas antes de que hubieran llegado a las costas del norte en grandes cantidades. En lugar de aliados desde el sur, vinieron más enemigos para acabar con las fuerzas terrestres de los Corsarios. La fuerza del sur fue un espectáculo glorioso para la vista. Cresceó las montañas como una gran masa, cascos pintados de plata brillando en la temprana luz del amanecer. Los bombarderos de Fénix y otras unidades aéreas Eldar volaron por el cielo, junto con muchos cientos de Land Speeders, tanto de combate como de velocidad, así como docenas de Storm Eagles, Thunderhawks, Stormtalons y Stormravens. Sin apoyo aéreo, las fuerzas del Caos estaban indefensas cuando esta fuerza aérea lanzó una carga explosiva de misiles, cohetes y rayos láser hacia las masas. Las explosiones ondulantes se agitaron sobre ellos, disparos corrieron tras más disparos y convirtieron la tundra en una tormenta de fuego.

Sobre el puente, Ikek quedó abierto sobre el piso, su carne semi-viva arrancada violentamente de su caparazón. El diezmador también estaba destrozado y vacío, su demonio desvanecido en una agonía atronadora. Solo Gileas permaneció de pie, un brazo diezmador se partió, atravesándolo por la sección primaria del casco de su torso. La unidad de transmisión del dreadnought estaba rota, así que todo lo que pudo hacer fue abrir y cerrar su garra en un símbolo de triunfo.

Por extraño que parezca, el Junnergan era lo más parecido a un líder que la partida del caos restante tenía, y los humanos y los Astartes se negaron a perseguir al groeviano, mientras luchaba por regresar a sus transportes y huía del sistema con el resto de la flota corsaria enrutada, recogiendo a Skrax y a los Viskeons en el camino.

Había sido una dura victoria en Varsavia, y gran parte del planeta yacía sepultado bajo hollín y ceniza, o se había ahogado por las repentinas precipitaciones tras la condensación de toda la nieve evaporada. Muchos estaban muertos, y si los Eldar no los hubieran ayudado, es probable que todo hubiera perecido. Pero las razones de la repentina generosidad de los alienígenas eran las suyas. Se dijo que el bibliotecario jefe Allaten sostuvo una reunión secreta con los videntes de Biel-Tan; ambas facciones escudriñando ansiosamente el crudo potencial del futuro. Los Eldar habían venido a Varsavia para recuperar algo, pero también para guiar a los Cráneos Plateados (que se habían sentido perdidos desde que la luz del Emperador había fallado). A cambio de un artefacto, los Eldar darían a los Cráneos Plateados la oportunidad de matar finalmente a Huron Blackheart de una vez por todas.

Allaten reunió a sus hombres supervivientes en una sala de reunión en la Torre, donde los Eldar y los Astartes se mezclaron torpemente después de la batalla. Sus conversaciones forzadas se detuvieron cuando aparecieron el bibliotecario y los videntes alienígenas. Había un artefacto en Pax Argentius, el mundo cementerio al que solo se podía acceder mediante el internamiento del último Maestro muerto Argentius. Los Eldar explicaron que el artefacto parecía un círculo de piedras, pero de hecho era una antigua puerta Dolmen. Los Eldar pidieron que se les permitiera acompañar a los regentes mientras lo llevaban al planeta cementerio, para que pudieran acceder a la puerta y viajar al mundo necrópolis Necrón que se extendía más allá.

A cambio, los videntes informaron a los Cráneos Plateados del día exacto en que necesitarían atacar a Huron; era una ventana de oportunidad muy específica, lo que significaría que tendrían la oportunidad de acabar con Blackheart. En este día, como cuenta la leyenda de los Eldar;

El Hijo predilecto de un Hijo predilecto,
Enemigo de todos y amigo de ninguno,
Surcó a la ruina de un corazón negro.

Mientras tanto, al aproximarse a Armageddón, otra nave Eldar se adelantó, armada y rebosante de armamento y daños de batalla. Estaba goteando combustible y sus velas fueron trituradas, pero el impulso la llevaba hacia delante.

En respuesta, el Imperio de Vulkan envió una flota de piquetes, para rodear y, si era necesario, neutralizar a la amenazante nave. Durante una hora tensa, parecía que la flota lanzaría un ataque contra la nave; la barcaza de las Bestias de Fuego, ‘Lealtad de la Bestia’ amenazó con abordar a la nave y hacer… cosas desagradables a los alienígenas que había dentro.

Entonces, una voz comenzó a cantar, elevándose en volumen mientras gritaba su ruidosa canción gutural por el enlace vox. La canción se onduló y se hizo eco a través de cada enlace vox en la flota. Al principio, la Legión de Acero pensó que se trataba de una brutal canción de guerra xeno, pero cuando la canción fue retomada por los marines de la Comandancia de la Hermandad de los Lobos, dudaron al ordenar un ataque.

Era la canción de la Hora del Lobo, que se cantaba en el lenguaje nominalmente muerto del Antiguo Fenrisiano.

Finalmente, la voz de Vulkan cortó en el enlace vox, interrumpiendo la canción.

“Alto al fuego. Conozco esa voz… ¿Leman? ¿Hermano?”, dijo Vulkan, su voz haciendo eco con un resoplido de esperanza y extrañeza.

La voz áspera del cantante se detuvo en su canción. “Estoy sorprendido de que el fragor de la forja no haya entorpecido tu sentido del todo hermano. Soy yo”, Respondió Russ, su voz tensa y con gran dolor físico. “Regreso, y no lo hago solo. Me temo que… una partida de abordaje de tus ‘Bestias de Fuego’ habría sido… una locura de su parte…”, Leman Russ rió por el comunicador, mientras los transbordadores imperiales entraban para atracar con su crucero Eldar robado.

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