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"En este día de celebración de la ascensión del Santísimo Dios-Emperador al Trono Dorado, nos embarcamos en la poderosa Cruzada contra los alienígenas para la cual nació la humanidad. Nuestros serán la luz purificadora y el fuego de los justos mientras reclamamos los legítimos dominios de Su reino y hacemos retroceder la impía oscuridad que asalta nuestro gran Imperio. Yo solo os pido que cumpláis con vuestro deber, recordando vuestros juramentos al Emperador. ¡A cambio os prometo gloria y una buena muerte ganada al servicio de la humanidad!"

Orden del Día XVII de Achilus a la flota, Fiesta de la Ascensión del Emperador, 777.M41.

Mapa de la Brecha Jericho con los avances imperiales de los tres salientes.

La Cruzada de Achilus es una Cruzada imperial actualmente en curso que empezó en el 777.M41 para reclamar la Brecha Jericho a las especies xenos y a los herejes que la infestan. Bajo el mando del Lord General Militante Solomon Tetrarchus se encuentran no solo múltiples Regimientos de la Guardia Imperial sino también destacamentos de Marines Espaciales, Legiones Titánicas y fuerzas del Adeptus Mechanicus.

La Cruzada también trabaja cooperando de cerca con los Guardianes de la Muerte contra las diferentes fuerzas xenos en el área, pero las relaciones se pueden tensar si la Cruzada intenta usurpar la autonomía de los Guardianes.

Historia[]

Sueños de gloria[]

Naves imperiales entran en la Brecha a través de la puerta disforme Jericho-Fauce

Los orígenes de la Cruzada comenzaron mucho antes de que sus primeras naves se formaran en grupos de batalla y sus primeros regimientos se reunieran con el descubrimiento de la gran puerta de disformidad en 755.M41. Ubicada en los márgenes del halo del Sector Calixis, la antigua y alienígena Puerta de Disformidad fue descubierta por primera vez por la fragata Imperial Lanza de Tarsus cuando su navegante sintió una inusual área de calma dentro de la Disformidad. En los años posteriores al descubrimiento, numerosas naves imperiales, exploradores y agentes viajaron hasta la puerta para discernir su propósito y evaluar su importancia.

Lo que descubrieron fue un vínculo estable con otro sistema en el lado opuesto de la galaxia: la Brecha Jericho. Perdido durante mucho tiempo para el Imperio (el Sector Jericho había estado aislado del control imperial por terribles tormentas de disformidad durante casi cuatro milenios), los escribas y adeptos se dispusieron a recopilar toda la información que se conocía sobre esta área del espacio. Los exploradores hicieron el viaje a través de la puerta y volveron con valiosos mapas e información del otro lado, pintando una imagen de un sector rico en planetas pero devastado por las luchas.

Durante casi veinte años, los escribas y adeptos del Administratum recopilaron y compilaron información sobre la Brecha Jericho y la puerta, enviando su montaña de informes, encuestas e historias a las grandes salas de clasificación de Terra, donde incluso más escribas y adeptos lo compilaron, ordenaron y clasificaron. Finalmente, en 774.M41, tal como dictaba un protocolo milenario, y solo después de un proceso de cuidadoso estudio y consideración, el Praefecto Máximus del Adeptus Terra tuvo su audiencia con los Altos Señores de Terra y presentó sus hallazgos.

Como individuos influyentes y muy poderosos, muchos de los Altos Señores sabían desde hacía mucho tiempo de la existencia de la puerta, ya que estaban al tanto de miles de otros descubrimientos, anomalías y sucesos en todo el Imperio. Algunos incluso habían considerado actuar antes en este tentador hallazgo, sin embargo, como siempre, un millón de otros asuntos disputaron su tiempo. Cuando el Praefecto Máximus entregó su informe (una audiencia que duró casi cuarenta días de monótonas oraciones de servidores y el susurro de miles de plumas automáticas), los Altos Señores estaban convencidos de que la puerta presentaba para el Imperio una valiosa oportunidad para reclamar parte de su dominio y atraer mundos perdidos tiempo atrás a la luz del Dios Emperador.

Los planes comenzaron de inmediato con la sanción oficial de los Altos Señores de Terra para la creación de una Cruzada imperial. Desde allí, la orden pasó a los señores y comandantes de los distintos Adeptus, así como a los Señores de Sector de los sectores imperiales que rodeaban la puerta (de donde probablemente provendrían los ejércitos y materiales).

En estas primeras etapas, solo un puñado de hombres y mujeres conocían la puerta de Disformidad, y menos aún conocían los planes del Imperio de lanzar una Cruzada a través de ella. De este modo era como los Altos Señores lo habían planeado, y mientras dejaban la Cruzada a otros (tales cosas estaban muy por debajo de su atención directa) decretaron que la existencia de la Puerta de Disformidad era algo demasiado valioso para que los enemigos del Imperio conocieran que existía, no fuera que los enemigos de la Franja Este la usaran para atacar el Segmentum Obscurus (los Tiránidos y los Tau destacaban entre los considerados una amenaza).

Lord Militante Tiber Achilus

El siguiente paso fue elegir un líder para la Cruzada, un comandante con la habilidad y la determinación para llevarla a cabo y alguien que encontrara el favor y la confianza de los Señores del Sector, a cuyos vastos recursos recurriría. Ese hombre era Tiber Achilus.

Achilus era un veterano de una docena de exitosas campañas imperiales, un miembro de la élite militar del Segmentum Obscurus y un aliado del Lord del Sector Marius Hax. Su carrera lo había llevado a los límites del Segmentum, donde se había enfrentado a numerosos enemigos alienígenas y mundos herejes como los Khrave, los Hijos de la Sombra Sangrante y el Colectivo Ylarian. Sin embargo, sus triunfos más notables se produjeron en el Sector Formorian, donde limpió los Siete Sistemas de Sydratie de la influencia alienígena, incluida la destrucción del pecio espacial orko Petamundoz en un enfrentamiento de un mes de duración en las Puertas de Liven (una batalla inmortalizada en el famoso retrato "Gloria de Achilus" que cuelga en las cámaras personales del Señor del Sector Formorian Lord Thortus).

Sin embargo, más que sus victorias, fue el favor de Achilus con los Señores del Sector y la reputación tanto con la Guardia Imperial como con la Armada lo que le dio el poder político que necesitaba para buscar el mandato de los Altos Señores. Aun así, hubo más de un intento de asesinato, un trato clandestino y una escaramuza en una casa noble antes de que pudiera hacer el largo viaje a Terra para recibir su bendición, ya que varias facciones y fuerzas hicieron una jugada para que uno de los suyos liderara una empresa tan auspiciosa.

Finalmente, en 775.M41, Tiber Achilus se arrodilló ante los Altos Señores de Terra y recibió tanto su bendición como la del Dios-Emperador sobre su gran esfuerzo, oficialmente otorgado por el Trono para formar un ejército y conquistar la Brecha Jericho.

En la Brecha[]

Fueron necesarios varios años para reunir los hombres y los recursos necesarios para la Cruzada y, en ese tiempo, Achilus pasó gran parte de sus horas de vigilia con sus tácticos analizando los datos recopilados por las Flotas Exploradoras.

La gran región más allá de la puerta (apodada el Pozo de la Noche debido a su falta de mundos o estrellas) le preocupaba por lo que se propuso como primera prioridad encontrar un mundo adecuado en el borde del Pozo en el que establecer un presencia imperial permanente dentro de la Brecha. Al estudiar los mapas de la región alrededor de la Puerta de Disformidad, Achilus se decidió por una serie de planetas que se adaptaran a sus propósitos. Los más destacados entre ellos fueron Karlack, Calisi, Alphos y Spite.

Aunque Calisi y Alphos estaban más cerca de la Puerta de Disformidad que Karlack o Spite, Achilus terminó por descartarlos, a pesar de que serían excelentes puestos de avanzada y puntos fuertes. Eran demasiado pobres en recursos para apoyar el tipo de producción que él quería llevar a cabo. Spite era aparentemente ideal, sin embargo, los espías imperiales que habían visitado el orbe informaron que estaba contaminado por simpatizantes xenos y su débil consejo de gobierno ya estaba considerando un tratado con el incipiente Imperio Tau. Por lo tanto, Achilus eligió Karlack, un mundo todavía nominalmente leal al Imperio que podría ser sometido y explotado rápidamente, y que a su vez podría convertirse en una fábrica para alimentar la Cruzada.

Otra preocupación para Achilus era la naturaleza de la fuerza imperial sobre la que tendría el mando, compuesta por tropas y comandantes de casi todos los brazos de la máquina de guerra imperial y procedentes de decenas de mundos y sectores, a veces con amargas rivalidades entre ellos. Literalmente, legiones de diplomáticos y oficiales de enlace trabajaron incesantemente para asegurar que los comandantes y unidades enemistadas permanecieran en diferentes zonas de guerra. Las naves de tropas y los campamentos a menudo se designaban para regimientos de sectores y sistemas específicos, de modo que no se mezclaran con aquellos que odiaban o con aquellos que eran demasiado extranjeros para ser de confianza.

Miembros de la Eclesiarquía de la Cruzada de Achilus

Sin embargo, toda esta mezquina rivalidad militar palideció en comparación con los problemas a los que se enfrentó Achilus al lidiar con los Guardianes de la Muerte, la Inquisición y el Ministorum. Vagamente bajo su mando, cada una de estas organizaciones imperiales tenía sus propias agendas e ideas sobre el papel que desempeñarían en la próxima Cruzada.

El Ministorum, preocupado principalmente en traer de vuelta los mundos imperiales al redil, hizo extensas demandas a Achilus por el control sobre la ubicación estratégica de sus fuerzas y el derecho a ser el primero en aterrizar en mundos paganos y tratar con sus gobiernos. En el caso de la Inquisición y los Guardianes de la Muerte, el Señor de la Guerra tenía una ventaja fundamental; una fuente secreta entre los Altos Señores de Terra le había dado mucha información sobre las actividades de ambos en la región. Achilus sabía muy bien que guardaban secretos sobre el Dominio que podrían resultar vitales para el éxito de su campaña (los Guardianes de la Muerte especialmente porque mantenían una presencia en la región y lo habían hecho durante siglos). Sin embargo, por mucho que lo intentara, Achilus no podía ejercer ningún poder directo sobre ellos o obligarlos a transmitir su conocimiento secreto.

En un período de tiempo relativamente corto, Achilus había reunido una poderosa armada de naves y hombres y se había embarcado a través de la Puerta de Disformidad hacia la Brecha Jericho; era la víspera de la Fiesta de la Ascensión del Emperador de 777.M41. A bordo de su nave insignia, el Proclamación de la Ira, Achilus hizo un pronunciamiento a los oficiales de su estado mayor que fue registrado por sus escribas de guerra para los anuarios oficiales de la Cruzada:

"No puede haber nada tan grandioso como lo que hacemos hoy y aunque yo puede que no viva para ver la finalización de esta gran tarea, puedo estar ante el Dios Emperador cuando muera y decir que estaba aquí cuando comenzó"

Tiber Achilus

Sin que Achilus lo supiera, sus palabras sonarían más verdaderas de lo que hubiera sospechado. Como una marea justa, las naves de la Cruzada se extendieron desde la Puerta de Disformidad y partieron hacia los mundos de Calisi, Alphos, Hethgard, Pyrathas, Spite y Karlack. Esta fue la primera fase de la Cruzada, y parte del plan inicial de Achilus para tomar los mundos periféricos de la puerta de disformidad y fortificarlos, creando un bastión inexpugnable con el que lanzar más asaltos en el sector y con el cual proteger la propia puerta.

Calisi y Alphos cayeron rápidamente, en el primer año y sin grandes pérdidas para la Cruzada (el mayor desastre de la campaña de Alphos fue cuando el Crucero de batalla clase Marte Espíritu de Penitencia incineró casi un regimiento completo de la Guardia de Terrax debido a un error de su Capitán). Casi de inmediato, las fuerzas de la segunda ola se trasladaron a través de la Puerta de Disformidad y comenzaron la rápida fortificación de los mundos, convirtiendo lo que alguna vez fueron colonias menores en imponentes edificios de plastiacero y ferrocemento erizados con macrocañones y torretas de lanza.

Hethgard y Pyrathas tardaron más, tanto por la distancia como por la mayor resistencia de sus poblaciones. Hethgard planteó especialmente un problema para los cruzados, y aunque muchas de sus naciones y ciudades estado menores le daban la bienvenida al Imperio (o al menos no eran lo suficientemente tontos como para oponerse a él), algunos resistieron. Achilus prohibió expresamente el bombardeo planetario excesivo ya que las minas eran demasiado valiosas, por lo que le correspondió a la Guardia Imperial erradicar al enemigo. Aunque no se sabía en ese momento, los agentes del Stigmartus se habían infiltrado en Hethgard y agitado a parte de su población contra la Cruzada, convirtiendo las minas en templos fortaleza subterráneos y a la gente en esclavos de los Dioses Oscuros. Hethgard fue finalmente sometida, aunque no antes de que miles de guardias perdieran la vida, asesinados a machetazos en las oscuras profundidades de sus minas.

En contraste con los otros reveses, Karlack demostró ser una elección perfecta para que la Cruzada creara su cuartel general y los simples agricultores y campesinos de ese verde planeta recibieron a Achilus con los brazos abiertos. Casi de inmediato, el Lord Militante comenzó a fortificarse y, en unos pocos años, gran parte de los bosques y las tierras agrícolas del mundo habían quedado desnudos, reemplazados por munitorums y fábricas con forma de colmena o terrenos de reunión para las tropas. En todas partes grandes cabrestantes coronaban minas profundas trabajando interminablemente mientras recolectaban las riquezas minerales sin explotar del mundo. En órbita, el Mechanicus realizó una increíble hazaña de ingeniería al construir un astillero con cascos espaciales y naves de segunda línea. Esta hazaña fue tan grande que podía verse desde el planeta a simple vista, brillando en el cielo.

Mientras Achilus fortalecía Karlack, sus hombres luchaban por sus vidas en Spite. En una de las primeras grandes traiciones de la Cruzada, la gente de Spite se volvió contra los cruzados después de darles la bienvenida a sus ciudades bajo banderas de negociación. En el gran Palacio de los Espejos, los emisarios de la Cruzada fueron abatidos en una brutal emboscada mientras en todas las zonas de desembarco los regimientos de la Guardia Imperial se vieron repentinamente atacados. Sin embargo, los rebeldes de Spite (y sus amos Tau) habían subestimado gravemente la voluntad y la fuerza de las fuerzas desplegadas contra ellos.

Las represalias del Imperio fueron rápidas y brutales. Incluso antes de que se pusiera el sol el primer día, los Guardianes de la Muerte (representados por al menos media docena de equipos de eliminación) habían matado a todo el alto mando civil y militar de Spite, incluidos varios enviados Tau. En una semana, el mundo estaba en manos del Imperio y, aunque los disturbios civiles continuarían durante años, los cruzados ahora podían establecerse y comenzar a fortalecerse.

Por lo tanto, con la obtención de los mundos clave de Karlack, Calisi, Alphos, Hethgard, Pyrathas y Spite, Achilus se había asegurado en el espacio de menos de cinco años un punto de apoyo dentro de la Brecha Jericho. Había creado una línea defensiva que sería conocida por el Imperio y sus enemigos por igual como el Collar de Hierro.

Enemigos del Imperio[]

Líderes T'au en la Brecha Jericho

Atrincherado y bien aprovisionado, Tiber Achilus dirigió su atención a lo que percibía como la primera gran amenaza para el dominio imperial en el sector: los Tau. Sus exploradores ya habían reunido una gran cantidad de datos sobre la presencia del Imperio Tau en la Brecha Jericho, e incluso antes de que se formara la Cruzada ya se creía que probablemente serían la oposición más importante y mejor organizada a la que cualquier fuerza imperial tendría que enfrentarse. Estos informes de inteligencia iniciales, así como lo poco que los Guardianes de la Muerte estaban dispuestos a transmitir, parecían pintar una imagen de un poder interestelar estable y en expansión con control sobre un número significativo de planetas humanos y xenos.

Las experiencias de la Cruzada en Spite y la sedición de su población también fueron un factor a tener en cuenta y ciertamente para Achilus fijó en su mente la idea de que estos alienígenas eran su principal adversario. También pudo haber sido porque Achilus consideraba a los xenos como el más significativo de todos los enemigos del Imperio, más insidioso y astuto que el hereje o el rebelde y más numeroso que los demonios o sirvientes de la Disformidad. Sin duda era un odio especial grabado en su personalidad después de décadas de pelear contra los Orkos, Khrave y Eldar entre las Estrellas del Halo y sus sectores limítrofes.

Cualesquiera que fuera la motivación, el resultado fue el mismo. El Lord Militante decidió realizar sus primeros y más directos ataques contra los Tau, avanzando hacia las regiones del sur del Dominio para vencer a lo que consideraba su principal enemigo. Reuniéndose alrededor de Karlack y Spite, Achilus ordenó cuatro grupos de batalla, que contenían la mayor parte de sus naves y aproximadamente la mitad de sus regimientos de primera línea, extraídos en gran parte de las levas calixianas. A la vanguardia de cada grupo de batalla, Achilus colocó sus tropas de choque y varias compañías de los Capítulos del Adeptus Astartes que operaban en el Dominio.

Rheelas, Argoth, Kaggeran y Wrath fueron los objetivos de estos grupos de batalla. Achilus esperaba que con un número abrumador de tropas y golpeando los cuatro mundos simultáneamente, triunfaría sobre cualquier defensor o simpatizante Tau presente, capturando los mundos y sus sistemas en poco tiempo. Sin embargo, lo que los cruzados desconocían era que los mundos que pretendían asaltar existían fuera del cordón militar Tau, y la Casta del Fuego del Sector Velk'Han ya había decidido retirarse ante el avance de los imperiales. A su paso, los Tau dejaron atrás equipos de sigilo con el doble propósito de confundir al enemigo y recopilar datos sobre su fuerza y ​​tácticas.

Los asaltos a Rheelas, Argoth y Kaggeran (que más tarde se conocerían colectivamente como los "Mundos en Cuarentena") fueron rápidos y decisivos. En el mundo minero de Rheelas, solo pequeñas escaramuzas empañaron lo que de otro modo habría sido el regreso triunfal del Imperio. A las pocas horas de que la flota oscureciera el cielo de Rheelas, el Adeptus Astartes había tomado la Aguja de Granito de Rhee y había puesto al gobernador del mundo y su personal bajo su "protección".

Una historia similar sucedió en Argoth y Kaggeran, unos pocos rebeldes manteniendo débiles posiciones contra regimientos de guardias y líderes planetarios que rápidamente se inclinaron ante el gobierno imperial. Esto, por supuesto, iba de acuerdo con los planes de la Casta del Agua, quienes en los días previos a la invasión habían advertido a sus aliados humanos tuvieran paciencia y les prometieron que los Tau regresarían para expulsar a los imperiales. Como resultado, Achilus perdió poco tiempo estableciendo guarniciones en los tres mundos y trasladó la mayor parte de sus tropas a zonas de guerra más urgentes.

El fracaso de Achilus para pacificar por completo los mundos en cuarentena volvería a atormentar a la Cruzada mucho después de la desaparición del Lord Militante. Por el momento, sin embargo, habían conquistado Rheelas, Argoth y Kaggeran. A los comandantes les pareció que habían sobreestimado la fuerza de los Tau tan cerca del Pozo de la Noche, lo que a su vez los llevó a cometer un error en un contraataque cronometrado por expertos en el planeta Wrath.

Wrath era el más lejano de los cuatro mundos objetivos y el único lugar donde los Tau eligieron detenerse, principalmente para poner a prueba las capacidades de los cruzados. Usando deflectores auspex y centinelas de eco esparcidos por los bordes del sistema, el Cuadro Tau Tal’Sha pudo trasladar su flota hasta la retaguardia de las fuerzas de asalto imperiales sin ser detectada. Cuando los cruzados descargaron sus naves desde una órbita baja, los Tau atacaron, apuntando a las vulnerables naves de transporte y estrangulando las cápsulas de desembarco mientras caían de la órbita. En las horas de apertura del ataque, miles de guardias y millones de toneladas de material se perdieron incluso antes de tocar el suelo, vaporizados o incinerados en sus arneses gravitacionales y cunas de carga.

Solo la intervención oportuna de los cruceros de ataque del Capítulo de los Hijos Oscuros logró evitar que se convirtiera en una completa masacre y permitió que suficientes hombres aterrizaran y abrumaran las posiciones defensivas Tau en la superficie del planeta. Ante el asalto de los Marines Espaciales, el Cuadro Tau Tal’Sha retrocedió hacia el Arrecife Negro. Las fuerzas Tau se separaron sin problemas y abandonaron el orbe en cuestión de horas, como sus comandantes siempre habían querido. Esta era un tipo de guerra que al principio desconcertó a los cruzados, ya que no podían entender cómo los Tau podían ceder terreno o abandonar mundos enteros tan fácilmente.

Sin embargo, era la flexibilidad táctica y estratégica de los Tau lo que los haría tan peligrosos. Los comandantes veteranos aprendieron rápidamente que las retiradas Tau solían ser preludios de contraataques, a menudo realizados una vez que el Imperio había avanzado y extendido sus líneas. Muchos comandantes instaron a Achilus a presionar a los Tau y argumentaron que si podían arrebatar mundos a los xenos con tanta facilidad, deberían asaltar los mundos del núcleo Tau. De hecho, en ese momento, los Tau todavía estaban reaccionando a la llegada de la Cruzada y sus fuerzas estaban dispersas por el sector (muchos estaban comprometidos en contener los ataques del Stigmartus de aquellos mundos Tau cercanos a la Anomalía Hadex). Por lo tanto, un avance decisivo y agresivo a través de sus líneas podría haber tenido éxito y haber evitado gran parte de la matanza que vendría a continuación. Achilus, sin embargo, era consciente de no extender demasiado las líneas de suministro y dejar mundos vulnerables a su paso, por lo que dio la orden de mantener la posición, reorganizarse y fortalecerse.

Aunque sus comandantes se quejaban y los más impetuosos de ellos consideraban que el "anciano" era demasiado cauteloso, no podían negar que hasta el momento la Cruzada había tenido un éxito increíble y parecía que nada podía detener su progreso. Por supuesto, estos primeros años fueron una época que más tarde los comandantes conocerían como el "falso amanecer", una época en la que la verdadera extensión de los enemigos del Imperio aún era desconocida y la verdadera batalla por el Dominio no había comenzado.

Primeras derrotas[]

Tropas del stigmartus

Cuando los primeros exploradores imperiales pasaron por la Puerta de Disformidad, encontraron un sector repleto de mundos rebeldes y alienígenas dispersos, pero no pudieron encontrar ningún patrón o coordinación entre ellos. Lo que no descubrieron, y lo que Achilus tenía que encontrar, era el Stigmartus, una camarilla de adoradores del Caos que abarcaba varios sectores. El Stigmartus había dominado los mundos alrededor de la Anomalía Hadex y aún más allá durante siglos, sumergiendo sistemas enteros en una orgía interminable de sangre y depravación. Inicialmente, los cruzados pensaron que se enfrentaban a rebeldes menores y cultos dispersos, como los que se encontraron durante la pacificación de Hethgard. Sin embargo, cuando las fuerzas cruzadas hicieron sus primeras incursiones en lo que anteriormente había sido el núcleo del antiguo subsector de Cellebos, se encontraron con una resistencia organizada y poderosa.

Incluso mientras sus fuerzas se fortalecían contra los Tau y avanzaban hacia las zonas salvajes de los confines de Jericho, el Stigmartus se movía, reuniendo sus fuerzas y rezando a sus dioses oscuros por la victoria sobre los sirvientes del falso emperador. En aquel momento, solo algunos miembros de la Inquisición y de los Guardianes de la Muerte (dada su larga presencia en la Brecha) eran plenamente conscientes de hasta qué punto el Stigmartus dominaba estos planetas del sector central y la asombrosa cantidad de recursos de los que disponían. Sin embargo, era una realidad a la que pronto se enfrentaría la Cruzada.

A la sombra de esta tormenta que se avecinaba, la Cruzada recibió su primer golpe real: la muerte del Lord Militante Tiber Achilus. En el año 786.M41, apenas nueve años después de lanzarse la Cruzada, la nave de Achilus, la Proclamación de la Ira, se perdió en la disformidad mientras realizaba el viaje relativamente corto entre los mundos de Alphos y Karlack, donde había estado inspeccionando nuevas defensas para el Collar de Hierro.

Otras naves de su flota presentes en aquel momento informaron que la nave de Achilus sufrió un fallo masivo del Campo Geller y desapareció de la vista, mientras que otros afirmaron que una repentina e inesperada tormenta disforme se estrelló sobre la nave, pero dejó intactos a los otros barcos. Independientemente de la verdad exacta, en ese momento la Cruzada había perdido a su padre y cuando los supervivientes llegaron a Karlack solo pudieron llorar por su pérdida.

En todas partes del sector, las fuerzas imperiales se detuvieron, conteniendo la respiración, inseguras sobre el futuro y temiendo lo peor. Solo las fuerzas de los Guardianes de la Muerte no se vieron afectadas por el evento, casi como si hubieran sido advertidas. Durante este tiempo, los Guardianes de la Muerte enviaron equipos de exterminio a mundos clave situados de forma fortuita (o sospechosa) cerca de puntos débiles en la defensa imperial, negando a los enemigos del hombre la oportunidad de explotarlos.

Nuevo liderazgo[]

Lord Militante Solomon Tetrarchus

Tras la desaparición de Achilus, muchas operaciones imperiales se suspendieron y gran parte del personal de mando de la Cruzada regresó a Karlack para hacer balance. Así como el mandato de emprender una Cruzada no es algo que deba tomarse a la ligera, también lo es la sucesión de un nuevo Lord Militante. Tan repentina fue la muerte de Achilus que nunca había dado a conocer su favor para su sucesor, y aunque había numerosos candidatos potenciales entre los señores y generales de la flota, no se veía un camino claro. Durante un tiempo, los rumores y los temores se extendieron por la Cruzada e incluso se habló de que la muerte de Achilus podría significar el final del gran esfuerzo y la pérdida del impulso del imperio para reclamar la Brecha Jericho. Durante los oscuros días posteriores a la muerte del Señor de la Guerra, la Inquisición trabajó incansablemente para sofocar tales rumores.

Desconocido para muchos comandantes y oficiales, los Acólitos inquisitoriales libraron una veintena de escaramuzas secretas en mundos remotos y en lugares ocultos contra cultos y rebeldes ansiosos por explotar la muerte de Achilus y la duda que había sembrado en las mentes de sus seguidores.

Afortunadamente, la lucha por el poder por el mando de la Cruzada no duró mucho. Aunque el propio Achilus no estaba preparado para la eventualidad de su muerte prematura, otros sí que lo estaban. Entre ellos estaba Solomon Tetrarchus, un joven pariente de Achilus con mucho apoyo entre los generales de primera línea. Mientras Achilus había estado fortificando cuidadosamente sus mundos y avanzando poco a poco a través del Dominio, Tetrarchus había sido un miembro de alto rango de la Guardia Imperial y estaba al mando de muchos de los regimientos calixianos. Era un hombre valiente que había instado a ejecutar tácticas más agresivas.

Cuando Achilus se perdió en la Disformidad, Tetrarchus no perdió el tiempo en reunir a sus seguidores y dar a conocer su nombre para la sucesión. Curiosamente, no fue el apoyo de los generales o su impulso para participar en un estilo de mando más dinámico, lo que finalmente inclinó a los oficiales y líderes reunidos a su favor. Fue el respaldo y el apoyo final de los Capitanes de los Guardianes de la Muerte.

En una rara exhibición de la política de la Cruzada, los Guardianes de la Muerte llegaron con fuerza para sumar su voz a la selección de Solomon Tetrarchus. Los presentes todavía recuerdan que el propio Tetrarchus parecía tan sorprendido como cualquiera de los generales cuando entraron los Hermanos de Batalla con armadura negra, nombrándolo como su elección para Lord Militante. Sin embargo, el astuto y despiadado oportunista que era Tetrarchus no rechazó tal regalo y nunca se molestó en descubrir por qué los Guardianes de la Muerte lo querían al mando.

Los tres Salientes[]

Solomon Tetrarchus no perdió tiempo en reunir a sus comandantes y personal, incluidos representantes de varios Capítulos de Marines Espaciales, de la Inquisición, de la Eclesiarquía y de los Guardianes de la Muerte. En una asamblea que se conocería como el Consejo de las Cenizas, dejó de lado a más de cincuenta generales, tácticos y personal clave favorecidos de Achilus y los reemplazó con hombres y mujeres que él favorecía y que sabía que no se opondrían a sus nuevos y audaces planes para la dirección de la Cruzada.

Este nuevo plan de ataque implicó dividir la Cruzada en tres grupos de ejército distintos y realizar tres embestidas independientes desde el Collar de Hierro hasta las profundidades del corazón de la Brecha Jericho. De estos nacería el Saliente Orpheus al norte galáctico, el Saliente Canis al sur galáctico y el Saliente Acheros entre ellos. Achilus ya había comprometido una gran cantidad de recursos en lo que sería designado como el Saliente Canis contra los Tau y, en el momento de su muerte, este era el lugar de la lucha más feroz que había enfrentado la Cruzada. Era un plan que Tetrarchus quería ver repetido en tres partes, un plan que predijo que rompería la parte posterior del sector y provocaría un movimiento dramático del frente, el cual se había mantenido en gran parte estático desde la formación del Collar de Hierro y los primeros enfrentamientos con los Tau.

Menos de un año después de la muerte de Achilus, Tetrarchus había finalizado sus planes y puesto en acción sus nuevos grupos de ejército. Sin embargo, reunir a los hombres y el material no había sido fácil. Tetrarchus había despojado a las guarniciones de docenas de planetas y había reducido significativamente los regimientos en todos los mundos fortaleza del Collar de Hierro para encontrar a los hombres y naves que necesitaba para su gran estrategia. También había comenzado a reclutar tropas de zonas cada vez más lejanas, tomando regimientos de planetas a lo largo de los Sectores Calixis, Scarus e Ixaniad.

Aumentar el flujo de soldados a la Cruzada y mantener el secreto de la Puerta disforme fue el testimonio de la habilidad logística y de las buenas relaciones con la Inquisición que Tetrarchus poseía. Sin embargo, persistieron los rumores de que Tetrarchus disfrutaba de los servicios de un grupo de asesinos conocido como las Sombras Divinas que trabajaban en los sectores imperiales y "se encargaban" de las filtraciones de seguridad.

La verdadera bendición para Tetrarchus llegó cuando la Cruzada Marginal se perdió dentro de las Estrellas del Halo y pudo adquirir hombres y material destinado a su reabastecimiento y apoyo. Fue una mentira tan útil que los comandantes de la Inquisición, el Administratum y la Cruzada la adoptaron para garantizar el secreto de la Puerta de Disformidad. El propio Tetrarchus estaba simplemente complacido de tener ahora un suministro casi ilimitado de hombres para cumplir su triple asalto.

Lord General Sebiascor Ebongrave

En una oleada de hombres y naves, la Cruzada avanzó en sus tres frentes. En Canis, las fuerzas se lanzaron a la guerra contra los Tau y los mundos en disputa del frente Greyhell, ya empapados en la sangre de miles de guardias después de años de guerra. Bajo el mando del Lord Comandante Ebongrave, el comandante elegido por Achilus de la región y uno de los pocos generales de primera línea que permaneció en el poder después del Consejo de las Cenizas, la región adquirió una oscura reputación entre los regimientos que llegaban. La mano dura del Lord Comandante Ebongrave entre los mundos imperiales también comenzó a provocar un aumento de simpatizantes Tau y lo llevó a poner en cuarentena los mundos de Rheelas, Argoth y Kaggeran por temor a un levantamiento planetario completo. Sin embargo, estas pequeñas preocupaciones se vieron rápidamente eclipsadas por los acontecimientos que se desarrollaron en el Saliente Acheros y las primeras batallas reales de la Cruzada contra el Stigmartus y sus aliados.

Hasta entonces, los cruzados solo habían arañado la superficie de lo que antes eran los mundos centrales del subsector Cellebos, aterrizando en los mundos exteriores y en aquellos más cercanos al Collar de Hierro. En las ruinas de Vanity, al borde de la Anomalía Hadex, iban a descubrir hasta qué punto habían subestimado el control de los herejes sobre el corazón de la Brecha Jericho. En una serie de sangrientos contraataques y asaltos masivos, el Stigmartus, asistido por elementos de las Legiones Traidoras, destrozaron las unidades de avanzada de la Cruzada y forzaron su rápida retirada y reorganización ante su salvajismo. Tetrarchus respondió rápidamente, arrojando más y más hombres a la brecha y creando lo que se conocería como la Zona de Guerra Cellebos, un campo de batalla sangriento de una docena o más de planetas y la línea del frente contra los ejércitos herejes y sus amos oscuros.

Por el contrario, el Saliente Orpheus avanzó rápidamente bajo la guía de su comandante, el general Curas y su grupo de batalla Argo. Avanzando más lejos y más rápido que en cualquier otro Saliente, Curas pudo capturar y controlar docenas de mundos hacia el borde del sector. Si bien su victoria más notable fue contra los cultistas del Oráculo de Eleusis (un triunfo por el cual el propio Tetrarchus otorgó al general la Estrella Ascendente Imperial con Aquila Completa), quizás su logro más significativo fue unos años antes al contactar con el planeta Castobel, un mundo colmena imperial leal que de alguna manera había soportado la Era de las Sombras y los milenios alejados del Imperio.

Castobel resultó ser un gran premio para la Cruzada y se convertiría en un eje para sus operaciones dentro de la región. A cambio, los ciudadanos de Castobel se regocijaron por el regreso de los ejércitos del Dios Emperador y ofrecieron con entusiasmo regimientos de hombres y millones de toneladas de material y municiones para ayudar a su causa. El Saliente Orpheus, sin embargo, iba a demostrar ser otra falsa esperanza para la Cruzada, e incluso mientras Curas y sus flotas avanzaban, otras fuerzas alienígenas se movían contra ellos.

Guerra Total[]

Señor de la Horda de la Flota Enjambre Dagon

En 812.M41, veintiséis largos y sangrientos años después de la muerte de Tiber Achilus, se habían logrado pocos avances. Incluso con los nuevos refuerzos que llegaban regularmente a través de la puerta disforme, los campos de batalla del Frente Greyhell y la Zona de Guerra Cellebos se mantuvieron prácticamente sin cambios y sus planetas habían cambiado de manos en numerosas ocasiones. Incluso en el Saliente Orpheus, el avance de Curas se había estancado mientras asediaba los mundos herejes, pedía suministros y que las tropas fueran desviadas a los frentes más apremiantes contra los Tau y el Stigmartus.

Más viejo y más cansado a causa de la interminable guerra, Tetrarchus siguió adelante con su estrategia de tres frentes, confiado en los pequeños avances que se habían logrado y el progreso constante, aunque dolorosamente lento, de sus flotas. Sin embargo, sin que el Lord Militante lo supiera, la Cruzada estaba a punto de enfrentarse a uno de sus mayores desafíos además de la muerte de su Señor de la Guerra original. La Brecha Jericho, un sector plagado de campos de batalla y enemigos, estaba a punto de verse completamente envuelta por el conflicto: Tetrarchus estaba a punto de enfrentarse a una guerra total.

Este dramático cambio en los acontecimientos iba a llegar desde el borde del sector, donde Curas y sus regimientos habían tenido tanto éxito. Primero hubo señales y presagios, rumores recopilados por los Inquisidores y los equipos de eliminación de los Guardianes de la Muerte de que algo estaba por venir desde la oscuridad del este galáctico. Entonces cayó la sombra, los mundos perdieron contacto entre sí y las naves flotaron en la Disformidad.

En incidentes aislados, los grupos de batalla y las unidades de avanzada fueron destruidos o desaparecieron, y solo confuas transmisiones sobre su destino llegaron a los cruzados.

Finalmente, después de casi dos años de incertidumbre y caos creciente, el Palabra del Trueno, un Crucero de Asalto de los Guardianes de la Muerte llegó a la Estación de Vigilancia Erioch con la confirmación: los Tiránidos habían llegado a la Brecha Jericho. Incluso cuando se difundió la noticia y Tetrarchus se movilizó para apuntalar sus defensas del norte, desviando hombres y equipos en ruta hacia el Saliente Acheros, Curas tomó el asunto en sus propias manos y hundió a su grupo de batalla en el corazón de la flota enjambre que se aproximaba. El general Curas nunca regresó.

Bautizada como Flota Enjambre Dagon y que se cree que es un zarcillo de la Flota Enjambre Behemoth, los Tiránidos comenzaron a invadir el Saliente Orpheus, y en pocos años asediaron y devoraron docenas de mundos. De manera alarmante, también comenzaron a aparecer en mundos aleatorios a lo largo del Saliente Canis e incluso en mundos aislados a través de la Brecha, confundiendo la defensa organizada y obstaculizando enormemente el plan de batalla de la Cruzada.

Incluso con los vastos recursos a su disposición, Tetrarchus estaba cada vez más desesperado por la situación y la división de sus hombres en tres frentes contra tres enemigos capaces y decididos. Su único consuelo era que con la llegada de los Tiránidos, sus otros enemigos también tendrían que enfrentarse a los ataques del Gran Devorador mientras los mundos herejes y Tau detrás de las líneas del frente eran atacados.

Los primeros días del 817.M41 fueron testigos de una lucha encarnizada y sangrienta en todos los frentes: desde los bordes hacia el centro y la guerra contra los Tau, pasando por las ruinas de la Zona de guerra Cellebos y el amargo conflicto contra el Stigmartus, hasta los últimos y desesperados asaltos heroicos contra la Flota Enjambre Dagon en los mundos del borde. Ese era el estado actual de las cosas del brutal conflicto sectorial que durante cuarenta años había vivido la Cruzada.


Fuerzas Imperiales de la Cruzada[]

Guardia Imperial[]